魔法科高中的劣等生 > 第十一卷 来访者篇 下 第十五章
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第十一卷 来访者篇 下 第十五章

    一边吃早餐一边看晨间电视新闻的达也,察觉自己下意识地点头,连忙停止头部动作。幸好深雪的目光也投向电视画面,似乎没察觉达也的奇特行径。

    「是机器故障吗?好像没看到暴风雨或浓雾之类的恶劣天候……」

    令深雪疑惑的新闻,是美国海军所属小型船舰在千叶县外围日本领海漂流的新闻。

    「很难想像仪表同时故障,所以我猜是动力系统的问题。在各方面大幅自动化的这个时代,应该不会只因为人为疏失就迷失方向。」

    看到妹妹毫不怀疑自己的说法而点头的纯真(?)模样,就觉得自己肮脏至极的心也逐渐被洗净——但达也当然自觉这只不过是错觉。

    话说回来……

    (即使是姨母大人亲自指示,应对速度也太快了。)

    从漂流船接受「收容」的时刻计算,达也联络叶山之后不到半天,甚至在短短六小时,就完成了袭击到收拾善后的整个程序。

    虽说是战力运用受限的秘密作战,对方终究是一国的正规军队。而且不是略胜于地方军阀的小国军队,是来自强权大国,而且恐怕是精锐部队。

    即使四叶的秘密特殊部队再能干,若是从零开始行动实在快得离谱。

    换句话说……

    (在我联络的时候,战力就已经部署完成了吗……)

    达也不晓得其中隐藏何种意图。或许只是时机凑巧,或是处于尽可能不介入的立场。

    也可能是等待达也向他们低头求助。

    (不过就算如此,我也不觉得欠他们人情。)

    无论基于何种背景,只要事态朝着好的结果演变,对达也来说就足够。

    深雪点头回应「是动力系统的问题」这个推测,悄悄观察哥哥的表情。

    看起来没有特别质疑。

    做出这种像是欺骗哥哥的行径,深雪很不好受,但她偶尔也有不想让哥哥知道的事。

    深雪希望哥哥认为她就这样一无所知。

    深雪将两人份的餐具端到厨房,交给HAR(Home Automation Robot)善后,走到二楼卧室换掉制服。

    深雪在镜子前面轻轻叹气。

    她不用看电视,就已经得知那则新闻。

    今天,达也一如往常地外出晨练。

    然后,深雪接到真夜的电话。

    内容是「威胁达也周遭安危的USNA军已经清除完毕」的通知。

    深雪不晓得具体来说是四叶一族的谁出动,所以她只能向真夜道谢。即使知道这是用来支配她的手法,这次她也由衷感谢。深雪这次对哥哥与自己平常都阳奉阴违的真夜提出请求,而对方并未让达也得知这件事,这是她必须由衷感谢的另一个原因。

    (我好奸诈……要是哥哥得知真相,应该会认为我是讨厌的孩子吧……)

    深雪不希望达也将她当成笨孩子。

    但同时也想避免被当成太聪明的孩子。

    深雪由衷不愿意成为哥哥的重担。

    同时也绝对要避免哥哥认为「我再也不需要妹妹」。

    自己能以四叶当家的身分自立行事……哥哥如此判断时,或许会离开自己身边。

    即使不到离去的程度,或许也会保持距离。

    这是折磨深雪的恶梦。

    深雪与达也是亲兄妹。

    长大之后,妹妹当然会疏离哥哥,哥哥也当然会疏离妹妹。

    深雪也知道,自己迟早得结婚。

    知道自己非得嫁给哥哥以外的人。

    深雪不愿意结婚。然而,既然她是拥有高度魔法天分基因的优秀魔法师,这个社会、这个名为日本的国家,应该不会允许这种事。

    而且这不会发生在太遥远的未来,是在不久的将来。

    现在,魔法师会被要求早婚。女性魔法师尤其被要求早点结婚生子。因为魔法师有新的一代具备更优秀天分的倾向。科学家形容为「魔法逐渐融入基因」。顶尖等级的能力看不出世代之间的差异,但如果比较平均能力,父亲世代确实高于祖父世代,自己的世代也高于父亲世代。或许总有一天会达到均衡点,不过现在世间依然强烈期待下一个世代早点诞生。

    魔法大学为了育儿而休学的女学生甚至不算罕见。

    寿命不稳定的调整体不在此限,但即使如此,到了第二、第三世代,就似乎背负着年轻生子的义务,这就是现状。两兄妹那位晚婚的母亲,或是终生单身的姨母是少见的例外,这也是基于身体层面不得已的理由才得到社会的认同。

    深雪身体完全健康,不符合这个条件。

    何况她被视为十师族——四叶家的下任当家,拥有特别优秀的基因。

    其实她不想和哥哥以外的男性进行亲密行为。这是深雪的真心话。不对,如果要说真心话,她甚至不愿意被达也以外的男性碰触。

    并不是「生理上无法接受」这种病态的厌恶,所以只是跳舞不成问题。只是如果赤裸陈述深雪的心情,那就只有达也可以碰她,只有达也能对她为所欲为。

    镜子映出只穿内衣的自己。深雪照着镜子心想,包括手指、头发、嘴唇、胸部,以及不能让任何人看见的私处,如果是达也,她就愿意任凭抚摸。如果是达也,她不在意被做任何事。

    ——因为我的身心全都属于哥哥——

    这是深雪的真情,是如同祈求的由衷心愿。

    但深雪知道,这份心意绝对不可能实现。

    所以,她这么想:

    (当一个没用的妹妹也好……不对,被当成不可靠的没用妹妹好得多。若是这样就能让哥哥陪在我身旁的话……)

    深雪一方面如此心想,一方面也努力避免达也嫌弃她、厌恶她。

    这是深雪所面临的严重困境。

    ◇ ◇ ◇

    进入一年E班教室的达也,察觉到气氛不同于以往,目光扫视两侧。

    他立刻明白原因。

    一班二十五人的座位,是男女交互依照姓氏的五十音排列。达也的前面是雷欧,左边是美月——乌云源自间隔一排的窗边座位。

    艾莉卡板着脸眺望窗外。身体像是不断冒出不悦的气场。

    (总之……这也在所难免。)

    针对她不悦的原因,达也心里有底。依照她夏天时所展现的仰慕态度,应该难以接受昨天事件的全貌。

    「达也同学……艾莉卡怎么了?」

    达也只朝艾莉卡一瞥就坐下,旁边传来询问声。

    看着达也的美月,似乎将一半的注意力放在艾莉卡那边。

    即使如此,之所以没挪出八成或九成注意力,无疑是因为她敏锐地察觉达也知道隐情。

    达也回神一看,连干比古与雷欧都投以和美月相同的目光。

    但是某些时候,即使被依赖也无法回应。

    至少达也不能说「艾莉卡的二哥昨晚被莉娜打败」的事实。

    「她怎么了?」

    到最后,达也只能装傻。

    不会在这时候继续逼问,是这群朋友的优点。即使其中有着个人差异也一样。美月是基于天生的作风,干比古与雷欧是因为亲身知道「人们都有某些不想被询问的事」。

    只是,达也无法避免微妙地令人不自在的空气流入。

    尴尬的气氛在后来也死缠不休,甚至在午餐时间,同班的五人也难得各自解决——之所以特别强调「同班」,是因为深雪与穗香一如往常。

    状况在放学后产生变化。

    达也依照昨晚对妹妹所说,立刻向暂定的拥有者——机研交涉(包含暗中斡旋),以个人名义借用琵库希。

    虽然不是为了玩乐,是为了侦讯,但机研的机库不适合侦讯。就算这么说,带着身穿那种服装的琵库希在校内行走过于显眼。达也不想招致无谓的质疑(主要是嗜好方面),考量到目的,也不能做出太显眼的举动。

    基于这些隐情,达也先让琵库希换上女生制服。制服是透过美月,向美术社借用人物肖像画模型的衣服。原本担心骨架构造和人体骨骼不同,可能没办法换装,不过3H的躯体比预料的柔软,无论是脱掉连身侍女服或换上制服都不成问题。虽然下半身线条多少有些不自然,但达也早就预料到这件事而借用大一号的制服,所以不会太显眼。如果只是在走廊擦身而过,看起来确实像是女学生——此外,达也目睹机器人换装也毫无感觉,在此注明以防万一。

    接着,达也将琵库希带到实验大楼的空教室侦讯。

    达也很快就习惯,主动型心电感应在脑中响起声音的突兀感。但他实在无法习惯无机物的光学感应装置,也就是琵库希双眼蕴含的火热视线。达也感受着未知的不自在心情再三询问。

    达也询问的是「吸血鬼事件」。尤其是牺牲者即使没有明显外伤,体内却失去大量血液的离奇现象。他想问出个中机制以及这么做的动机。达也内心从案发当初就一直挂念这件事。

    「牺牲者失去血液,是寄生物造成的?」

    『Yes。』

    「为什么需要人类的鲜血?」

    『失血并非意图使然,是增殖失败的副作用。』

    「麻烦详细说明。」

    『我们的增殖步骤是,首先切除己身一小部分,注入认定可能适任宿主的人体。分离的个体边吸收血液里的想子与灵子,边沿着血管蔓延,将血液置换成自己,借以渗透宿主躯体。』

    「慢着……将血液置换成自己?你们是情报体,所以没有质量吧?那么,置换的血液质量去哪里了?」

    『那用在躯体同化时的变貌程序。要是同化失败的话,会和分离的个体一起化为生气排出宿主体外。』

    「原来如此,是这种构造啊……继续说吧。」

    『渗透躯体结束之后,也可以掌握宿主的情报体,也就是幽体。』

    「实体和情报体的相互作用啊。和魔法的原理相同。」

    『幽体也是连结精神体的通道。透过幽体连结宿主的精神体,若是能合而为一就代表增殖成功。不过很遗憾,还没有成功案例。』

    「理由是?」

    『不明。我也想知道。不知为何,只有这个想法留在我心中没丧失。』

    「……你在这个国家有几具同伴?」

    『寄宿在这具躯体时是七具,包含我是八具。』

    「寄生物之间可以通讯吗?」

    『Yes。』

    「通讯范围多广?」

    『位于国境内侧就可以通讯。』

    「其他寄生物现在的位置在哪里?」

    『现在位置不明。我寄宿于这具躯体之后,就失去和同伴的联系。』

    琵库希流利回答达也的问题。

    虽然脸上没有表情,思念波听起来却似乎很高兴,这大概不是达也的错觉。他不晓得心电感应能表达、伪装多少情感,但以传达的意念判断,琵库希真的很高兴能帮上达也的忙。

    虽然无情,但想到魔物主动示好,就不禁感到不舒服。但宿主不是人类,是「物体」,因此心情稍微轻松。认定她是私有物品尽量利用,就用不着抱持罪恶感。

    就在侦讯告一段落时,艾莉卡进入两人(正确来说是一人与一具)共处的教室。

    「达也同学,方便借点时间吗?」

    不晓得是偷听估算时机还是单纯巧合。即使被偷听,既然对方是艾莉卡,达也就不以为意。何况这是透过主动型心电感应接收回应,即使窃听者再怎么努力,也只听得见达也的询问。

    达也没抱怨艾莉卡突然闯入。

    毕竟没在换衣服,这里也不是自己卧室,他甚至懒得要求敲门。只是——

    「我不介意听你说,所以麻烦别杀气腾腾。我并不是毫无感觉。」

    ——希望她可以冷静一点。

    「啊,对不起。」

    艾莉卡自己似乎没注意到,听到达也的指摘之后害羞地脸红。

    「没关系,明白就好。」

    艾莉卡似乎真的没自觉,她身上仿佛刺猬的气息,逐渐融化在空中。

    换言之,这代表她满脑子都是接下来要说的事。达也总觉得她某些地方很像自己的妹妹,非得刻意压抑差点露出的苦笑。

    「琵库希,麻烦锁门。」

    『遵命。』

    琵库希离开时,艾莉卡取而代之站在达也面前。

    即使邀她坐下,她也没有坐下的意思。艾莉卡就这么站着俯视坐在椅子上的达也。

    达也并非无法理解她的心情,所以也没勉强。

    「所以,你要说什么?」

    「你知道吧?」

    「大致猜得到,所以?」

    「就是……我哥昨晚出丑的那件事。」

    艾莉卡的回应正如预料,但达也预料的回应不只一种。

    「只有这件事?」

    「总之,先讲这件事。」

    原来如此,要照顺序来。达也如此心想时,艾莉卡继续说下去。

    「对方是谁?」

    接着是毫无开场白,过于直截了当的询问。话说回来,她没有等交谈的对象附和就提问,或许相当心急。

    「USNA军STARS总队长——安吉·希利邬斯。」

    达也对她的回应也是直接又干脆。

    艾莉卡透露出困惑的气息,大概是没预料到会立刻得到回应。

    「所以,你问完要怎么做?」

    这次轮到达也趁着艾莉卡困惑的时候询问。

    「这种事……还用说吗?」

    当面被反问,艾莉卡似乎有些惊慌,但她立刻以强悍表情回嘴。

    「我大致明白你的决定……不过艾莉卡,别这样。」

    「你的意思是我做不到?」

    不是刚才下意识的怒气。

    达也面不改色地承受她刻意释放的怒气。

    「做不到。不是因为实力不足,是结果已定。」

    「……什么意思?」

    话语前半膨胀的怒气,在话语后半置换为疑惑。

    「你看过今天早上的新闻吗?节目或报纸都行。」

    「看过,你是说哪一则新闻?」

    「USNA小型船舰漂流的新闻。」

    「那则啊……难道……?」

    「你真敏锐。」

    艾莉卡脸色骤变。达也不是口头奉承,是真心称赞。

    「『天狼星』恐怕也不会再现身。我觉得揭发真相对彼此都没好处。」

    艾莉卡没有接受或拒绝达也的建议。

    「达也同学……」

    相对的,她目不转睛地注视达也,如同在看一个身分不明的怪人。

    「你是……何方神圣……?」

    不对,不是「如同」,是完全把他当成怪人。

    「那种事,至少我家……千叶家不可能做得到。」

    「是吗?」

    达也并非装傻,但只能如此回应。

    「不只是我家……包括五十里、千代田、十三束也一定做不到。我不晓得是什么状况,但是能做出那种结果的应该是十师族,而且是……」

    「可以别再说了吗?」

    达也这句简短回应的言外之意是「无可奉告」。但艾莉卡似乎没听懂。

    「实力特别强大的家系。以首都圈为地盘,或是可以不受区域限制而活动的家系。」

    她没有停止说下去。

    「艾莉卡,别说了。」

    「除了地盘在北陆的一条……再来就是七草或十文字,或者是……四叶。达也同学,你……难道是……」

    「我要你别说了。」

    「!」

    达也并未厉声制止。不是以音调或音量,是以话语中的意志让艾莉卡缄口。

    「继续说下去,会让彼此不愉快。」

    达也静静告知。

    艾莉卡在各种战场的历练也非比寻常。

    不是受到气魄震慑而沉默。

    正因为具备浓密的经验,所以她察觉了。

    自己差点贸然踏入某条界线的另一侧。

    「……抱歉。」

    「明白就好。」

    和刚才相似的话语。和刚才相同的轻松语气。

    然而艾莉卡听完之后,背上冒出冷汗。

    「艾莉卡,如今追究天狼星的身分,对任何人都没好处。所以这件事到此为止吧。」

    「……也对。」

    艾莉卡明白达也转换话题有一半是为了她。所以她没有违抗,点头回应达也的提议。

    「那么,听听你第二个来意吧。我想应该是关于寄生物的余党。」

    「不需要说『你猜得好』吧?这种程度的沟通,达也同学应该做得到。」

    艾莉卡看起来总算恢复原本的步调,大概是刻意使然。

    「这是在夸奖我?」

    「至少我自认不是在贬低你啊。」

    艾莉卡演着演着,似乎也真的逐渐恢复原本的步调。这种重振的速度令人羡慕。

    「我也不打算扔着不管。查到线索就会告诉你,放心吧。」

    达也说着朝琵库希投以耐人寻味的视线。

    艾莉卡也朝琵库希一瞥,嘴角满足地上扬。

    「一定喔。相对的,我在这方面也不会隐瞒你。」

    条件限定在「这方面」,很像艾莉卡的作风。

    「嗯,我保证。」

    不过和她打交道时,这种程度的距离感恰到好处。

    「达也同学,那我走了。抱歉打扰你。」

    「嗯。帮我向令兄问好。」

    伸手开门的艾莉卡背部微微一颤,但她就这样若无其事地离开教室。

    达也同样没多说什么。

    ◇ ◇ ◇

    艾莉卡离开和达也密谈(?)的教室,快步行经走廊。她从杳无人烟的实验大楼回到主大楼的二科生区域之后,背靠走廊墙壁。

    吐出好长的一口气。

    迟来的冷汗滑过艾莉卡的太阳穴。

    「今天的自己怪怪的」这个念头,事到如今才涌上她的心头。

    艾莉卡心想,平常的自己应该不会做那种当面踩老虎尾巴的举动。

    ——不对,那不只是老虎尾巴,是龙的逆鳞。

    ——她也因而明白。

    ——知道了无须知道的事。

    (……烂透了。)

    艾莉卡的嘴唇扭曲为自嘲的笑容。

    得知有这种内幕之后,就可以接受各种事。

    但是不能告诉他人。

    艾莉卡理解达也刚才在叮咛她别说出去、别被他人知道。

    而且,他叮咛的对象不只艾莉卡一人。

    (该怎么对修次兄长大人说明呢……)

    达也最后那句话,大概是这个意思。

    艾莉卡原本就是看不惯「某人」不惜利用二哥试图调查达也的身分,才会站在达也那边妨碍对方的行动。

    她好心想要帮达也保密。

    但现在不知为何,艾莉卡已不是「好心保密」,是被迫处于「非得保密」的立场。

    即使艾莉卡泄密,达也应该也不会报复。

    (感觉就算我说溜嘴,他似乎也只会笑着带过。)

    但凡事总有「万一」。艾莉卡改变想法。

    她无心尝试这种事。

    光是达也的实力就棘手至极,而且——可能另有高人。

    (啊~……这次好冒失。真的是「多一事不如少一事」。)

    为什么会讨论到那种话题呢?艾莉卡在心中嘀咕。

    现在回想起来,甚至觉得自己似乎是被引导察觉这一点。

    (不会吧……即使达也同学个性再差,这也是我想太多吧。)

    艾莉卡强行将自己的质疑一笑置之。

    全力避免心想那个人可能做到这种程度。

    ◇ ◇ ◇

    (……这是自找麻烦吗?)

