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第十六卷 四叶继承篇 第四章

    十二月三十日,星期日。上午八点五十分。

    达也在准备出门时打电话给本家。不是由深雪打,是他亲自打去。

    接电话的人是态度爱理不理的女佣,达也故意以高压态度要求转接给小原管家。即使隔著镜头,却依然被达也视线吓到畏缩起来的女佣,逃也似的前去呼唤小原过来。

    『达也阁下,您这样吓女侍,属下很为难的。』

    小原是阶级在青木之下且不熟悉达也的管家们之中,展现的态度还算好的人。或许是因为他在本家的八名管家之中位居末座,才会要求自己面对任何人都要保持恭敬的举止,也可能是他在退休之后仍保有现代交通机动队不喜欢以高压态度对待市民的心态。

    不过,他的话语与态度还是会不时透露出他瞧不起达也的真实想法。

    「有急事。」

    达也平常也总是表现得成熟稳重,以免造成无谓的摩擦。但他今天从一开始就舍弃了这张假面具。

    『究竟是什么事?』

    虽然只有些许,但小原还是不悦地皱起了眉头。达也有察觉他的表情变化,但接下来的动作才真的会开始惹对方不高兴。达也完全无视于对方内心的不悦。

    「请变更迎接的行程。时间改为九点五十分,地点改为长坂白井泽。」

    『请等一下,司机刚出发啊。』

    「应该还没离开宅邸吧?只是稍微修改目的地与时间而已,我不觉得这是强人所难。」

    小原明显蹙起了眉头。

    『不是做不做得到的问题,属下的意思是这样太突然了。』

    「我们也是有这个需要,才会提出这个请求。」

    『达也阁下,虽然属下不愿意这么说,但您这样有点失礼吧?再说,今天的行程是深雪大人决定的。』

    「这个变更是深雪的意思。还是说,非得由深雪接电话才能让您接受?」

    小原的脸稍微发红,大概是因为他正将怒声咽回肚子里吧。

    『明白了。九点五十分,长坂白井泽是吧!』

    尽管如此,他的语气会变得有些粗鲁,也是无可奈何的事情吧。

    达也也是基于某个理由,才故意在最后一刻打电话。他早知道这么做会招致反感。

    「此外,变更迎接地点一事,请只告知司机就好。」

    不过,小原并非单纯的莽夫。达也这个耐人寻味的指示,使他立刻就抛下不悦去追问。

    『这项指示和昨天的事件有关吗?』

    达也对他的反应也感到意外,但要是讲太久,将会搞砸这个耍心机的计画。

    「请务必保密。」

    『确实收到指示了。』

    达也与小原几乎在同时结束通话。

    ◇◇◇

    达也突然变更迎接行程,是考量到情报可能从四叶家内部泄漏出去。关于情报从内部外泄,达也不是推测也不是确信,而是早就知道了。

    四叶的七个分家──正确来说是包含为了四叶深夜而成立的司波家在内共八个分家之中,椎叶、真柴、新发田、静这四家的某家或某几家正试图将下任当家的指名延后,以让达也离开深雪。为此,才会妨碍深雪出席庆春会。

    达也无法从他们的行动中找出合理性。元旦的庆春会确实是本家与分家可以齐聚一堂的唯一例行活动,却不是一定要出席。实际上深雪每年都缺席,父亲龙郎甚至不被允许进出本家。

    而且四叶一族并没有规定只能在元旦齐聚,照理说应该也没规定必须一族齐聚才能指名下任当家。再说,四叶家也不是拥有悠久传统的名门。这一族是爷爷元造带头成立才成形的,真夜说穿了只是第三代。

    之所以由真夜担任第三代当家,是前任当家──亦即真夜的叔父四叶英作过世时指定的,而在那之前只有决定「深夜或真夜将是下任当家」。真夜获选为当家是英作的遗言,不是一族协议下的结果。

    换句话说,即使成功阻止深雪出席这次的庆春会,也很可能无法让真夜延后指名深雪继任当家。达也由衷觉得分家的当家们搞不好也被骗了。但即使再怎么荒唐,既然都受命出席元旦集会了,就必须展现出赴约的努力。不对,正因为荒唐,所以达也认为说什么也要赶上这场集会。他现在觉得一定要见证这场闹剧最后的结果。

    变更会合地点与时间的小伎俩,刚开始看起来是成功收场。至少不像昨天一离开车站就有车辆跟踪。不过达也也不认为从头到尾都可以这么顺利。

    「被发现了吗……」

    来到周围没有民宅与工厂的乡村道路不久后,达也如此低语。

    「是跟踪吗?」

    达也差点就点头回应深雪的询问,却又改为微微摇头。

    「是跟踪,但不是车子。是想子情报体……不是精灵。是使魔吗?」

    深雪的神情紧张了起来。副驾驶座的水波也是表情紧绷,紧闭双唇。

    「是大陆的术士吗?」

    深雪这个问题出乎达也的预料。

    「……不,虽然是使魔,但不是他们使用的合成体。是无色无形的纯粹想子情报体。」

    达也这次的回答令深雪红起脸颊。

    「对不起。讲到使魔,我总想到合成体……」

    「你不需要道歉。毕竟从去年开始就常常接触合成体使魔啊。」

    达也以笑容安抚深雪,接著又立刻恢复严谨神色。

    「敌方花这么多时间才找到我们,阵容应该不算坚强,但是别大意。他们就要来了。」

    「是,哥哥。」

    「知道了,达也大人。」

    旁边的深雪与转过头来的水波都点头回应达也的吩咐。

    司机不理会三人的对话,看起来像在专心驾驶。但他的双肩不自然地用力,脸也直直朝向正前方,只有眼睛频繁转动。即使如此,他也并未露出畏惧的样子,真该说他不愧是四叶家旗下的司机吧。

    正如达也的推测,敌人不到十分钟就现身了。

    「直升机吗……」

    第一个徵兆是从后方传来的螺旋桨声。

    「要打下来吗?」

    完全进入应战状态的深雪说出吓人的提议。

    「不,由我们主动攻击不太妙。这里还在想子感应器的监视范围内。」

    达也劝心急的深雪自重,接著朝司机说:

    「请注意前方,应该会有大型车辆来挡路。」

    直升机逐渐从后方接近。达也认为明明可以立刻追上却不这么做,是想对他们施压将猎物赶往前方。那么,前方就会有埋伏才对。

    虽然是很单纯的原理,却也正因如此,预测落空的可能性很低。

    「煞车!」

    达也在前方十字路口是绿灯时大喊。司机反射性地踩下煞车。一辆拖车无视于红灯,从树木挡住的横向道路冲过来,并停在十字路口上。

    「水波,我离开之后就架设护壁!」

    「知道了!」

    「哥哥,我呢?」

    「深雪负责后方支援,以防万一。」

    达也迅速下车的同时,拖车里冲出一群手持自动步枪的人。人数是……

    (三十二人。一个小队吗?枪械是普通的自动步枪,没有应付魔法师的高威力步枪。)

    达也一