    达也注视着艾莉卡离去的门,在内心独白。

    千叶修次昨晚的介入,达也原本推测是千叶家一族成为七草家……或是七草家所使唤的国防陆军情报部的手下前来刺探,但至少艾莉卡应该没介入。

    也可能只是她不知情。

    (算了。毕竟应该迟早会被发现。)

    达也已经让艾莉卡看见各种东西。不只是自己的力量,甚至包括深雪的「悲叹冥河」。以她敏锐的直觉,即使这次没有多说什么,她得知真相也是时间的问题。

    (而且以结果来说,似乎也能将她卷进来。)

    达也并非一手掌控所有过程,但他认为似乎可以得到圆满的结果。

    一般来说,要保密绝对需要他人协助。

    有些事只靠当事人实在处理不来。因为试图查出秘密的人,是瞒着当事人在行动。在这种时候,若是表面上有第三方的助力,在各方面都会方便行事。

    达也以这种相当自私的结论,让这段无言的独白落幕。

    「琵库希。」

    『是,主人。』

    达也透过和琵库希的对话实际理解到,心电感应传达的不是话语,是概念。对方想传达的意念,会使用接收者的字汇翻译。

    如果是打扮成佣人就算了,琵库希同样穿着学校制服,却使用「主人」这种称呼,令达也静不下心。但是对方抱持这种想法,所以既然是以心电感应沟通,就只能试着习惯。

    达也反倒因为没翻译成「吾主」而松一口气。主要是对于自己的语言品味。

    她(?)使用的是主动型心电感应,所以不知道达也的想法。她从输入电子头脑的行动准则,读取被叫到名字时的行动模式,移动到达也正前方。

    「你寄宿于这具躯体之前,你们看起来具备共同的目的意识,采取组织性的行动。你们之中有所谓的指挥官吗?」

    『我们之间没有指挥命令的关系。』

    「那你们如何维持组织性的行动?」

    『严格来说,我们各自并非完全独立的个体。我们是个体,亦是全体。各自具备思考能力,并且共同分享意识。』

    「意思是以单一精神进行复数思考的状态?」

    『不只是思考。具备不完整自我与独立思考能力的低阶意识,由单一的高阶意识整合——以这种方式形容我们的状态应该最为接近。』

    「我懂了。但这么一来,低阶意识不会抱持不同目的,使得高阶意识失去统一性吗?」

    『若以生命体作为宿主,无法避免受到宿主最原始欲望的影响。生存本能与生殖本能整合在共享的意识之中,决定我们的行动。』

    「活下去并且繁殖同伴。以『生物』的存在方式来说实在单纯。」

    『正是如此。我们遵从生命体最优先的欲望,以生存与自我复制为目的采取行动。』

    「既然同伴之间共享单一意识的话,关于生存与自我复制以外的目的,你们也会建立起合作关系吧?」

    『即使基本上整合,我们也具备个别的自我,因此会个别对应宿主个别拥有的欲望。但这次是以共通目的为优先,所以主人才会这么觉得。』

    「原来如此……」

    达也说到这里,停下话语开始思索。

    琵库希此时没有无谓插嘴,不知道是因为她并非人类,还是因为她以机械为宿主。

    「那么,现在寄宿在非生命体的你,就脱离了共通目的,成为异端。同伴之中出现异端分子时,你们不会试图排除吗?」

    『我们没有排除异端的欲望。但若他们判断我会妨碍目的,有可能会优先攻击。』

    「这样啊……我再问一个问题。你说你现在处于和同伴中断联系的状态,但你完全无法感应同伴的存在吗?」

    『若对方处于高度活化的状态,应该可以感应。反过来说,以我现在的状态,要是接近到某种程度就可能被他们感应。』

    「这样啊。」

    达也稍微思索之后,立刻下达新的命令。

    「琵库希,你回到机库换回原来的服装,以休眠状态待命。晚点还会需要你。」

    『遵命。静待您的命令。』

    琵库希以端正……换个说法就是生硬的动作鞠躬,走向机库。

    达也在脑中挑选必要的装备,走向学生会室迎接深雪,以便先回家一趟。

    ◇ ◇ ◇

    西元二〇九〇年代,世界变小了。但个中意义对于魔法师与非魔法师来说完全相反。

    在上一场大战以及后续零星的国境纷争之中,魔法师被认定是有用的军事力量,除了因公出差之外严格限制出国。对于魔法师来说,这个世界缩小到局限于国境内侧。

    另一方面,不是魔法师的人们,全面享受着交通技术进步的恩惠。陆海空所有运输工具高速化,人们得以更加轻松地出国。如今是直飞地球另一侧只需要十个小时的时代。世界相较于一百年前确实变小。

    世界连续战争的起因,使得所有国家都慎重处理,很可能成为非法移民的外国人长期滞留问题。相对的,许多国家的短期滞留外国人都有增加的趋势。异国民族走在东京街头的光景也变成家常便饭。

    黄昏时分,西班牙裔白人男性、印欧混血(白人与印第安人的混血儿)年轻男性与黑白混血(黑人与白人的混血儿)年轻女性并肩走在隅田川东侧,也没有日本人觉得突兀。这三人走进只有建筑物庞大却没什么病患的医院,没有市民对这幅光景投以质疑的目光。

    医院地下室摆着床。

    这样形容听起来或许理所当然,但这种床一般不会放在医院。

    黑色皮革,几乎没有弹性,与其说是床更适合形容为平台的长方体箱子。九张床不是排成一列,也不是排成四张与五张共两列,是放射状排列。每张床上头各躺一名年轻男性,合计九人。所有人都是东北亚脸孔。没用枕头躺着的九人都是脸色苍白,胸口没有起伏,应该是尸体或假死状态。地下室只有这九名静止的青年,以及从地面楼层走下来的三名西班牙裔男女。

    床头朝内侧排列的床在中央围出空隙,白人男性站在其中。他像这样站在微暗的场所,总觉得身披魔术师的气息。

    印欧混血青年看向手表,就这么举着手臂等待。大约十分钟之后,青年看向隔着床的圆环站在另一边的黑白混血女性。这大概是某种暗号。女性微微点头,双手高举到面前。

    青年也摆出相同的姿势。白人男性在相对的青年与女性中间拍手,同时踩踏出声。

    继续拍手。

    继续踏脚。

    青年与女性跟着男性的节奏拍手、踩踏出声,在摆成圆环的床边绕圈。青年与女性位置刚好对调时,男性拍出更响亮的掌声。

    在拍手的余韵之中,静止的人体从床上起身。

    一人,又一人。

    八名假死者,在黑色平台上苏醒。

    在微暗的地下室,昆虫振翅般的喧嚣声,不是在实体次元或情报体次元,而是在精神次元彼此交流着。

    若翻译成人类的话语——

    (我/我们终于清醒。)

    (我/我们还有缺额。)

    (缺额是一人/一具?)

    (容器不足?)

    (不对。如我/我们所见,协助者已凑齐足够的容器。)

    (华人的死灵法术水准也很不错。)

    (不,至少得承认超过我/我们的水准。)

    (死亡当前时,对生命的渴望。停止的自我。)

    (我/我们没想到让宿主处于假死状态再同化的方法。)

    (但我/我们也学会了。这样就明白如何转移宿主了。)

    (今后即使肉体被破坏,应该也能在短时间内再度活动。)

    (要取回欠缺的一人/一具也易如反掌。)

    (取回欠缺的我/同伴吧。)

    (去寻找欠缺的我/同伴吧。)

    ——渡海而来的三具,以及清醒的八具魔物——寄生物,进行着这样的对话。

    ◇ ◇ ◇

    达也返家之后,还没换装就先走向电话机。不是使用客厅的大画面同步电话机,是放在卧室的保全强化版。这台语音专用的电话机,将一般用在影像处理的能力也挪为即时编码处理。达也以这台电话打给四叶家管家——叶山。对照邮件指定的时间算是勉强赶上。

    『是达也阁下啊。正如预定吧?』

    「叶山先生,昨晚谢谢您。」

    彼此都省略「一般的开场白」。达也是配合叶山这么做。与其说这名老管家忙碌而心急,达也感觉是因为对方有事要转告。

    『我昨晚也说过,不用多礼。保护深雪大人是我们四叶家的「第二优先事项」。』

    「叶山先生,连您都讲得这么轻率,我会很为难。」

    『只要认清时机与对象就不成问题。何况我和那个人不同,没胆量和达也阁下对峙。』

    看来他至少有空配合这样的闲聊。

    即使如此,达也这边也没什么空。他决定先询问叶山刻意使用机密线路来电要指示的事——部分原因也在于叶山如果这时提到他数个月前和青木发生的纠纷,他不知道该如何反应。

    「所以您有何吩咐?既然不能以邮件通知,也没空直接见面,我想应该是紧急要事。」

    『喔喔,我差点忘了。』

    叶山说得像是听达也提及才察觉。但是,就算无法从声音判断,只要知道这位老管家的为人就明白这是演技。

    『达也阁下,第三课似乎为了魔物事件出动。我想让你得知这件事。』

    「第三课……国防军情报部防谍第三课?记得那支有趣的部队是七草派吧?」

    达也说完,话筒另一边传来笑声。

    『他们应该也不愿意被曾经是那个独立魔装大队一员的你形容为有趣,但就是你所说的那个第三课。』

    「既然是感兴趣,应该不是走肃清路线。您的意思是,七草家想透过防谍第三课调查……不对,逮捕寄生物?」

    『我很想说你一如往常地明察秋毫,可惜还不清楚他们的目的。但应该如你所说。』

    达也打从心底感到棘手。本次事件原本就有许多错综复杂的相关势力了,如今又有新成员登场。而且虽然是七草一派,目的却似乎和真由美不同。

    「感谢您提供宝贵的情报。」

    就算这么说,也不能将局势全面翻盘告终。现实和游戏不同,再麻烦也不允许重来。

    『这也是我认定保护深雪大人非得这么做。达也阁下,请务必别忘记这一点。』

    「在下明白。」

    没错,绝对不能毁掉深雪身处的这个世界。虽然无须叶山训诫重新嘱咐,但达也毫不抵抗就接受了。

    ◇ ◇ ◇

    晚间七点。

    学生已经全部放学,教职员也所剩无几,校舍鸦雀无声。校门也已经关闭,除了部分例外,直到隔天都不允许任何人出入。教材、福利社的商品与学校餐厅的食材,基本上是在日间从地下通道或后门进货。

    允许出入的,只有值班教职员、签约保全公司的警卫、非得在夜间才能工作的系统维护工程师,此外就是学校特例许可的人,以及学生会特例许可的学生。

    以学生自治来说看似有些过度的这个权限,是去年真由美担任学生会长时促成的。背后似乎和七草家的意图与权威关系匪浅,但以利用者的角度来看,这种隐情一点都不重要。不需在申请书写上像样的理由提交到教职员室就能获准进入,达也非常感谢这样的制度。尤其是在无法讲明真正理由的时候。

    先回家一趟的达也,在回程路上做好各种安排,物品在他抵达家门时已经送达。他将东西塞进包包就背着回到学校。达也将印上学生会长批准代码的夜间入校许可证交给后门守卫,领取三张访客用的ID卡。晚上要是没带这种ID卡,就会被当成可疑人物而触动保全系统。

    之所以有三张卡片,第一张当然是达也自己用的。

    第二张交给跟随在后的深雪。深雪以满足的笑容领取卡片。

    达也其实不打算带深雪过来,原本预定今天让她看家。

    然而,在发行夜间入校许可证的时候,深雪向达也提出条件。

    就是也要带她一起来。

    许可证的发行权限,由学生会长梓拥有。但是大约在三小时前,达也面前实际上演的光景,仿佛证实了「现在学生会的真正掌权人不是会长,而是副会长」这个流言蜚语。

    达也没能说服莫名顽固的妹妹,只得答应同行。

    除了深雪,同行的还有一人。

    第三张卡片,交给在车站会合的穗香。或许用不着强调,达也刚开始也同样不打算带穗香过来,不对,是比深雪更不打算带她过来。之所以会变成这样,是因为发行许可证的话题是在学生会室,也就是穗香也在场的时候提及。这真的只能说是一时大意。不过就算拒绝,在梓甚至五十里都在偷听的状况,达也不可能告知「真正的目的」。而且只有穗香拜托就算了,连深雪也站在她那边,因此达也不可能坚拒到底。穗香不同于深雪,以惶恐表情从达也手中接过ID卡。

    申请许可证的表面理由是「前来检视行动持续异常的3H-P94」。但达也真正的目的是要带琵库希外出,引诱寄生物前来。

    再三询问琵库希之后得知了一件事,就是「寄生物不会扔下琵库希不管」。虽说是得知,其实只不过是推测,但达也对这个推理有自信。共享意识的「元件」突然断绝联系,应该会试图修复。为此一定会以某种形式前来接触。这是达也的想法。

    达也没有找出寄生物的手段,而其实也没有必要积极寻找——直到前天为止是如此。但他既然「持有」依附在琵库希的寄生物,就不能置身事外。感觉扔下那种状况的琵库希反倒会成为大问题。更重要的是,能解决寄生物是最好的结果。达也原本就假设会再度和寄生物交战,向八云求教并且请他陪同修行,也是为了这个目的。琵库希的事件只不过是一个契机,让他的态度从消极转变为积极。

    达也也不认为今晚能将寄生物一网打尽。但他觉得若能引出一两具,应该能得到线索,查出剩余个体的所在处。

    考量到接下来这项行动的危险程度,达也或许应该断然拒绝深雪与穗香同行。达也大概是在各方面对于「危险」有些麻痹。

    今晚的作战,从计划当初就不是他单独行动。依循至今的前因后果,并且考量到必要性,达也委托艾莉卡与干比古辅助。既然请到这两人帮忙,同样熟知隐情的深雪,以及基于某种意义成为当事人的穗香同行应该也无妨。达也做出这个稍微欠缺考量的判断。

    第一高中规定即使是假日,来到学校也要穿制服,但是夜间入校时不在此限。表面上的理由是因为入内必须带着具备通讯功能的ID卡,所以没必要穿制服。但背地里的意图是要求学生别在晚上穿制服在街上闲晃。

    这是校方一种回避风险的做法(别名消极主义),理解这一点的达也依照要求,照例穿着方便打斗用的外套。深雪也学哥哥打扮成便于活动的短大衣、弹力裤加长靴造型。

    不过,穗香的大衣底下依然是制服,令人质疑她或许不晓得接下来要做什么事,但达也不会将这种想法表露在语气或表情。

    「穗香,你没回家?」

    深雪以委婉的方式,代为提出哥哥的疑惑。

    「咦?不,我回去过。」

    穗香自己一个人住,租屋处比起两兄妹家离学校更近。应该不是因为没时间换装。

    「难道……穿制服不太妙……?」

    「没到不妙的程度……但或许有些不方便。」

    达也不想讲得像是在责备,但今晚预期会发生各种突发状况。而且穗香似乎并没有料想到这一点。早知如此就应该好好说明。达也有点后悔。

    穗香大概是敏锐察觉达也这个想法,行经走廊时微微低着头。

    「哥哥,要先到穗香住处一趟吗?」

    深雪试图消除这股尴尬的气氛。

    「我们可以在楼下等穗香换装。」

    深雪应该没有造福敌人的意思。恐怕只是因为达也在为难,才提出这个解决方案。

    「也对。毕竟这时间叨扰太晚了……如果穗香不介意,就这么做吧。」

    「不!那个,我完全不在意两位来访。如果有幸借用两位的时间,请务必造访。」

    不过和深雪的想法无关,这是穗香求之不得的事。

    三人进行这种鸡同鸭讲绕一圈又搭上线的对话时,抵达机研的机库。门当然上锁,但门锁大致上都能从内侧打开,所以没必要特别准备什么。达也开启行动终端装置的近距离通讯模式,发送今天刚制作完成,兼具认证功用的密文。

    立刻传来回应。

    『主人,您找我吗?』

    即使是强度远超过厚度的装甲门,区区一扇门也不足以妨碍心电感应。

    「开门。」

    『遵命。』

    室内回应之后,机库的门立刻开启。

    门后就是身穿侍女服,深深鞠躬致意的人偶。即使魔物寄宿在内,似乎也遵守程式规范的基本行动模式。

    达也等琵库希抬头之后,从包包取出第一个物品。

    「琵库希,换穿这套,」

    即使是夜晚,不对,基于某种意义,正因为是夜晚,所以不能将这身打扮(也就是侍女装)的琵库希带着走。就算这样,制服也基于前述理由不能用。达也在本次作战首先准备的,就是琵库希要穿的衣物。

    琵库希大概是判断这种程度的命令无须出声回应,突然就脱起身穿的泡泡袖连身裙。

    达也理所当然般注视。继放学后,这是达也第二次看「她」换装。达也生性不会将人偶与人类混为一谈。对达也来说,琵库希的换装等同于套上或拆下机车的保护套。

    「哥哥?您面不改色在旁边看什么啦!」

    然而深雪似乎很难接受。

    转头一看,穗香也同样投以责备的视线。

    「问我看什么……深雪,琵库希是机器人啊。」

    「就算是机器人,也是女生!」

    「慢着,她确实是人型,但是并没有仿造人体到那么精细……」

    正如达也所说,3H是打造为「穿上衣服会误认为人类」的人型机器人,衣服遮盖的部位细节,和女性裸体完全不同。用为仿真性行为的廉价人偶,在「那种部分」的重现度高得多。

    虽然上半身近似「穿着肤色紧身衣的女性」,但也只限于腰部以上。腰部到股关节的外型,明显看得出是机器人,要是穿上合身的裤子,光看背影就看得出来不是人类。预设衣物是裙摆宽松的裙子就是基于这个理由。

    但是对两名少女来说,主观的外表似乎比这种客观的事实优先。

    深雪让达也转身向后,穗香站在两人中间遮住琵库希。

    达也难免觉得不讲理,但同时也不是很想看琵库希换装,因此乖乖背对等待两人许可。

    「达也同学,可以了。」

    穗香出声知会。达也为求谨慎,先确认深雪的表情再转过身去。

    达也带来的衣物,是立领造型的风衣外套,底下是弹性良好的毛衣,以及能遮挡臀部曲线的三层滚边及膝裙。

    脖子以较长的围巾围两圈。

    遮掩脸部的帽子刻意省略。

    双腿穿着厚紧身裤与靴子,隐藏细部构造并强调腿部线条——这是帮忙准备服装的独立魔装大队女性补给士提出的建议,达也全面采用。

    穗香不知道从哪里取出梳子梳理琵库希的头发,但琵库希不以为意,笔直站着动也不动。这显示她再怎么模仿人类的外型依然是人偶,但达也不打算对琵库希要求这么高。

    只要走在路上别被警察临检就好。

    以这一点来说,琵库希现在的模样合格。

    「琵库希,跟我走。」

    达也以这句告知,代替作战开始的宣言。

    如同对奴隶下令般高傲。

    不带任何情感。

    ◇ ◇ ◇

    艾莉卡呆站在哥哥房间前面。

    以她的角度来看,这完全超乎预料与预定。没想到自己还留着这种怯懦的一面。

    艾莉卡不怕进入主屋,但她想回避父亲与姊姊。虽然抗拒程度比不上这两人,但她也不想和大哥打照面。幸好大哥这个时间应该还没返家。

    总之,赶快办完事回到别馆的自用卧室是最好的做法,在走廊拖拖拉拉是最坏的做法。因为今天接下来还有其他行程。

    「修次兄长大人,我是艾莉卡。」

    她鼓舞自己,出声呼唤。

    「进来吧。」

    隔了一段空档才传出回应。

    虽然没有不高兴,但听起来不太欢迎。

    不对,应该是勉强掩饰不佳的心情。

    艾莉卡违抗想要就这样掉头离开的冲动,打开房门。

    「这么晚了,什么事?」

    修次坐在写字桌前面。他旋转椅子,整个身体转向艾莉卡。但艾莉卡看出桌子另一边的床,留着刚刚躺过的痕迹。

    彼此的立场和前天相反,但艾莉卡没有出言指摘这件事。

    「有件事想让兄长大人知道。」

    艾莉卡的语气结结巴巴。

    是修次勉强挂在脸上的笑容令她如此。

    「说来听听。」

    修次的回应没什么热情的感觉。讲得直截了当就是给人「基于义务听听看」的印象。但感觉并非没将艾莉卡放在眼里,而是分心在意其他事。

    「兄长大人知道名为『第一〇一旅团独立魔装大队』的部队吗?」

    「艾莉卡为什么知道这个名称?」

    修次刚才漫不经心的回应,令艾莉卡差点受挫。她鼓舞内心如此询问。

    话中的名称,使修次态度为之一变,表达强烈的关切之意。

    「其实……」

    走到这一步,犹豫的心情依然死缠着艾莉卡的双脚不放。但她想不到其他的好方法。

    「兄长大人护卫的对象——我的同学司波达也,是这支独立魔装大队的特务兵。」

    「你说什么……?」

    艾莉卡摆脱迷惘,应该说摆脱恐惧之后揭露的事实,使修次难掩惊讶之意。

    「非常抱歉。原本在您前几天询问的时候就该说明,但是一位叫作风间少校的先生说,这件事属于国家机密,要求我守口如瓶。」

    「风间少校……是『大天狗』风间玄信吗!」

    「大天狗?」

    这次轮到艾莉卡对哥哥的反应感到惊讶,并且歪过脑袋。

    魔法师特别喜欢取夸张的别名,兼作吓唬对方使其退缩的用途,不过「大天狗」在众多别名中也特别突出。反而令人觉得夸张过头,其中是不是有什么由来。

    「修次兄长大人知道风间少校这个人?」

    「嗯……他在山岳战、森林战是世界级专家,知名的古式魔法师。在空降部队的运用上,也号称是现在国内首屈一指的名指挥官。」

    修次的表情与声音,混杂着兴奋与畏惧。

    「你知道大越纷争吧?在那场纷争,大亚联盟企图南进中南半岛,他加入以游击战对抗的越军,使得大亚联军……尤其是担任先发部队的高丽军,将他视为恶魔或死神般畏惧。」

    修次轻轻呼出一口气。兴奋化为憧憬、畏惧化为叹息。

    「这是他不到二十五岁……和现在的我差不多年纪发生的事,所以他基于某种意义是传说中的人物。不过,听说当时的军方中枢想避免和大亚联盟正面冲突,他也因而被高层盯上,再也没机会升为将领。」

    哥哥这番话,使得艾莉卡也忘记眼前要处理的事,很想说声「真是的……」叹口气。

    立功者成为消极主义牺牲品的构图也在这里出现。这种做法迟早会毁掉国家吧?艾莉卡明知这不是自己这种丫头该思考的事,还是不由得如此思考。

    「传闻中的独立魔装大队,就是风间少校率领的部队啊……既然这样,各种像是都市传说的事迹就能得到解释。而且,既然司波达也是这个部队的成员,就能稍微认同他为何具备不符年纪的实力了。」

    艾莉卡在内心独白的同时,修次也像是说给自己听般低语。

    多亏这样,艾莉卡得以将注意力移回原本的目的。

    「兄长大人。我是在横滨事变见到风间少校。如果不是那种紧急状况,司波同学的秘密应该不会曝光。我当时觉得这是如此重要的机密。」

    「唔……独立魔装大队本身就具备秘密部队的性质。既然高中生以非正规兵的身分加入,确实应该是基于相当的理由吧。」

    「我违反禁令,向兄长大人说明司波同学的身分,正是因为希望您明白这件事。」

    「换句话说,艾莉卡,你的意思是我不应该继续深入调查他的隐情?」

    「是的。我认为要是到最后打草惊蛇,对兄长大人或千叶家都没好处。何况这条蛇可能是拥有剧毒的大蛇。」

    「嗯……你的意见有道理。但我虽是学生,却已受军方管辖,无法违抗正式命令。」

    「既然这样,只要遵守表面上的命令就好吧?始终只以护卫身分行事,仅止于在他遭受攻击的时候采取应对措施。」

    「原来如此……我明白了。我朝这个大方向检讨吧。」

    ……看来勉强没提到「四叶」之名就成功说服二哥。艾莉卡藏起安心的表情行了个礼,目光没相对就从修次房间告辞,回到自己房间。

    艾莉卡回到自己在别馆的房间后,拿起桌上收信灯号闪烁的情报终端装置。「青山墓园啊……」她阅读邮件之后轻声这么说。没时间坐下休息,就脱去身上的衣物。虽然「良家子女」不应该这么没教养,但她刚才说服修次耗损许多心力,因此是刻意以这种动作鼓舞自己。

    她穿上衬铠——具备防弹、防刃效果的多功能合成橡胶衬衣,外头套上人造皮骑士外套与短裤。膝盖是不会妨碍行动的护具,双手是手心与手指内侧超薄的合成纤维手套。艾莉卡确认外套口袋里的小东西都在之后,拿着武器走向别馆玄关。短裤加及膝长靴是很适合她迷人长相的时尚穿着,但她要前往的地方不是夜晚的繁华区。

    「艾莉卡亲卫队」的成员在别馆外待命。他们是本次「吸血鬼事件」的千叶家部队主力,也就是成为艾莉卡的部下而效力。

    「走了。」

    艾莉卡以平淡语气告知。

    男性们丝毫没露出不满神色,跟在她的身后。

    ◇ ◇ ◇

    穗香租借的住处,真的是小巧雅致的出租住宅大楼。格局是一房一厅附厨房,但厨房只以聊胜于无的程度附属在客厅,实际上只有一房一厅的大小。

    即使如此,自用卧室也和客厅分开,这应该是身为女生不能让步的界限。即使是男生达也,要是打开大门就立刻看得见自己睡的床,也会觉得不太愉快。

    达也在客厅和深雪一起喝茶。琵库希想依照自己原先的制造目的帮忙泡茶,穗香却慌张阻止她,由自己准备茶水。端上桌的是番茶(注:味道较苦涩的绿茶),应该是穗香的嗜好。

    当事人穗香正在另一个房间换衣服。虽然隔音很完美,却总令人感受得到匆忙的气氛。兄妹两人当然都明白基于礼仪必须假装不知情。

    穗香现身时,兄妹刚好喝完绿茶。

    「两位久等了!」

    迅速跑出房间的穗香,服装风格基本上近似深雪。

    上半身是短大衣,大衣底下看得到高领毛衣。下半身不是弹力长裤,是迷你裤裙加上厚内搭裤。内搭裤末端是环状,只露出趾尖与脚踝,别名踩脚裤。

    裤裙长度刚好被短大衣的衣摆遮住,所以乍看像是内搭裤上头什么都没穿。

    是颇为引人注目——应该说吸引男性目光的服装搭配。

    不过并非不实用。穗香的内搭裤是以高度保暖又耐磨的纤维编织制作,达也知道这种纤维也用在野战大衣。他从头到脚大致打量穗香的衣物之后微微点头。

    「那么,出发吧。」

    不晓得穗香怎么解释达也这个动作,她挂着差点笑开怀的表情跟在达也身后。

    头发别着达也所赠送,左右成对的水晶。水晶的光辉使得琵库希短短一瞬间,做出像是被吸引目光的反应,但是达也、深雪与当事人穗香都没察觉。

    「哥哥,接下来要去哪里?」

    经过剪票口,搭乘电扶梯向上前往月台时,深雪看周围刚好没人,如此询问达也。无论目的地是哪里,深雪只须跟着达也一起走,但她并非毫不关心要去哪里。

    「青山墓园。」

    穗香也同样关心这件事,不过考量到现在的时间,即使不提好感或信任,她听到达也的回应之后脸颊抽搐,或许也是在所难免。面不改色的深雪在青少女之中一定是少数派。(朱月:青少年对应青少女么……扶额。)

    「不合季节的试胆大会……看来应该不是这么回事,对吧?意思是『妖魔鬼怪会出现在这种地方』?」

    「真敏锐。」

    间接肯定妹妹推测的达也,虽然有所克制,表情却似乎有些高兴。

    「哥哥的想法,我当然猜得出来。」

    深雪也喜形于色地回以笑容。

    小小的刺插入穗香胸口。

    「那个,达也同学。时间这么晚,墓园应该关闭了吧……?」

    如果是直到前天的她,应该会害怕刺痛而退缩。

    但是好友昨晚激励的话语,不是留在穗香的意识,是留在她的胸口。

    穗香从电扶梯的上一阶,像是插嘴般询问。

    深雪露出「哎呀?」的表情,但达也看起来不以为意。

    「应该进不去。但即使如此也无妨。只要到那附近,对方就会主动前来。我就是为此而带琵库希一起去。」

    达也依照询问琵库希的结果,认为其他寄生物不容许现在的「她」存在的方式。

    对于以生命体身分配合步调的其他个体来说,失去自我增殖欲望的琵库希,是步入歧途的存在。既然个体数量极少,他们应该会试图取回囚禁于琵库希这具机械里的「她」。寄生物受到自我防卫与维持种族这两项基本冲动支配,为此采取的行为模式也应该和人类相同。

    「即使有外人看见,穗香也会帮忙处理吧?」

    穗香使用「光学迷彩」的实力,达也不只是听说,后来还亲眼看她示范,所以达也很清楚。这是USNA军支援成员使用的「暗幕」完全比不上的高等技术与本事。穗香是最适合协助藏匿行踪的魔法师。

    只不过,这是达也嘴里说得好听。实际上他不认为会发生非得藏匿行踪的状况。

    但是,达也还没清楚理解一件事。

    这种玩笑话对穗香不适用。

    「请交给我吧!」

    穗香充满自信,反倒是以温和的语气说完后,轻轻拍胸口。达也见状做出「反应真夸张」的天大误解。

    ◇ ◇ ◇

    位于市谷一角,中等高度大楼的地下,是国防军情报部防谍笫三课的「总部」。

    如果防卫省内部的总部是表面上的国防军谍报活动中枢,这间「地下分部」就是背地里的真正中枢之一。以「之一」形容中枢原本很奇怪,但这是为了避免陷入「总部沦陷导致机能瘫痪」的事态,算是风险控管的产物。

    建立这种和惯例不同的组织形态的副作用,产生了严重的弊端。

    谍报组织都会具备「左手不晓得右手在做什么」的一面,在这里尤其显著。不会只凭一己之力为所欲为,这部分堪称还算有救,但是各单位实际上都有不同势力支援,而且都依照支援者的要求各自行动。

    国防军情报部组织内部,抱持着严重的多头马车问题。

    「监视对象正朝东京都心方向移动,同行者包括妹妹与另外两人。」

    这间地下分部的赞助者是大型电机制造商的业界团体,同时也是国内第二的军需产业集团。而且七草家深入控制这个联盟。防谍第三课的真正赞助者亦可说是七草家。而他们现在不同于七草、十文字联盟的真由美等人,是依照「七草家当家」的意图行动。

    「核对影像……一人是国立魔法大学附设第一高中一年级的光井穗香。」

    「是同学啊。居然带着妹妹约会,真是奇怪的嗜好。」

    看似场中负责人的人物以嘲讽的语气回应,不过换个角度也可以解释为嫉妒。

    「另一人……不,这不是人类。推测是人型家事辅助机械P94型。」

    「HAR的人型终端装置?他要带这种东西去哪里?」

    男性歪过脑袋由衷纳闷之后,另一个负责人出声。

    「还没入侵电动车厢的运作系统吗?」

    「是,防卫机制太坚固……非常抱歉!」

    负责人没有斥责部下堪称发牢骚的这段发言。要是大众运输系统的管制中心轻易允许外人入侵,就有遭受恐怖攻击的忧虑了。他也明白这一点。

    「主任,目标对象搭乘的车厢更换了轨道。」

    「往赤坂……不对,青山?」

    主任依照荧幕显示的车厢路线轻声推测去向,停顿片刻之后下令:

    「派伪装成警员的管制员前往青山大道进行部署。只要目标一行人使用魔法,就假装逮捕,抓走他们。」

    各处响起接获命令的回应以及朝着通讯机指示的声音,主任继续注视着荧幕。

    ◇ ◇ ◇

    巴蓝斯上校全身无力,坐在大使馆为她长期逗留所准备,附全套家具、以周为单位出租的公寓(也就是所谓的周租公寓)。

    虽说是临时,却容许作战总部被入侵,而且没展开堪称战斗的战斗就被绑架,在海面漂流时被别国船舰拯救。如此出丑的严重失态,重创她的资历与矜持。

    出乎意料的是,祖国以及驻日大使馆的军方官僚并未特别责备。因为这次出丑的不只是她,还包括派来保护临时总部的特殊部队,以及小型船舰遭劫的海军(应该说USNA海军的尊严受创得比她还惨),因此可以理解不能只责备她。

    然而,事情不只如此——她残留的气力还足以如此推测。

    但也无法否认自己的状况很差。

    甚至当她因为门铃突然响起而抬头,才首度察觉夜已深。

    听得到担任护卫的女中士在应门。

    护卫倒抽一口气的声音传入巴蓝斯耳中。

    「打扰了。」

    接近巴蓝斯所在起居室的脚步声,以及申请进入的声音都乱了分寸。

    「进来。」

    巴蓝斯在沙发上端正坐姿,谨慎以稳重的声音回应。不能让下属看见软弱的模样——超越意志或情感而植入内心的军官守则,促使她这么做。

    起居室的门被郑重打开再关上。在眼前敬礼的是身穿裤装的高挑女性。她是比起容貌或学历更重视个人战斗能力而获选的士官,实力与胆量都是超水准。巴蓝斯对这名中士的评价很高,甚至认为昨晚要是她陪在身旁,结果或许会稍微不同。

    然而——这样的她脸色苍白,绷紧表情。

    巴蓝斯直觉事态非比寻常,从沙发起身。

    「什么事?」

    「有人要求面会上校阁下。」

    「什么……?」

    巴蓝斯逗留于此处是秘密。即使如此,如果只是军方(意指USNA军)的人来见她,护卫的中士没必要紧张到这种程度。来访者是大使馆人员也一样。换言之,造访者是无视于USNA的情报封锁,即使是局外人却知道她在这里而来要求会面。

    巴蓝斯甚至不想花时间对中士下令,自己主动操作遥控器,将门口监视器的影像传送到客厅大荧幕。

    映在荧幕上的,是以平静表情伫立在门外,身穿古典洋装的娇怜少女。

    巴蓝斯的意外感超过限度,整整当机五秒。

    「……她是谁?」

    巴蓝斯终于重新开机之后,认出在少女身后待命的两名健壮男性。一人小心翼翼拿着推测是少女所穿的大衣,应该是她的随从,也就是随扈。

    年约十五岁的少女,随身带着看起来就不是普通人的随扈。

    明知非得警戒,却无法阻止现实感逐渐被侵蚀。

    「她叫作黑羽亚夜子。」

    中士说到这里就停顿了下来,看起来像是在吞咽口水,但巴蓝斯听完她下一句话就觉得这也在所难免,

    「自称是四叶家的特务。」

    「巴蓝斯女士,很荣幸见到您。我是黑羽亚夜子。今天以四叶家代理人身分来打扰。」

    少女以流利的英文问候巴蓝斯。

    但她完全没使用对军人、对高阶军官的敬称。

    她习得如此完美的发音,很难想像没有这种程度的词汇能力。

    换言之,她是故意的。

    自报姓名时先说姓氏,应该也同样是故意的。

    「我是USNA统合参谋总部上校瓦吉妮雅·巴蓝斯。恕我失礼,我想在你说明来意前先请教一件事。」

    「哎呀,什么事?如果我能回答,我很乐意。」

    这名少女的年纪看起来比希利邬斯少校小,但是当成协商对象时较为棘手。

    比起好歹是USNA最精锐的魔法师部队总队长,经历过各种场面的莉娜还棘手。

    眼前的少女不是普通人。巴蓝斯重新将这件事记在心上。

    「你说的四叶家……是那个『四叶』?」

    之所以说得比较抽象,是考量到万一有所误解时的应对。

    不过,即使问得不够具体,少女也露出甜美的微笑。

    「是的,就是那个四叶没错。我身为十师族之一,四叶家当家——四叶真夜的代理人,有事前来相求。」

    即使做好心理准备,知道几乎不可能猜错,要接受对方干脆告知的事实也非易事。

    日本的四叶。

    对于魔法界的人来说,尤其是涉足将魔法利用于军事的人,这是某种不可侵犯的领域。

    他们不像希利邬斯少校,拥有独力就能匹敌一支军队的强大破坏力。

    四叶的存在方式完全相反。

    虽然四叶家现在(暂且)服从日本政府,但甚至有人宣称,若他们潜入幕后成为恐怖分子,或许会点燃第四次世界大战的战火。

    他们是如此疯狂钻研「魔法」这个领域的集团,并非受到尊敬,只受到畏惧。

    「有事相求?」

    「是的。是希望您务必接受的请求。」

    「我洗耳恭听吧。」

    巴蓝斯晚一步才察觉没端茶水接待客人。

    但如果在这时候打断话题准备饮料,才真的是无谓之举。

    巴蓝斯专心聆听少女即将编织的话语。

    「那我恭敬不如从命了。想请女士终止现在的任务,也就是停止干扰我国魔法师。」

    「…………」

    所谓的「干扰」不用多说,应该是指她负责指挥的谍报战,对日本非公开战略级魔术师的调查,接管(绑架)与瘫痪(暗杀)作战。巴蓝斯当然想过这名少女的「请求」——四叶的要求可能是这件事,应该说她预料这个可能性最高。

    不过,少女的要求更胜于「中止」的预料,巴蓝斯无法立刻对这不客气的要求起反应。

    「以巴蓝斯女士的高度,我想您知道我国的『十师族』是怎样的系统。」

    少女讲得像是「如果不知道,我可以告诉您」。巴蓝斯即使对她的语气反感,依然点头回应。这时候装蒜也没意义。

    「我们的当家——四叶真夜,担心您这边过度干涉。贵国与我国是同盟国,当家不希望将这种事化为火种。」

    「……这是警告?警告我再不收手就会点火?」

    亚夜子没回答巴蓝斯的问题,再度露出甜美的微笑。

    「女士,您昨晚睡得好吗?」

    「那是你们干的好事?」

    巴蓝斯回神才发现自己从沙发站起,探出上半身。

    如果桌面稍微窄一点,她或许已经揪起少女的衣领。

    「请问……您在说什么?我是看女士气色不是很好,才冒昧表达关心之意。」

    嘴里说关心,却一点也没有露出担心的样子。

    少女在笑。丝毫没隐藏自己明白一切、洞悉内情的表情。

    「巴蓝斯女士,请冷静。可以的话,我们希望和女士建立良好的关系。」

    「良好的关系……?」

    虽然不是被少女提醒,但巴蓝斯察觉若在此时此地厉声斥责她,不只没意义而且有害,因而坐回沙发。少女接下来说的这段话,更加挑动巴蓝斯的情绪。

    「我们四叶家的实力正如女士所知。而且我们也非常清楚女士的实力。」

    虽然情绪几乎差劲到极点,理性却命令巴蓝斯聆听少女的话语。

    自称四叶家代理人的少女说她知道巴蓝斯的实力。不是USNA军或STARS的实力。

    换句话说……

    「当家表示,若女士愿意从本次事件收手,我们将不会忘记对女士个人的感谢。今后若有机会,应该能成为女士的助力。」

    这是迷人的提议。

    若是和那个「四叶」建立私人交情,在军中就是能补回昨晚失去的地位还有剩的武器。巴蓝斯昨晚才亲身体验到他们的实力。

    少女嫣然一笑。

    纠葛的天秤倒向理性的一侧——名为欲望的理性。

    巴蓝斯上校决定,在美丽少女外型的恶魔递出的合约书上签名。

    ◇ ◇ ◇

    从青山的高架车站往下走到地面第一层人行道,达也就感受到紧盯不放的监视目光。而且不只一两个。达也依照出门前和叶山的对话,就预料到有人在监视。虽说如此,对方热中投入这么多人员,还是超乎他的预料。

    应该不是得知或预测他们兄妹和四叶的关系,投入较多战力以备四叶介入。

    到头来,这个国家的谍报机构,即使得到七草撑腰,应该也不会冒险和四叶起冲突。

    招惹四叶将有什么后果……达也兄妹的母亲与姨母在少女时代被卷入的那件事,内情、公安与情报部应该已切身体会。尽管不是目标对象,只是被报复行动波及,却也被修理得那么彻底的记忆,并非二十年或三十年就能忘记。何况四叶的实力(以意义来说,比起权力更像暴力的「实力」)相较于当时更加强化。

    达也至此中断思绪。因为注视他们的视线增加了。

    新的异质视线。

    不同于人类的魔物目光。

    专业谍报员受命接下「监视三名高中生与一具家事机器人」这种任务,难免稍微松懈。

    累积资历之后就学会如何偷工减料,这是常见的一面。虽然也有那种随时全力以赴,工作时绝对不会偷工减料,正经八百过头的工作狂,但偷工减料与摸鱼虽然相似,却是两回事。

    形容成「偷工减料」总会给人不好的印象,但偷工减料的方法在于步调的分配。也就是如果工作只须五分力,就不会投注十分力。

    比起无视于工作难度,总是投注十分力,应付五分的工作只使用五分力,即使每个步骤完成的速度比较慢,到最后还是可以解决较多的工作。「习惯」也是一种技能。

    然而这样并非只有优点,也有缺点。这也是事实。

    对于伪装成警察的中坚谍报员来说,跟踪与监视是至今完成无数次的任务。他们依照这些丰富经验的指示,下意识地保留注意力,但这次造成反效果。

    他们接到的任务,是监视对象使用魔法时,立刻以逮捕为名义绑走。

    为此领取的检验仪器侦测到魔法。

    不是因为计量表变化,而是因为警报声响起而摆出架式的下一秒——

    ——眩目的光之洪水汹涌淹没男性的视野。

    出乎意料的先发制人。

    完全是敌对行为。

    反击的意识,沉入闪闪发亮的水底。

    「达也同学,我让监视我们的那些人全部睡着了。」

    「辛苫了。」

    穗香得意洋洋地如此告知。明明在慰劳她却得防止表情抽搐,对达也来说也是需耗费好一番工夫的事情。

    异质气息逐渐接近。并非人类……几乎可以确定应该是寄生物。应付寄生物的时候,人类的监视者会碍事。

    擅自在街上使用魔法,原本是违法的行为。视线如此紧迫盯人的对方,不可能是善良的市民或正当的公仆,但因为不正当,所以更不方便被对方看见己方以魔法交战的样子。达也告诉同行者有人监视,是要提醒她们在甩掉对方目光之前,不要贸然使用魔法。

    实际上,达也接下来原本想将这个提醒说出口。

    然而穗香比他更快行动。

    『即使有外人看见,穗香也会帮忙处理吧?』

    穗香将达也这句话美妙地进行扩大解释。其实她心里头认为「达也同学第一次拜托我!」而乐不可支。

    由于穗香平常就展现颇为一意孤行的个性,所以不只是达也,深雪也不太在意,但今天的她和以往不太一样。

    穗香擅长的魔法是光波振动系。操纵光是她的拿手绝活。

    她向达也询问监视者的分布状况,自己也以光线的折射与强弱确认对方位置之后,就真的是在对方的「眼前」突然制造剧烈闪烁的聚合光。

    这是洗脑魔法——「邪眼」之光。

    察觉到这件事的达也,还是焦急了起来。

    暗示的效果只限于让对方「睡着」,所以达也没妨碍穗香发动魔法,但他没自信这个判断是否正确。在魔法之中,具备暗示效果的术式,和直接危害躯体的术式列为相同等级,被判定是恶质的违法行为。如果被真正的警察抓到,不会只以告诫了事。即使是未成年,应该也无法免于被判处实际刑罚(恐怕是以「使用魔法的公益服务」为名义的劳役)。

    穗香发动「邪眼」的速度与精密度,恐怖组织「Blanche」的首领完全无法相比,而且她是同时对四人发动。达也一边佩服她的本事,一边觉得必须尽快移动。

    「在这些家伙的同伙赶到之前离开这里吧。」

    带穗香过来果然是败笔吗……达也慢半拍才思考这种事,对同行者如此告知。

    ◇ ◇ ◇

    「真是令人头痛的小姐……」

    以市区监视系统——街道监视器为主,连同毒气侦测器与违法高功率电波检测器一起安装的想子波雷达,是用来寻找未经许可使用魔法的人。藤林在雷达荧幕面前下意识叹了口气。

    「很高明的技术嘛。记得她叫『光井穗香』?」

    从后方传来的,是纯粹评定魔法师本事的声音。

    外公毫无弦外之音的悠哉发言,使得藤林好想再度叹气。

    「是的,外公。她是第一高中一年级的光井穗香。」

    藤林的回应,使得九岛烈「嗯嗯……」微微点头。

    「擅长那个系统的魔法,而且姓『光井』,应该是光之元素的血统吧?」

    「我不知道这么多。要调查吗?」

    「不,没必要刻意调查。」

    九岛老者听外孙女这么问,挂着亲切的笑容摇头回应。

    「话说回来……这就代表有实力的人会吸引有实力的人,异能会唤来异能吧,他身旁有很多有趣的人才。」

    「不只是能力层面,个性方面有趣的孩子似乎也很多。」

    藤林随口说着过分感想,戴着管制员专用薄手套的手指,在触控面板控制台忙碌滑动。

    市区监视系统从系统层面来看,是硬体与软体两方面都十分强硬,无法通融的系统。不过相对的,在营运层面很好通融。行为举止不方便被系统平等纪录的家伙,在政府部门内部也比比皆是。要是无法手动限制纪录范围,应该没办法在市内架设如此广泛的监视系统。

    这次的吸血鬼骚动也一样。为了确实享有擅自使用魔法的免责权,七草与千叶做好安排,让监视系统不留下任何资料。

    真由美负责这方面的指挥,作为情报管制的一环,但她即将应考,所以由藤林代理。

    不过以藤林的状况,她并非指使他人处理,而是自行操作控制台。藤林和真由美不同,她偷看得知七草家当家一方面协助隐藏女儿手中棋子的情报,另一方面瞒着女儿命人偷看,所以不想将这件事交给他人处理。

    藤林不是入侵系绕,是以正规管制员身分操纵系统,所以技术层面比平常轻松,同时操作层面也受限而无法自由发挥。

    但这也是没办法的事。

    这份工作表面上是接受委托而进行,其实是私下主动安排,让自己得以介入。不能和往常一样为所欲为。

    既然外公在身后观看,就更不用说。

    对于她来说,或是对于派遣她的人(也就是策划让她代理这份工作的人)来说,九岛老者在现场见证,是超乎预料的事态。

    藤林没问外公为什么在这里。

    虽然是外公,两人却没有很亲密。她总是叮咛自己身为藤林家的人,不能对九岛家的前任当家展现过于熟识的态度。

    何况,既然七草家与四叶家之间出现火种,九岛烈出面灭火也没什么好奇怪。

    藤林响子的外公,是知道司波达也真面目的少数人之一。

    「这种物以类聚的状况,是以他为中心吸引别人……还是他受到别人的吸引?无论如何,看来他出生于距离安稳生活很遥远的环境。」

    「说得也是。他看起来像是拖着别人跑的一方,其实或许是被拖着跑的一方。」

    藤林注视着荧幕如此附和。

    如果她回头看外公的表情,或许会察觉这段话暗藏玄机。

    但是,没能如此。

    「物以类聚」这句话,包括以风间为首的独立魔装大队众人,也包括身为大队成员之一的藤林。但不知道是幸或不幸,外公的意图没能传达给外孙女。

    ◇ ◇ ◇

    正如预料,没能进入青山墓园。

    也没这个必要。

    沿着战后建造的高墙(防止没水准的人做出拍照等冒昧行径)进行夜间散步的时尚(?)三人加一具,明显感受到前方有气息接近。

    『主人,三具「寄生物」接近中。』

    琵库希的心电感应,使达也停下脚步。

    为了吸引寄生物前来,达也准许琵库希不使用机体的扩音器,而是使用心电感应。

    达也命令琵库希也要将心电感应传达给深雪与穗香。

    两名少女也几乎在达也停下脚步的同时停止前进,依偎在达也两侧。

    两人没露出恐怖的神色,却藏不住紧张。

    达也自己也并非不紧张,所以没对两人的态度不满。

    达也依照之前的决议,按下行动终端装置的发讯键。从导航系统取得的现在位置,应该会传送给艾莉卡与干比古。他们将会立刻率领千叶家的势力来到现场。等到他们依照预定各就各位,就会展开行动逮捕寄生物。

    但若对方来意不善,达也不打算等同伴抵达。

    达也从左侧怀中抽出银色爱机。握着手枪形态特化型CAD「三尖戟」的右手自然垂下,等待寄生于人类的妖魔到来。

    深雪守护达也身后,架起情报终端装置形态的CAD背对背而站,穗香右手放在左手所戴的手镯形态CAD,在达也身旁交互看着前后方。

    相当可靠的样子,使得达也不经意露出笑容。

    紧张感在出乎意料的地方得以放松。

    他紧张的源头,在于担心这两名少女遭受危害。

    这两人应该没问题。这种感觉消除前述的担忧。

    达也重新定睛注视路灯光芒后方。

    三个人影从前方接近。脚步毫不迷惘。看来正如当事人琵库希所说,寄生物确定也能侦测琵库希的所在处。

    双方就这样没有出手,继续拉近距离。

    接近到能够辨识彼此衣物的距离时,来自前方的「两具」寄生物停下脚步。

    另一具继续走向停在原地的达也。

    突兀感随着对方身影更加清晰而增强。

    达也立刻推测出这股突兀感的真相。

    视觉得到的情报,和触觉接收的情报不同。

    对方身穿极为平凡的双排扣大衣加斜纹棉裤。不是隐藏体型的大衣,而且「这次」并没有戴面具。五官与四肢也没有脱离平凡的范畴。即使如此,明明具备人型,却洋溢非人类的气息。这或许就是所谓的妖气。

    达也仔细观察对方时,他和寄生物之间的距离,缩短到听得见彼此声音、看得见彼此表情的间距之后静止。

    「司波达也,我们这边想跟你谈谈。」

    达也不打算主动搭话,所以对方正如预料先打开话匣子。目前是名为对话的和平形态(遣词用句暂且不提),这也姑且处于预料范围之内。

    不过,对方直呼姓名,令达也略感意外。

    「我该怎么称呼你?」

    对此,达也如此回应。

    被寄生物附身的男性,张到一半的嘴说不出后续的话语。这种程度就语塞,达也觉得很像人类的反应。看来即使人格被占据,情感基础还是没变。

    说不定「占据」这样的理解是错的。从琵库希所提供的情报推测,寄生物主体只具备原始意识,情感似乎也只发展到类似的程度。寄生物或许没有足以占据人类的自我,而是以同化的人类为基础构筑新的个性。达也换个想法认为如此解释可能比较好。

    「马堤(Malte)。」

    达也如此思考时,寄生物简短回答。这是回覆「该怎么称呼你」这个问题的自我介绍。达也稍微知道,这个词在西班牙语或意大利语是「火星」的意思。

    原来如此,虽然日文发音流利,长相却明显是白人。未曾出国的达也只学习相关知识,但眼前这名男性具备西班牙裔血统的特征。无论这是本名或代号,不,十之八九应该是代号,不过他自称「马堤」并不奇怪。

    只不过,达也并不晓得STARS成员依照阶级分成行星级、卫星级等团队。他以为STARS的代号正如字面所述,只以「恒星」为名。所以不晓得「马堤」这个名字是意识到STARS行星级「火星」的代号,源自于宿主曾经以行星级候选人身分接受训练,最后却没能成为STARS的嫉妒、依恋与羡慕。

    「那么,马堤先生。不对,应该以西班牙文称呼你Sefior Malte?究竟有什么事?」

    所以这个询问没有太深的意义。「火星」这个代号对达也来说只是标签。

    达也这种毫不在乎的语气,之所以会使得对方透出了不悦的表情,应该是因为讲话被打断而不耐烦。

    「小弟弟,要叫『先生』。」

    即使自称马堤的寄生物,以「小弟弟」这种瞧不起人的语气挑衅,达也也只觉得他颇为性急,并无其他感想。

    「所以,有什么事?」

    就算进行挑衅大战拖延时间,达也其实并不介意。但同行者看起来逐渐沉不住气,因此他决定推动话题。

    「……司波达也,我们没有继续和你们为敌的意图。」

    看来对于「马堤先生」来说,直呼全名比起「小弟弟」更具备礼仪。

    不过达也完全不在意(因为打从一开始就不期待对方具备礼仪)。

    「你说的话实在太抽象,我听不懂。『我们』是指谁?『你们』是指谁?而『敌对』又是指什么意思?」

    比起礼仪,对方要说的事情重要得多。

    「——我们恶魔,今后没有继续对你们日本魔法师采取敌对行动的意图。」

    (用「恶魔」这个词吗……)

    不是妖魔、鬼魂或幽灵,是恶魔。这似乎是他们的自我认知。达也没听琵库希提过这个词,所以对方应该是在进行这场协商之前,先商量要如何对人类自称。

    达也之所以会差点露出苦笑,是因为他知道有人将他的分解魔法称为「恶魔的右手(Demon Right)」。这是因为他发动分解魔法时,大多以右手CAD瞄准对方而得名,但即使如此,达也对这个称号也没有任何亲近感。

    「所以?你们应该还有其他来意吧?」

    达也对自称马堤的寄生物这句简短回应有意见。

    不过,他决定先让对方尽量表态。

    「我承诺不会和你们敌对,相对的,希望那具机器人能交给我们。」

    琵库希身体看似大幅颤抖,应该是达也的错觉。即使内藏何种东西,机器人和这种生理反应理当无缘才是。

    「……那个,马堤先生,可以讲得详细一点吗?就算你说交出琵库希,要是你没说明原因,我就无从回应。」

    「但我觉得没必要说明啊。我才要说,你们应该没理由保护那具机器人。」

    「有没有理由,是由我们决定。」

    达也的回应令马堤蹙眉。考量到对方实际年龄比外型差一轮以上,这张不悦的表情也堪称不值得稀奇的反应。

    「……这是为了释放受困于那具机器人里的同胞。」

    达也听完回应,刻意装模作样地歪过脑袋。

    「机器人不能当成宿主?」

    马堤的表情越来越严肃。

    「我不知道你们的想法,但我们是生物。而且我们之间的连结,比你们人类强得多。同胞身为生物却受困于非生物的容器,我们想带回这样的同胞。你无法理解这种想法吗?」

    不过,他的声音及语气依然有效压抑情绪。

    「不,我理解。」

    达也的回应也配合他的态度,相当干脆。不过,这是因为马堤的回应和琵库希提供的情报相同,没能引起达也的兴趣。反过来说,这就证明了琵库希的发言属实。达也心想问答可以到此为止,继续进行用来拿捏出手时机的对话。

    「不过,你们要怎么做?」

    「破坏机体。我们失去现任宿主,就可以移动到新的宿主身上。」

    「原来如此……琵库希,似乎是这么回事。你期望从那里解脱吗?」

    『主人,我不要!』

    达也也不是当真询问。既然附身于非生物依然具备保存自我的欲望,就不可能愿意被破坏。3H的基本程式,也在允许范围内适用于机器人三原则——禁止危害人类、服从人类,以及在不违反前述原则的范围自卫。

    不过,以心电感应表达的抗拒意志,比预料的强烈许多。

    『我就是我。我的愿望是归主人所有。这就是我。』

    这是超过原始自卫本能的自我主张。

    『我原本是何种存在,成为我核心的这份愿望来自何处,对于现在的我来说都不重要。我不愿意变得不是我。』

    不只是达也,不只是三具寄生物,穗香与深雪也听见琵库希的心电感应。

    穗香咬紧嘴唇。

    深雪的嘴唇绽放笑容。

    「哥哥,她这么说喔。」

    「是啊。」

    达也的嘴唇也浮现微笑。

    出乎意料的热烈诉求,不可思议地不会让他冒出苦笑。

    寄宿于机器人的魔物表达这份心意,不知为何不会让他避讳。

    「那么,我想你应该在某种程度预料到我们这边的回应了……但我想在清楚回答之前,询问两三件事。」

    「司波达也,看来你比想像还愚蠢,我很失望……好吧,想问什么就说说看吧。」

    「你刚才说没有继续对『魔法师』采取敌对行动的意图,对吧?为什么对象不是『人类』,而是『魔法师』?」

    没有回应。

    不对,如同嘲讽般扭曲的嘴唇就是回应。

    「如果我接受要求,你们恶魔就不会和魔法师敌对。那对于魔法师以外的人类呢?」

    「…………」

    「你们破坏琵库希的机体后打算以什么当宿主?不,你没必要回答。不用问也知道。」

    「……尽是有着这些不必要的小聪明。」

    马堤看着眼神如钢的达也,以及在他身后摆出架式的少女,装模作样地耸了耸肩。

    「无法理解。明明允诺不会和你们敌对,你们为何没因此满足?如同我们恶魔无法和人类相容,你们魔法师和人类也是异质生物吧?」

    「喔?」

    寄生物突然开始演讲,达也假惺惺地附和。

    但虽说是演讲,也只是煽动群众情绪的那种演讲。

    不可能伴随着注意语气假惺惺的可嘉心态。

    「我的宿主也是魔法师。」

    马堤说着,以夸张手势按着自己的胸口。

    这个人或许在被寄生物附身之前,是专门负责煽动情绪的工作。这么一来,「火星」这个代号就不够贴切,反倒是「水星」比较适合。(朱月:水星的英文Mercury是罗马神话中的众神使者、商业之神,详情请自行查询;而火星Mars则是战神。)

    寄生物无视于达也的白眼,高谈阔论的话语逐渐加温。

    「所以我知道喔。我知道魔法师受到人类何种对待。」

    「你说说看是何种对待?」

    「对于人类而言,魔法师是道具、是白老鼠。人类不会顾及魔法师的意志,只当成利用魔法之力的道具使唤,只视为激发更多魔法之力的实验材料。」

    虽然只是似曾相识的演讲内容,但达也决定让这个寄生物讲完。

    「人类满脑子只想利用魔法师,为什么要对人类尽情分?你们应该没有这种道义才对。你们有自己的意志与希望。对吧?」

    马堤演讲完,达也笔直注视着他。

    马堤以非常诚恳的表情回视达也。

    达也轻声叹气。

    「但我觉得,被利用的不只是魔法师。」

    他以暗藏玄机的语气,回应面有愠色的寄生物宿主。

    「该怎么说……你这番话听起来只像是照本宣科。」

    而且,达也的嘴唇浮现嘲笑。

    「明明将别人视为愚者……看来你是笨蛋。」

    男性眼中摇曳着怒火。

    不知道是寄生物的情绪,还是宿主的情绪。

    马堤正要开口时,达也打断他并且说下去。

    「不危害我们魔法师,这实在是好事。不过,你们已经危害到我的同伴,危害到我朋友之中的魔法师。你对这件事连一句道歉都没有,就宣称今后不会危害,我哪里有理由相信你的说法?这种东西和尊重魔法师人权的口号没什么两样。何况你还用这种空谈当成交换条件逼我们听命,厚颜无耻也要有个限度。」

    达也暂时中断这段冗长的话语,再度无趣般地嗤笑。

    「这么说来,我还没回答刚才的问题。我的回答是NO。」

    「小子……」

    「别放话说出『你别后悔』这种制式抱怨啊。听你这么说,我会觉得丢脸。」

    马堤双眼释放杀气的光芒。

    他右手一挥,袖口出现一把刀。刀柄和大衣相连,看来不是普通的小型刀,而似乎暗藏着某种机关。

    其他寄生物也同样拿出刀。

    达也见状,冰冷地眯细双眼。

    「真是浅显易懂。那么,我也讲得浅显易懂吧。」

    达也故弄玄虚地咧嘴一笑。

    「丢下武器乖乖投降吧。这样就不用尝到苦头。我保证你们享有幸福白老鼠的待遇。」

    「你这……人类的走狗!」

    控制附身人类的寄生物,受到宿主人类的强烈「愿望」支配。

    支配与被支配,无限循环的莫比乌斯之环。

    被附身之前的「魔法师」马堤,内心恐怕憎恨着管控自己的人。

    他充满愤怒的呐喊令人这么认为。

    并没有展开启动式,就出现魔法发动的征兆。看来寄生物使用魔法,果然不需要启动式或咒语之类的东西。

    不过,达也在这方面也大同小异。寄生物魔法还没发动,达也的「分解」就破坏用来改写事象的情报体。

    成为所有魔法师天敌的特异能力——直接分解情报体。

    「术式解散」这个魔法,对非人类使用的术法也有效。

    无声又无光的宁静攻防。

    但马堤采取的攻击态势,是以发动魔法为前提。魔法被取消的意外事态令他僵住不动。

    达也不可能放过这个空档。

    马堤四肢根部被射穿,在路面翻滚。

    即使身体里头寄宿着寄生物,也无法违抗人体基本构造。即使能无视痛楚,肌腱被砍断就无法驱动手脚。

    达也没拿任何东西的左手,朝向路面的寄生物。

    要是破坏肉体,就会飞走寻找其他宿主。

    即使以深雪的魔法冰冻,也会自爆逃走。

    无须启动式的寄生物,即使身体无法动弹,恐怕也能使用魔法。

    要瘫痪寄生物,必须直接打击精神情报体。

    达也手心紧握想子块。

    他不确定这种做法有效。

    但达也没有迷惘。要是这样行不通,只能将习得古式魔法封印术式的术士带来。

    在这时候迷惘有害无益。

    达也只注入「抗拒」的意念,朝寄生物伸直左手。

    凝聚压缩的坚硬想子炮弹,命中寄生物的胸口。

    不是脑髓,是心脏。

    这是达也依照琵库希提供的情报,找八云商量之后的决议。他们不是依附在肉体器官,是依附在人类的精神。所以命中身体任何部位也没有本质上的差异。既然这样,就应该瞄准和全身关连最密切的部位,也就是提供燃料让细胞活动的心脏。

    效果显著得超乎预料。

    寄生物的身体剧烈屈伸,如同刚从海中打捞上来的虾子。

    胡乱翻滚。

    被寄生物入侵的身体在抗拒。

    命中寄生物的达也意念拒绝着寄生物,被寄生物拒绝。

    「哥哥!」

    但是很遗憾,没有闲工夫仔细观察这副模样。

    深雪的呼叫听起来十万火急。

    不过,达也的「目光」并未离开深雪。

    要是深雪面临危机,达也无须她呼叫也能察觉。

    达也转过身去。

    结果,他看见的是并非冰冻四肢,而是冰冻了衣服封锁对方的动作,以领域干涉阻止对方施法的深雪。

    深雪后方,是被敌方以细线操纵刀刃的武装演算装置攻击得惊慌失措的穗香,以及成为穗香的护盾阻挡攻击的琵库希。

    「穗香!」

    「我没事!」

    穗香以坚定语气回应,拒绝达也的支援。

    她的双眼蕴含强烈的光芒。

    绝对不能碍手碍脚——这份坚定的决心化为光芒。

    光芒寄宿于穗香的双眼。

    以及她的发饰。

    达也感觉到想子波急遽高涨。

    这是意念能量增强的征兆。

    不是魔法。

    是更直接的意念干涉。

    紧接着,琵库希释放强烈的超能力。

    没经过缜密控制,粗糙而刚猛的事象改写力,撼动深雪构筑的干涉力场。

    深雪干涉力场的强度,在现存魔法师之中恐怕也屈指可数,如今却被撼动。

    达也制作新的想子弹,命中妹妹正在应付的寄生物。

    抗拒反应之舞再度上演。

    然而,达也与深雪现在的注意力不在那里。

    而是位于单纯改变运动状态的事象干涉力——俗称「念动力」释放的场所。

    穗香突然置身于强力想子波之下而头昏眼花,琵库希站在前方保护她。

    和她们对峙的寄生物,被击飞到视野范围之外。

    ◇ ◇ ◇

    藤林目睹监视器画面上演的光景而语塞,听到身后传来愉快的窃笑声才回神。

    「……哎呀,出乎意料见识到有趣的东西了。」

    外孙女旋转座椅投以视线,责备外公的轻率。九岛老者轻咳一声,以辩解般的语气说:

    「最后的念动力是3H释放的吧?我没听说会使用超能力的机器人已开发成功。」

    藤林坐在想子波感应器的监控台前面,在眼前显示的测量结果无从掩饰。

    「……我也没听说。我认为现在的技术不可能做得到。」

    「说得也是。无论是魔法还是超能力,现行技术都不可能只以机械重现超能力类型的力量。换句话说,那具3H蕴含机械以外的要素。」

    「…………」

    藤林口中轻轻发出可以解释为叹气或呻吟的声音。

    「是妖魔寄宿于机器人身上了吗?」

    「…………」

    「我听过关于寄生物的报告,却没听说这种事。」

    「我们也没收到报告,只有私下耳闻。」

    「不不不。」

    外孙女以僵硬表情回应,九岛老者像是安抚般向她摇手。

    「响子,我不是在责备你。何况我早已不是这种立场。我只是深感兴趣。」

    藤林卸下伪装的扑克脸,

    内心的动摇浮现在脸上,抬头仰望。

    她视线前方的外公,脸上透露出久违没见到的野心黑影。

    「没想到人型机器人有这种使用方式……」

    ◇ ◇ ◇

    如果是平常的藤林,或许会察觉。

    但现在的她不是骇客,是以管制员身分遵守系统规定的操作程序。即使是「电子魔女」,在这种条件之下,也无法察觉有人以系统没预料到的手段旁观。

    正好注视着这个场面的旁观者——四叶真夜,取下覆盖双眼的头戴式显像装置,让全身体重靠在椅背,闭上双眼。

    时间大约经过十秒。

    她将显像装置收进抽屉,拿起旁边的手摇铃挥动。独处的宁静室内响起清脆的声音。

    「夫人,您找属下吗?」

    真夜的管家兼心腹——叶山老翁开门走到她面前。

    「找青木先生过来。」

    「遵命。」

    叶山管家恭敬地行了个礼,再度离开房间。

    这次的等待时间比较长。

    虽然没有脚步声,但匆忙的气息接近过来,接着响起敲门声。

    「进来。」

    「打扰了。」

    叶山回以稳重的声音。

    慌张的气息源自他身旁。

    进来的人是叶山,以及比他年轻许多(但还是比真夜年长)的壮年管家。

    「青木先生,抱歉这么晚还请你过来。」

    「请别这么说。只要夫人有找,属下青木即使位于地球另一侧,也会立刻前来报到。」

    青木并没有习得瞬间移动的方式(更何况瞬间移动的梦想并未实现),所以从物理层面不可能「立刻」报到,但他平常讲话就比较夸张,因此真夜与叶山都不在意。

    「事不宜迟,我想得到一个东西。」

    「请说。」

    青木是负责管理四叶资产的账房。找他来帮忙,就代表不是单纯的购物。应该是对四叶来说也不便宜(对世间则是价格不菲),或是要购买就很困难的罕见物品或非卖品。

    即使如此,青木脸上也没有紧张神色。他认为回应这种要求就是自己的存在意义,而且他即使个性方面有点问题,其实力在合法与非法层面也确实堪称一流。

    「借给魔法大学附设第一高中的3H-P94,麻烦尽快买回来。不问金额与手段。」

    真夜说「不问金额」不稀奇,但明言「不问手段」就很稀奇。

    「如果难以取得就处理掉,别让现在的拥有者将所有权转移。尤其别落入十师族其他家系手中。这部分也不用在意经费。」

    而且连失败时的对应方法也设定详细条件,至少青木第一次遇到这种状况。

    「遵命。」

    青木看起来在一瞬间乱了分寸,却没有显露在声音上,恭恭敬敬地行礼致意。

    青木快步离开之后,真夜朝着在旁边待命的叶山,投以试探的目光。

    「……你是不是有话要说?」

    但真夜最后没能突破叶山的扑克脸,所以主动催促。

    「提出这样的建议实在冒昧,不过……」

    被如此暗示的叶山,随着这句开场白鞠躬。这句话可说是制式开场自,但真夜从他微妙的语气,得知这并非愉快的话题。

    「夫人使用至高王座的次数,属下觉得最好稍微减少一点。」

    就算这么说,真夜如今也无法阻止他发言进谏。正如预料逆耳的忠言,虽然使得真夜蹙眉,也没能对此表露怒意。

    因为身为管制员的真夜比任何人(除了和她拥有相同连线权的另外六名管制员)都明白,使用那个东西并非有利无害。

    「——那东西是纯粹的科技产物。比起黑箱部分依然不算少的魔法,副作用的风险应该少得多才是。」

    「真夜大人,属下申述的不是这一点。」

    真夜自己也知道这个辩解只是歪理。她听到叶山如此断然驳回,露出尴尬的表情。

    「何况如果要说黑箱,至高王座连主体的设置场所都无人知道。即使至今都没说谎,属下认为也无从保证今后都是如此。」

    叶山的主张确实有道理。

    而且,真夜也明白他没指出的危险性。

    「也是……叶山先生,就照你的建议吧。我最近似乎过于依赖那东西的情搜能力。」

    「这确实是弃之可惜的性能。愚意觉得达也阁下或许能找出至高王座主体的位置。若能直接连结主体,或许可以独占至高王座的控管权。」

    叶山这段发言完全出乎真夜预料。真夜冷不防地听到叶山如此建议,思索了好一阵子之后才摇摇头说:

    「还太早了。」

    什么事情太早?这句回应留下解释的余地。

    叶山行礼致意,留下真夜离开房间。

    ◇ ◇ ◇

    「不过,状况不妙呢……」

    达也不由得脱口独白,使得深雪转身。她正在照顾头昏眼花——晕眩躺下的穗香。

    「这么说来……也对。哥哥,要暂时离开现场吗?」

    深雪过于自然地回应,达也差点就这样点头同意。

    (……不对,这样无妨。)

    达也想到深雪理所当然具备这种反应迅速的理解力,就觉得总有一天会在某方面挨她强烈的反击。但总之现在该担心的是其他事。

    刚才的大规模超能力。想必系统有观测到此处青山、赤坂区域出现那个反应。应该很快就有各种不速之客上门。

    直到刚才都在不断打滚的寄生物,如今大概是精疲力尽而安分下来。虽然姑且将他们双手绑到身后,但连达也都不知道这么做有多少意义。看来寄生物基本上非得破坏容器——破坏宿主肉体才能脱离,但是有必要的话,对方具备「自爆」这个最终手段。

    (嗯……希望古式魔法有些合适的术式。)

    「达也同学!」

    「抱歉,来晚了!」

    并不是说人人到,而是脑中浮现他们的面容的时候,刚好听到了本人的声音。看来两人终于登场了。

    不过,达也并不打算责备他们迟到。因为他们也是在到处寻找寄生物,并不是在偷懒,所以不能抱怨。

    对……即使在打斗全部结束后才若无其事地露面,照道理也不应该抱怨这种事——达也在内心低语。

    「那个……达也?你表情怎么有点恐怖?」

    「因为我天生满脸横肉。」

    「慢着,满脸横肉不太像是那个意思……如果你是故意这样就更恐怖了。」

    干比古不知为何(?)心惊胆跳。达也对他一瞥,朝着比预定多出来的那个人搭话。

    「雷欧,你也来了。」

    「是啊。顺便当成复健,算我一份吧。」

    「别勉强。所以,艾莉卡……」

    「嗯?什么事?」

    艾莉卡以严厉目光看着俘虏。达也向她搭话得到的回应,听起来意外地平静。

    「现在非得尽快离开现场,有准备什么方法带这三个家伙走吗?」

    幸好没有做出突然拿木桩打入他们心脏的激进行为。松一口气的达也,询问自己在意的事。简单环视四周,也只看到「三人」骑来的「两辆」电动机车,没看到车子——此外,刚才是谁和谁共骑一辆机车,达也也没看见。

    「咦,为什么?」

    艾莉卡听到达也的话语之后转身,打从心底露出诧异的表情。

    「居然问为什么,艾莉卡……」

    这句话不是达也说的。是干比古以难掩慌张的表情插嘴。

    「你没有感觉到刚才的念力波吗?既然那么盛大地挥洒魔力,我想聚集过来的应该不只普通的警察。」

    「这种事,我从一开始就已经做好心理准备了——我很想这样说……但是为达也同学等人添麻烦或许也不太妙。」

    艾莉卡除了目光变成稍微观察般之外,依然是一如往常。至少雷欧与干比古没察觉。

    「那个……运到Miki那里的仓房吧,可以吧?」

    艾莉卡形容为「仓房」,但当然不是字面所述的仓库。既然不是搬进千叶家的设施,而是刻意选择纳入吉田家管理,应该是那边有适合封锁寄生物魔法并加以拘禁的术法。

    「干比古,可以吗?」

    「啊?当然。说起来,这原本是我们的工作。」

    他说的「我们」,应该是指古式术士吧。他或许想宣称封魔是阴阳师的工作也说不定(但吉田家不是阴阳道,是神道系)。

    「那这里就由我、Miki顺便加上雷欧接管。达也同学,你们最好先回去。」

    「为什么?运送的时间不长,我可以等。」

    达也无视于说着「我只是顺便啊!」而忿恨不平的雷欧,疑惑地询问。

    艾莉卡的回应非常结结巴巴。

    「达也……那个……因为……」

    干比古一副难以殷齿的样子。

    达也沿着他的视线看了过去。那里是裙子各处破裂的琵库希,以及长大衣增加数条不自然开衩的穗香。

    「……我叫车吧。」

    「我觉得这么做比较好。」

    达也决定交给艾莉卡他们处理现场。

    ◇ ◇ ◇

    达也两兄妹的住家位于自动管制区域,但穗香的住处刚好只差一点,而没有列入自动行车的管制区域。以情报终端装置叫来的自动驾驶通勤车,无法载穗香回家。结果「四人」决定到车站转乘电动车厢。

    即使服装相当奇特也不太受到注目,这是都市令人感恩的地方。

    达也等人吸引的他人目光没预料中多(在深雪同行的时间点,就不可能完全不受注目),坐进四人座的电动车厢。

    「那个,达也同学……?」

    搭乘动作过于自然,因此穗香直到电动车厢起步才感到疑问。即使方向相同,但是搭乘电动车厢无法在中途下车……

    「我送你回家吧。」

    达也说出穗香说不出口的愿望之后,她频频说着客气的话语,没有掩饰开心的表情。

    四人座电动车厢,可以将座位变更为对坐。

    达也身旁是深雪,前方是穗香。

    达也从刚才就默默反覆看向斜对面的琵库希(不知为何她没被当成货物,而是视为乘客),再看向穗香。

    「……哥哥,差不多该讲几句话了,不然穗香撑不住。」

    达也每次投以目光,穗香的紧张程度就提升。看不下去的深雪从旁边低语。

    「啊,抱歉。」

    达也似乎没自觉。他听到妹妹规劝,才以恍然大悟的表情道歉。

    「三位,今晚辛苦了。」

    慰劳的话语应该只是开场白,证据就是琵库希也列入人数之一。或许这是认同琵库希也付出一人份的贡献,但这句话很明显没仔细考量人类与机器人的差别。

    「然后,那个……穗香,该怎么说……会觉得身体没力吗?」

    接下来的话语不是说明,是询问。穗香面对唐突的问题而困惑,但还是摇头回应。

    「这样啊……琵库希,你呢?形容成疲劳……应该不适合。构成你主体的想子或灵子,你觉得有消耗吗?」

    『主人,消耗程度处于可以自然恢复的范围。』

    「这样啊……」

    「哥哥,您在担心什么吗?」

    「不到担心的程度,不过……」

    达也朝妹妹摇头,然后再度看向穗香。

    「刚才琵库希释放强力的念动力的时候……穗香,你有自觉发生什么事吗?」

    「……没有,是什么事?」

    穗香的双眼充满不安情绪而回问。

    这个问题确实暗藏玄机,难免令她感到不安。

    不过,这么问当然不是要进一步煽动她的不安情绪。

    「希望你冷静听我说。」

    达也自己也在为难,甚至刻意以这句话为开场白。

    「琵库希即将释放念动力时,穗香提供了想子给她。」

    「咦?」

    达也这番话,使穗香瞠目结舌。

    「……意思是穗香提供力量给琵库希?」

    「不,不是这种感觉。」

    达也回答深雪时,语气听起来难得没自信。

    「类似展开启动式时,朝CAD注入想子的程序。就像是……引水或共振吧。」

    穗香略微害怕地看向琵库希。

    琵库希——附身在3H-P94的寄生物,看起来不以为意。虽说如此,她的表情没有变化,所以实际状况不得而知。

    魔法师与机械互相传输想子。

    这个现象本身对达也来说,不,对现代魔法的术士来说习以为常。不过这是以魔法工学打造出「如此运作」的系统组装在机械里,搭配魔法师才会产生这种现象,3H没有这种功能。

    机械只具备人类赋予的能力。不会主动习得新功能。

    因此只有一种解释。这个现象不是和琵库希的「机体」之间产生的,是和琵库希的「主体」所产生。

    穗香难免感到不安,陷入畏惧。

    「美月虽然那么说……不过穗香与琵库希之间,似乎果然以某种通道连结着。而且,看来似乎是……」

    达也突然结巴。

    哥哥一副不太愿意、难以启齿的样子,深雪投以疑惑的目光。

    达也以肌肤感受到妹妹无言的询问,以认命的表情说下去。

    「……看来似乎是穗香的发饰成为媒介了。」

    「咦?」

    穗香从刚才就又惊又怕,相当忙碌。但这次的惊讶程度更加显著。

    惊讶的不只是她。

    深雪也目不转睛,凝视绑在穗香头发上的发饰。

    「正确来说,是发饰上的水晶。但我不晓得究竟是基于何种原理而变成这样……」

    穗香以双手触摸发饰的水晶。这是下意识的动作,并非刻意想造成什么结果。

    但是下一秒就产生某个现象,证实达也的推理。

    琵库希胸部中央发出灵力光芒。

    不是强光,以视觉来说,是灯笼程度的亮度。

    然而现象发生得过于同步,令人质疑具备关连性。

    达也与深雪的视线集中在发饰。

    穗香以双手包覆水晶饰珠。

    简直就像是害怕被夺走。

    「暂且别追究原理……得找到控制的方法才行。」

    达也以安抚警戒小动物的语气低语。

    穗香以意外感取代警戒感,注视着达也回应。

    达也将视线从穗香移向琵库希。

    「总之,买下琵库希似乎是正确答案。」

    ◇ ◇ ◇

    当晚活动的不只是达也他们高中生团队。达也没知会真由美与克人,所以七草、十文字团队没有出动,但千叶家团队依照艾莉卡的意思派出不少人。即使如此,艾莉卡他们还是没带部下前来,无疑是因为今晚动员的成员之中,他们的实力最强。

    艾莉卡、雷欧、干比古。其中两人的学业成绩差强人意,但三人的实战能力都出类拔萃。不仅是在高中生的范围,即使混入成人中,只要不论兵器操作技术,个人实力都名列前茅。

    只不过,因为只有他们行动,导致现状得一边监视被绑的寄生物,一边等待护送车……在护送车抵达之前,棘手的对象发现他们。

    「喂,你们在那里做什么!」

    在路灯后方停下电动脚踏车,大声询问并跑来的,是两名身穿警察制服的年轻男性。

    一见到两人,干比古就露出一脸慌张神色,雷欧的嘴唇刻上目中无人的嘲笑,艾莉卡则是默默投以挑衅视线。

    「这是怎么回事?你们是高中生吧?究竟在做什么?」

    警察看见两名男性双手被绑在后方倒在地上,个子较高的一人厉声询问。确实,若警察发现市民在夜晚被绑着倒在路上,理所当然会如此反应吧。

    「没有啦,这是那个……」

    心想遭受临检的干比古,拼命想挤出不算借口的借口。

    「我才要问,你们是谁啊?」

    但艾莉卡压过他的辩解,以高压态度反问。

    「你说什么?」

    「喂,艾莉卡!」

    艾莉卡出乎意料的反抗态度,使得两名男性火冒三丈。干比古投以不敢置信的眼神。

    「干比古。」

    一只手抓住他的肩膀拉过去。

    干比古转身一看,雷欧挂着看好戏的笑容。

    「没听到吗?我问你们正在做什么!」

    警帽下方投来威吓的视线,艾莉卡哼笑置之。

    「你不知道吗?这个区域现在没有警察呀。因为上头如此下令呢。我家的笨老哥在这方面万无一失。」

    艾莉卡的话语毫无根据。

    如果对方真的是警察,应该会将这番话哼笑置之。

    然而,站在艾莉卡面前的年轻人乱了分寸。

    「胡说八道。」

    这份慌张在一瞬间平息。但艾莉卡没有漏看。何况即使对方毫无反应,她也毫不在意。

    因为她这番话不是虚张声势。

    「既然要变装的话,就应该扮成便衣刑警才对。这样我好歹会听你怎么说。不过也只是听听而已就是了。」

    艾莉卡如此宣称。

    高瘦年轻人原本想怒骂她,但同僚伸手阻止,取而代之走向前。虽然这个人个子比较矮,体格却比较壮硕,压迫感也强上一轮。

    「想乱讲话敷衍也没用。你们是伤害罪的现行犯。跟我们走一趟吧。」

    「喔,始终装蒜是吧?」

    只不过,艾莉卡并未惶恐,依然以挑衅的目光赏他一个白眼。

    「不过很抱歉。这两个人对妇女施暴未遂,我们是当场抓住他们,也就是所谓的私人逮捕。而我们正在这里等真正的警察过来。这里没有冒牌货登场的份。懂·了·吗?」

    艾莉卡流利编造出煞有其事的话语,干比古佩服看着这个青梅竹马的玩伴。明知是谎言,也似乎会被她骗——因而晚一步察觉悄悄接近的气息。

    「Miki!」「干比古!」

    黑影无声无息(不是夸张形容,是真的完全无声无息)从头顶袭击。认知到对方是跳过墓园围墙前来袭击时,已经来不及迎击。

    干比古感受到肩膀遭受冲击。

    察觉被撞飞时,他已经下意识向前翻身卸下攻击力道。

    雷欧手臂高举在头上,挡住往下挥的这一棍。光听声音就能推测这一棍的威力,但雷欧面不改色接住平常人必定骨折的攻击。不只如此,对方刚着地,他就试图挥出撕裂空气的铁拳。

    「啧!」

    不过,这一拳只擦过袭击者的身体就收回。

    干比古看见路灯微弱的光芒中闪出雷光。

    这名男性身穿的衣服,会在他人碰触时注入高压电。

    雷欧按着手腕后退一步。

    持棍的男性摆出追击架式。

    「雷欧,快离开!」

    干比古左手用力一甩,以熟练动作握住飞出袖口的扇子造型CAD。

    他试着朝袭击雷欧的男性施放法术支援,某种环状物却从旁边射过来命中CAD。虽然CAD没掉落,但法术被迫中断。

    中断干比古法术的物体,描绘弧线回到刚才射来的方向。

    直到物体回到投掷的敌人手中,干比古才终于知道那是种回力镖。如果只是普通的回力镖,命中目标之后当然会失去动能,不可能回到持有者身边。应该是某种魔法武器。

    雷欧遭受预料外的雷击,主动在路面翻滚,钻离往下挥的棍棒,拉开距离重整态势。

    干比古没有余力关心他。

    敌人不只一人。

    响起「噗咻!」这种压缩空气释放的声音,随后道路另一边射来一颗炮弹,约是两个早期饮料罐连结起来的体积。

    干比古射出空气弹迎击炮弹。

    炮弹看起来在空中停止的下一瞬间,张开网子袭向干比古。八角形网子的八个顶点,各有一个超小型火箭发动机喷火,弥补被抵销的动能。

    有这种事?这是干比古毫无虚假的想法。

    虽然速度没什么大不了,但是不晓得网子究竟暗藏着何种机关。干比古使用「跳跃」术式躲避网子。

    一个人影在空中等待他。圆环形状的射击武器迎面而来。

    如同诘将棋(注:解题形式的将棋排局,相当于中国象棋的连将杀局)的完美布局。

    如果是平凡的术士,至此应该会惨遭将军吧。

    但现在的干比古并不平凡。他完全恢复昔日被称为天才儿童的实力,而且更上层楼。

    他在空中以空气为立足点再度「跳跃」,躲开三个圆环与持有者的袭击。

    从空中俯视手中细长武器(大概是马鞭之类的武器)挥空的男性头部。

    男性仰望他的脸上浮现动摇神色。

    终于轮到干比古出招。

    他将弯曲的腿伸直。

    脚碰触男性的额头。

    这个动作本身,就是发动魔法的「印」。

    脚与额头的接点张开电击网,穿透男性全身。

    干比古再度踩着风,降落在围墙上。

    接着寻找雷欧与艾莉卡的身影。

    雷欧已经从最初的偷袭重整态势,空手和持棍对手激烈对打。之所以没受到电击伤害,应该是全身包覆防御术式吧。对方男性实力也不错,但雷欧的速度与力量都逐渐占上风。

    问题在于艾莉卡。

    最初搭话的两人虽然演技蹩脚,打起来却身手不凡。

    毕竟他们两个人承受得住艾莉卡的攻击。大概是制服底下穿着特制衬甲,或是制服本身是特制的吧。

    不过,光是坚硬无法应付艾莉卡的刀招。衣服每次中了艾莉卡的刀,表面就喷出细粉。艾莉卡提防这一点,无法踏入致胜的一步。

    要是她的武器再长一点,应该不会花费这么多工夫。但她今天的武器是可变形为小太刀的短棍。为了回避很可能是药物的粉末飞散,不得不采取打带跑的战法。

    干比古得以从较高的位置俯瞰状况,才首度察觉己方三人被对手引导,逐渐远离被绑的那几具寄生物。

    对方尚未比他们三人更靠近俘虏。但若就这样被慢慢拉离的话,俘虏说不定会在后援抵达之前被抢走。

    即使有些勉强,也必须尽早解决。

    状况就在刚下定决心时发生。不对,对方恐怕也判断撑不下去吧。

    干比古在时机方面的判断,和敌方的判断一致。

    敌方早一步采取行动。

    听得见某种东西从头上掉落的声音。

    雷欧踢开对手,艾莉卡施展犀利的连续攻击,接着同时离开敌人。

    「趴下!」

    干比古大喊的同时,空气之茧覆盖艾莉卡与雷欧。

    是干比古制造的防护结界。

    从头上落下的炸弹在落地前破裂,烟幕遮住路灯的光。

    接着是某种沉重金属落下的声音。

    干比古卷起风,吹散烟幕。

    正在发生的事情因而曝光。

    以粗钢索从上空垂下的金属悬臂,抓住寄生物的身体之后急速往回卷。钢索来自不知何时浮现在夜空,融入黑暗的漆黑船身。

    不明飞船小又安静到令人惊讶的程度,却没有使用魔法的迹象。无声无息,也没释放魔法波动,因此可以神不知鬼不觉地来到三人上方。

    俘虏的身影消失在船舱。

    艾莉卡摆出施放冲击波的上段挥砍架式。她的挥砍没有战术级魔法的威力,但或许能划破气囊击坠飞船。

    「艾莉卡,不行!」

    但她在干比古的制止之下,不情不愿地解除架式。她也知道要是在这种地方击坠飞船,会酿成大祸。

    三人注意飞船的时候,袭击者也消失无踪。那些假警察明显和飞船属于相同势力。

    「这下子伤脑筋了……」

    干比古深深点头表示完全同感,艾莉卡以异常亲切的笑容转身看向他。

    「要怎么对达也同学说?」

    「那个……打电话比较好吧?」

    干比古向雷欧求助。

    「这么晚了,会打扰到他吧?」

    雷欧耸肩回应干比古的视线。

    「啊哈,说得也是。这么晚了,明天再说吧。」

    三人份的空虚笑声,混入吹拂夜晚东京都心的微风。

    ◇ ◇ ◇

    「已确保样本。」

    将根据地设置于市谷某大楼地下层的国防军情报部防谍第三课。

    负责本次作战的课长助理(在这个单位不使用国防军阶,而是彻底使用伪装职称)接到出动的隐形飞船回报之后,以松一口气的表情点头。

    「虽然发生小状况,不过看来达成目的了。」

    伪装成警察的干员被高中生与人型家事辅助机械催眠的时候,「降职」这个词掠过他的脑海,不过看来免于惹长官生气了。课长助理放下内心的大石头。

    他知道逮捕的「样本」是让世间不得安宁的「吸血鬼」,却不知道吸血鬼的真面目是名为「寄生物」的魔物附身的前魔法师,也不知道逮捕的吸血鬼之一是USNA前墨西哥地区出身的退役士兵,而其退役原因是训练时受伤而失去魔法技能。课长助理只受命逮捕吸血鬼样本。

    之所以监视达也等人,是因为上头指示只要监视他们就很可能接触到吸血鬼。即使对方是魔法师种子,为什么一介高中生会和吸血鬼扯上关系?他也不晓得个中原因。看到部下轻易失去行动能力,「对方是普通高中生」的先入为主观念就消失了,但是高中生为什么那么强?谜团有增无减。不过看来无须继续烦恼那个「异常」高中生的事了。这也是课长助理松口气的理由。

    他的工作只到暂时「保管」样本为止。接下来的程序由他的上司课长进行。不追究高层的工作内容,也是在这种组织活下去的诀窍。本次取得样本的「委托」不是政府的意向,是赞助者的要求,而且委托人似乎是赞助者背后撑腰的「那个家系」。课长助理隐约察觉这件事,却完全不想查明细节。

    「依照预定送进『冷藏库』。施打较高的剂量以防万一。」

    课长助理命令部下,将吸血鬼收容在以低温麻醉进入冬眠状态瘫痪魔法师的监禁设施,离席向长官回报作战结束。

    ◇ ◇ ◇

    「弘一那个家伙,还是一样爱玩谋略。那已经是个性了。」

    只听字面似乎是在发牢骚,但外公其实是以莫名愉快的声音述说,藤林决定装作没听到。

    防谍第三课的间谍飞船突然介入,让藤林也吓了一跳,但后续的应对程序一如往常地迅速确实。她立刻从飞船的无线通讯查出飞船隶属的组织。

    后续入侵市谷地下分部线路的手法也如常。高超技术没让「电子魔女」的别名蒙羞。

    「阁下,七草先生的目的是什么?」

    之所以不是称为外公而是阁下,只是因为她正在工作,想要做个区别罢了。九岛烈也明白这一点,所以不在意「阁下」这种客套见外的说法。

    「我也不清楚弘一在想什么。但我可以做个相当不好的推测。」

    虽说如此,九岛老者不打算配合外孙女的说话方式,使用的是对自家人的轻松语气。

    「不好……吗?」

    「嗯。或许是弘一知道真夜对寄生物感兴趣,所以也想弄到手。」

    「因为四叶小姐感兴趣?」

    「四叶有个叫作黑羽的分家,负责谍报任务。黑羽家似乎出动猎杀寄生物,后来好像也进行各方面的调查。」

    「负责谍报的分家啊……四叶家真的很独特。」

    「总之,二十八家本身就像魔法技能师开发研究所的分家。只有四叶拥有分家制度。」

    九岛脸上浮现像是自嘲的笑容,应该是因为回想起自己的出身吧。藤林没有以笨拙的话语安慰,静待外公说下去。

    「不提这个……弘一应该是知道四叶对寄生物表达强烈的关切,才想要出手。那个家伙大概会不择手段想比四叶还强。三十年前的恶梦依然无法割舍,真要说可怜的话确实可怜……」

    在藤林眼中,九岛嘴里这么说,自己也像是让思绪前往遥远的过去。她觉得这绝对不是快乐的往事,为了拉回外公的注意力,以稍微强硬的语气询问。

    「所以我们该怎么做?」

    「『怎么做』是指?」

    「扔着防谍第三课的失控不管,我觉得并非良策。」

    「说得也是……要是他们的手法更巧妙一点,扔着不管也无妨,不过……」

    正如藤林的计划,九岛从回忆的世界回归,将注意力朝向现在。

    「响子,有办法匿名放情报给四叶吗?」

    「我想应该可以。」

    「那你这么做就好。真夜应该会思索后续的应对方式。」

    七草弘一的谋略,交由四叶真夜收拾。知道隐情的藤林觉得这是残酷的虐待。但她不打算和外公唱反调,立刻面向控制台上工。

    ◇ ◇ ◇

    送穗香回家、将琵库希放回原本机库的达也与深雪,抵达家门时虽然还没过凌晨,却是称为深夜也不为过的时间。

    即使如此,从兄妹的年纪来看,现在时间还不算特别晚。刚才的战斗也和全力以赴差得远,只有激动情绪还留在神经里,反而赶走睡意。

    「哥哥,我是深雪。方便借点时间吗……?」

    完成用餐、洗澡等各种程序之后,达也不是待在地下研究室,而是在自己的房间,难得学习魔法学以外的知识。深雪这时候造访达也,应该也是因为难以入眠吧。

    达也打开课本,也是用来代替安眠药。虽说是兄妹,这时间造访寝室(兼私人房间)不太恰当,但是和深雪聊聊可以分散注意力,达也觉得这样或许不错。

    「好啊,进来吧。」

    「好的,打扰了。」

    达也将背面就是桌面的荧幕按回去,转身看向发出声音关上的门。

    「……所以,怎么了?」

    结结巴巴的声音没有高八度,堪称了不起。

    即使如此,还是产生不自然的停顿。

    深雪没有立刻回应哥哥的询问,以乖顺的表情坐在床上。

    话说回来……达也无法阻止自己的意识冒出疑问。

    ——记得不久之前,妹妹应该都还爱穿棉质睡衣。

    ——难道是受到雫上次那身穿着的影响而改变了吗?

    总归来说,深雪换了睡衣。

    具体来说,是丝质睡衣。

    不过她依然还是有好好披着罩衫,腰带也确实系好。

    但像是胸口或膝盖以下,隔着薄衫若隐若现的肌肤,比直接看见还要娇媚。

    (仗着对方是我就这样……她该不会缺乏花样少女应有的自觉吧?)

    达也以哥哥的立场,暗自担忧妹妹缺乏戒心——这个想法究竟是妥当还是没切入重点,此时此地没有裁判评定。

    另一方面,深雪似乎因为哥哥对她目不转睛而感到相当满足,露出腼腆的笑容,接着立刻恢复正经表情。

    「难道我打扰到哥哥用功了……?」

    「不。如深雪所知,我不需要做这种事。」

    与其说见解因人而异,应该说所有人听到这番话都会反感。但深雪没有羡慕、感叹或称赞,只视为理所当然而接受。

    达也从书桌前面起身,移动到床上,坐在深雪旁边。不过当然维持充足的距离。

    不是从正面,而是从侧面投以「有什么事?」的视线催促,使得深雪随即战战兢兢地开始说明来意。

    「哥哥……深雪感到混乱。」

    「混乱?」

    即使说得保守,这段发言依然唐突。达也轻声复诵深雪的部分话语,目不转睛地注视她。但深雪并未看向达也。

    「我不明白了。不明白魔法是什么……我们魔法师又是什么……」

    困惑神情掠过达也的脸。

    这是他没预料到的高阶问题。感觉这个论题比起魔法学,更属于哲学领域。

    达也不认为自己应付得来,就算这么说,他也无法选择随便敷衍深雪的谘询。

    「为什么问这种问题?」

    总之达也催促她说下去。

    「魔法与超能力在本质上相同。这不是单纯的理论,是如假包换的事实,哥哥比任何人都清楚这一点。」

    「说我比任何人都清楚就太夸张了……所以?」

    「另一方面,寄生物——妖魔也会使用魔法。他们使用的魔法和我们使用的魔法,除了发动程序之外没有差异。」

    「是啊。」

    深雪至今注视着自己放在大腿上紧握的双手,此时她转身让胸口以上的部位正对达也。深雪将手放在达也为彼此保留的空间,探出上半身仰望达也。

    她的眼神因为不安而晃动。

    「我原本以为……这是因为妖魔依附在魔法师身上的关系,认为妖魔是利用魔法师的精神使用魔法。」

    不安的深处,潜藏着恐惧。

    「可是,当我目睹琵库希使用的超能力,听过哥哥后来说的话,就察觉这是错的。」

    「是指刚才的念动力?」

    「是的……」

    后续的话语,间隔一段时间才说出口。深雪害怕继续说下去。她畏惧自己的推理化为话语之后可能会被肯定。达也有这种感觉。

    「心电感应是作用于精神之间的能力。我觉得寄生物原本就近似精神体,会使用这种能力也不奇怪。我听闻琵库希是以念力制作表情时,也觉得她做得到这种程度的事而不以为意。」

    达也感觉深雪的脸稍微靠近。

    眼中的情绪波动,更加清晰可见。

    「可是,刚才的念动力……虽然结构粗糙,却无疑是移动系魔法。而且那个魔法,是和穗香产生共鸣而发动的吧?」

    「……对。」

    达也犹豫地点头。虽然刚才讲得含糊,但是穗香与琵库希之间产生的现象,应该是在血统近似,例如同卵双胞胎身上难得观测得到的「共鸣」——其中一人魔法演算领域活化,会激发另一人魔法演算领域活化的现象。达也对此几乎抱持确信。

    「3H……机械并没有输出魔法的功能。所以琵库希使用的超能力不是宿主的能力,而是寄生物——妖魔本身的能力。」

    深雪说到这里低下头。不久,她再度看向达也,眼神如同在寻求慰藉。

    「魔法与超能力是相同的东西。换句话说,妖魔拥有和我们魔法师相同的力量。」

    达也终于理解妹妹对什么事情感到不安。

    「魔法为什么被称为魔之法……我们的力量来自它们吗?」

    深雪的脸更加接近。

    在距离近到即将感受得到彼此呼吸之前,达也从床上起身。

    看起来像是一溜烟地躲开,但并非如此。

    达也蹲在深雪正前方,让彼此视线等高。

    「深雪……你想太多了。」

    深雪以双手支撑扭腰倾斜的娇弱身躯,承受——接受达也的视线。

    达也从两侧以掌心包覆妹妹肩头,缓缓让她坐正。

    「魔法在日文确实是『魔之法』,但像英文的Magic就是『贤者之技』的意思。」

    「啊!」深雪轻呼一声。

    「魔法究竟是源自何处的力量,依然几乎不得而知。魔法式改写个别情报体就能改变事象,即使我们知道这个系统,却可说完全不知道为何做得到这种事,也不知道命名为魔法演算领域的人类潜意识领域为何具备这种力量。」

    达也轻声一笑。脸上为难的表情,如同师父在纠正青出于蓝的爱徒内心的误解。

    「甚至无法确认魔法是否真的由魔法师产生。即使妖魔使用了魔法,要将魔法师与妖魔相提并论也过于性急。」

    「说得……也是……」

    「更何况,寄生物的真实身分,有可能是源自人类精神的独立情报体。若是源自人类的精神的话,这份力量就是人类赋予的。也可以解释成妖魔的魔法源自人类魔法师,而不是魔法师的魔法源自妖魔。」

    「是……哥哥说得没错。」

    深雪眼中的不安被拭去。

    以达也的角度,感觉妹妹似乎太早接受,但比起疑神疑鬼更有建设性。所以达也也不想刻意泼她冷水。

    「自己或许是妖魔——非人类生物的同类。你有这种想法,所以不安得睡不着吧?」

    达也这么问,并不是想捉弄妹妹。

    但深雪不晓得是哪个开关开启,脸颊通红到甚至令人惊叹。深雪忘记遮脸就当机,在重开机的同时转身背对。

    她难得改成盘坐姿势爬到床上,面对墙壁动也不动。

    明明不是那么难为情的事……如此心想的达也,觉得妹妹这副模样莫名可爱。

    「既然这样……」

    达也轻轻将嘴凑过去,在她耳际低语。

    「在你入睡之前……」

    甚至冒出这种恶作剧心态。

    深雪的身体果然夸张地颤抖了起来。

    像是会弹到天花板的高度。

    「我就一直陪在你身边吧?」

    深雪缓缓转头,脸蛋依然通红,扬起视线低声回应。

    「……可以请哥哥握着我的手吗?」

    自己似乎做得太过火了。达也如此心想。

    达也当然没有拒绝权。

    直到深雪入睡,他非得坐在妹妹房间床边,握着她白净娇细的手。

    幸好深雪立刻启程前往梦乡。

    对于达也来说,妹妹幸福的睡脸就已经是十分充足的报酬了。但即使如此,还是无法避免精神疲惫至极。

    达也就这么没开灯,以提心吊胆的脚步离开深雪枕边。

    无声无息地关上门,回到自己房间。

    达也在途中察觉一件事。

    接受高度魔法师教育的深雪,只以魔法层面就将魔法师与妖魔相提并论。

    她将魔法师视为不同于人类的存在。

    熟知魔法的深雪也被这种认知囚禁,既然这样,不熟悉魔法,不是魔法师的人们,将魔法师与非人魔物视为同类也不奇怪。

    将魔法师视为非人类,视为「人类以外的某种东西」也一点都不奇怪……

    ◇ ◇ ◇

    隔天早上。

    达也一到校,就被艾莉卡、雷欧与干比古逮到并且带离教室。美月一副不知所措的样子,但她似乎无力相救。

    前往的地方是楼顶。

    现在原本就是气温没升高的大清早,户外晨风吹拂的楼顶,除了他们没有别人。达也也不想在这种地方待太久。

    「你们有话要说吧?」

    三人并不是在楼顶沉默不语。只是,朋友们刻意带达也来这种地方,却尽是浪费时间闲话家常。即使达也以有些不耐烦的语气催促,应该也不能怪他性急。

    三人面面相觑,同样露出了认命的表情。他们挂着这样的认命表情,默默高速互推发言权的结果是……

    「达也……那个……其实……」

    该说果然如此吗,心惊胆跳地开口的是干比古。

    「难道说,被寄生物跑掉了?」

    达也只不过是给个赶快完事的契机,但他看见干比古仿佛发出愣住的音效般绷紧表情(原本不可能有这种音效),不由得叹了口气。

    「放心,我不会因为这样生气。虽然想到又得抓一次很麻烦……但被逃走也没办法。」

    虽然难掩失望,却不到无法挽回的程度。达也表态之后,打算回到温暖的教室。

    「慢着,达也,不是这样!」

    干比古拼命挽留。

    「没错!不是被他们逃走!……不对,他们确实是逃走了。」

    两人说出矛盾的话语之后支支吾吾,实在讲不到重点,于是达也将视线移向雷欧。

    「是被外人掳走了。」

    「对方这么棘手?」

    雷欧如此坦白之后,达也的反应或许和一般人不太一样。

    但这是达也最关切的事。

    同班至今将满一年,达也看好这三人现在的实力,比起一线的实战魔法师——具体来说,比起独立魔装大队的队员也不会屈居下风。

    他们当然还远远比不上风间或柳(达也没使用「三尖戟」也敌不过这两人),但至少应该可以和中坚队员打一场平分秋色的精彩战斗。

    「这么说或许像是不服输,但我觉得对方以实力来说不是很棘手。」

    「但他们装备周全。我第一次遇到打下去会害我麻痹的套装。」

    「不只穿着特别硬的装甲,砍下去还会喷出某种粉末。早知道就带更长的武器过去。」

    「原来如此。」

    这些装备颇具特征,托福达也得以立刻锁定对方身分。

    「最后是被漆黑的飞船载走。气死我了。」

    「不,幸好你们没大碍。」

    达也这句话,应该说是话中的语气,使得艾莉卡投以「嗯?」的目光。

    「达也同学,你知道对方身分?」

    「大概。但我没有直接打过交道,所以只是推测。」

    「是谁?」

    考量到答案的性质,即使含糊带过或沉默保密也不奇怪。

    「国防军情报部防谍第三课。采用这种有趣的装备,还运用隐形规格的飞船,我想应该是第三课没错。」

    但达也很干脆地回答,看起来不太想保密。或许他不只是想将艾莉卡,也想将雷欧与干比古卷入自己的隐情之中。

    「这是因为……达也同学是独立魔装大队的队员,才知道这件事?」

    「嗯?」

    虽然这么说……

    「我不记得将自己所属的部队告诉过艾莉卡……」

    艾莉卡提到没印象的事,达也还是会感到疑惑。

    「……原来如此,是听深雪说的吧。」

    「见识到那种东西,当然会想问啦。」

    艾莉卡说的「那种东西」指的是可动装甲。即使是隐约察觉达也真实身分的艾莉卡,也没能得知「灼热万圣节」和达也有关。

    「既然以实力对抗侵略军,在万一的时候也有必要讲明我所属的指挥系统,这也在所难免。不过麻烦别说出去。」

    「我知道。我可不想因为间谍嫌疑而被抓去关。」

    违反国家机密保护法,等同于具备间谍嫌疑。和前世纪后半不同,觉得这种事不光荣的市民是多数派,代表日本也已成为「正常」的国家。

    「达也同学,你既然知道对方的身分,应该也知道俘虏被带去哪里吧?」

    艾莉卡早早切换心情重新振作,以充满期待的声音询问。

    然而……

    「没确认目的就无法锁定。」

    达也却冷漠地摇了摇头。现实就是这么回事。

    「说得也是……对方是政府机构,据点应该要多少有多少。」

    「有种东西叫作预算,应该不到要多少有多少的程度吧?即使如此,他们应该也躲在各处,没办法使用地毯式搜索。」

    如干比古与雷欧所说,这次的对手是国家机构。相较于非法入侵的外国势力,能利用的作战资源无论是质与量都不一样。至今成为优势的地利,这次掌握在对方手中。

    「总之,不用这么在意。毕竟不会因为昨天现身的家伙们就中止计划,也确认寄生物锁定琵库希为目标。下次只要妥善布局以免成果被抢,再设下陷阱就好。」

    达也以特别坏心眼的笑容安慰三人——艾莉卡、雷欧与干比古即使被安慰,地都露出畏缩的表情往后仰,但达也看起来不以为意。

    「不提这个,回教室吧。差不多开始冷了。」

    场中没人耐不住这种程度的寒冷而叫苦,不过冷就是冷。

    三人没有提出异议,跟着达也入内。

    ◇ ◇ ◇

    达也和艾莉卡等人在校舍楼顶交谈的同一时间,一通电话打给巴蓝斯上校。

    『巴蓝斯女士,抱歉一大早就打扰您。』

    「是你啊。」

    映在视讯电话画面上的,是昨天刚见到的脸孔。自称四叶特务的青少女——黑羽亚夜子。她今早也是以缎带、蕾丝与荷叶边装饰全身。

    「不用上学吗……没事,恕我失礼。」

    除了执行职务所需,巴蓝斯基本上遵守道德原则。所以,她看到明显是就学年龄的女生在非假日早上忙于求学以外的事,忍不住就想说教。

    『感谢您的关心。』

    亚夜子敏锐解读巴蓝斯内心这个想法,露出甜美亲切的笑容。

    『不过女士,请不用担心。我已经取得毕业所需的学分。』

    巴蓝斯不清楚日本的国中教育制度,无法判断亚夜子这番话的真假。但巴蓝斯也明白,彼此的关系不适合拿这种事当问题。

    「不,我问了无谓的问题。所以事不宜迟进入正题,你要提供什么消息吗?」

    巴蓝斯这么问只是一种客套话,她并未当真认为亚夜子事隔一天就会提供有益情报。

    『是的。其实昨天,国防军情报部的防谍第三课逮捕了寄生物。确定其中一具是先前隶属于USNA的魔法师,当家吩咐最好知会女士一声,所以我前来告知。』

    讲电话用「前来告知」这种说法是否合适,并未成为问题.巴蓝斯本来就没这种执着,而且这句话前面提供的情报重要得多。

    「寄生物再度开始行动?」

    『家人表示,可能是容器被破坏的寄生物寻得新的宿主。落网的是这几位。』

    随着亚夜子这番话,一份编码档案传送到巴蓝斯的终端装置。巴蓝斯检视自动解码的档案目录,确认包含大头照的其中一人资料。

    『成为阶下囚的寄生物共三具。其中确定宿主身分的只有这一位,若您希望的话,我们这边也可以将监禁场所提供给您。』

    光看目录不知道这名退役魔法师的重要程度,但巴蓝斯不能选择置之不理。

    「黑羽小姐,麻烦你提供。」

    『我明白了。』

    画面中行礼致意的少女传送资料过来。巴蓝斯以不失礼节的程度简洁道谢,结束通话之后立刻阅览资料。

    巴蓝斯的表情染上严厉的神色。

    她朝着专用的密码通讯机迅速输入讯息。

    内容是指示今晚准备出动。

    收件者是安吉·希利邬斯少校。

    ◇ ◇ ◇

    这天的第一堂课是普通科目。内容是阅读文章之后解答问题,学生喜欢的话也可以利用语音朗读功能。

    达也平常总是只让文章自动卷动,今天却戴上耳机。他任凭无线接收器播放的合成语音左耳进右耳出,思考和课程无关的事。

    防谍第三课的名称与特征,他确实是从独立魔装大队得知。

    但他知道的第三课,并非情报部数个部门之一。

    在情报部之中,这个单位尤其和七草家挂钩,是成为七草家爪牙而积极行动的部队。正确来说,他们应该是七草家某个在幕后指使的赞助者爪牙,却是达也列为假想敌势力的名字。

    达也对此无法理解。

    假设本次事件是在七草家的指示下进行……

    不惜派隐形飞船到东京都心抢夺寄生物,这种做法看起来过于粗暴。

    达也不晓得七草家当家——七草弘一的为人,所以无法断言这不是七草家的做法。但如果七草至今都是这种近乎赌博的强硬作风,应该早就和四叶爆发正面冲突。

    这种胡来的行径,究竟基于何种意图?

    或者这不是七草家的旨意,是防谍第三课失控?

    (如果是军队采取的行动脱离赞助者的意图的话……动机一定源自于和军方存在意义本身相关的目的。)

    军队的目的是什么?

    军队是执行国家公权力的暴力机构,是遭到他国直接暴力相向时,唯一正当又直接对抗的手段。性质很复杂,无法以三言两语道尽。

    不过,如果从现象层面来看,军队的目的意外单纯。

    军队的目的是胜利。其他目的都只是附属品。

    胜利有各种形式,在不用输就好的战局没输,也是一种胜利的形态。

    不过,总之要胜利。

    胜利之后的事情是政治范畴,军队只要专注求胜就好。

    因此,军队追求力量。

    即使情报部固执己见而失控,一定也是追求力量的结果。

    达也思考到这里,感觉背脊微微发寒。

    第三课该不会要将寄生物——将妖魔利用于军事吧?

    达也觉得这样过于危险。

    正在USNA盛行的反魔法师活动,主要使用的把柄是批判魔法师召唤恶魔来到这个世界。虽然煽动群众的「魔法师基于军事野心蓄意召唤恶魔」只是莫须有的指控,但是将寄生物利用于军事的企图,不会让排斥魔法师的派系得到相同借口吗?

    (不对,即使是十师族暗中指使也一样。)

    达也重新改变了想法。他认为无论是防谍第三课失控,还是基于七草家的指示,都背负着相同的风险。

    自己这种小伙子做这种事或许逾矩,但是需要叮咛七草家一声。虽然对不起考试将近的真由美,还是得请她拨空才行。达也如此心想,以自己的行动终端装置写信约真由美见面。

    ——达也在心中道歉,却无视于真由美是否方便。

    现在是上课时间,写信约真由美见面的达也,在短短一分钟后收到回信。虽然确实加注「紧急」的代号,不过……

    (记得她不是保送入学,是正常应考吧?)

    大考将近,即使几乎不用担心落榜,还是会担心「考生这样是否没问题」。总之……应该是多管闲事吧,既然对方收到紧急邮件立刻回覆,就没道理抱怨。

    达也思考这种事,开启邮件。

    刚才寄的内文是:「我有事想商量,这两天能见面吗?」

    真由美的回应是:「立刻到学生会室来。」

    看来即使校方没有硬性规定考生要上学,她还是有来学校。

    看来她现在不是在教室或图书馆,是在学生会室。

    ……考生这样真的没问题吗?达也由衷这么想。

    毕竟是达也提出的要求,加上这件事尽早处理比较好,因此他就这样前往学生会室,这种行径完全是逃课,不过要瞒骗监督上课状况的系统虽然很难,却并非不可能。

    达也使用在自己不知情的时候重新设定门禁权限的ID卡开门。大概因为正在上课,在室内等待的只有真由美一人。

    彼此随性打声招呼之后(真由美这么做无妨,但达也采取这种态度是否合适就有待议论),达也坐在她的正前方,立刻开始说明事情概要。

    「……状况就是这样。那艘飞船的所属单位,我想是传闻和七草家有交情的情报部防谍第三课。我不晓得对方究竟基于何种意图带走寄生物,但如果是想将寄生物利用于军事就很危险。既然不晓得如何确实消灭那个东西,我认为应该要封印。」

    「防谍第三课?即使我还未成年,也是七草家的一员,却不晓得这件事。达也学弟,真亏你居然知道。」

    「请学姊别过问情报来源,会帮我很大的忙。」

    「……总之,达也学弟似乎有各方面的隐情,所以我不会过问。不提这个,你去抓寄生物的时候怎么没跟我说?」

    「因为我觉得要是学姊这边也派人,寄生物可能会有所提防,不会被引出来。」

    「真的只是这样?」

    真由美朝达也投以不高兴的表情好一阵子。

    「姑且说得通……」

    但达也始终面不改色,真由美当着他的面,做出想耸肩却中途打消念头的举动。

    「所以总归来说,达也学弟希望我说服父亲,对吧?要将情报部抢走的寄生物,还给艾莉卡小妹他们。」

    虽然一点都不重要,不过真由美对艾莉卡的称呼,不知不觉变成了「艾莉卡小妹」。艾莉卡本人每次听到都会露出抗拒的表情,但艾莉卡自己至今也是一直将干比古称为「Miki」没改掉,从达也看来是「因果报应」。

    ……达也摇头从脑海赶走杂念,以「我不会要求归还」为开场白,回答真由美的询问。

    「我想请学姊帮忙确认对方带走寄生物的理由,如果对方想采取封印以外的处置,麻烦学姊叮咛一声。要是情报部利用寄生物的事实曝光,危害到魔法师的利益,我将会要求他们以组织的立场偿还这笔损失。」

    「讲得真吓人。」

    虽然真由美的声音与语气夹杂着傻眼的情绪,但她眼中晃动的光芒,显示这句话并非只是单纯的恶言相向。

    「看过USNA正在发生的事,就会觉得需要这种程度的威胁。」

    真由美也知道,该国对魔法师的反弹声浪与日俱增。要是国土狭小的日本发生相同的事情,或许这边会更早让言论进一步变化为冲突。

    「……知道了。我和父亲谈谈。但我无法保证结果,所以别太期待喔。因为我和十文字不一样,并非七草家的继承人。」

    真由美补充的这段话,使达也表现些许的意外感。

    「……怎样?」

    「没事……只是觉得七草家的家风出乎意料是父权制。」

    「达也学弟家呢?」

    达也不晓得真由美如此反应的背后真意,究竟是难为情还是闹别扭。

    只是自己确实说了没必要说的事。达也稍做反省,抱持接受惩罚游戏的心情回答她。

    「在我家,父亲的权威形同虚设。因为老爸总是窝在后妻名下的住处。」

    真由美双眼左右游移。

    达也看到她光是这样就乱了分寸的纯真一面,觉得她即使年纪稍长但依然是女孩子。虽然某些部分看起来成熟,却依然还不能形容为「成熟女性」。

    「但是至少有给个名分,我觉得这部分算是有负起责任。」

    「真成熟。」

    「只是死心罢了。长大成人意味着『死心』……我不愿意这么想。」

    达也以完全死心的语气,如此回应真由美。

    不祥预感也偶尔会落空。

    达也预料国防军情报部会利用寄生物做出某些事,但这个预测没有成真。

    只不过,很难形容为「幸好」。

    隔天早上——

    『防谍第三课的间谍收容设施遭到袭击,被捕的寄生物被杀了。』

    真由美传来的邮件这么写。
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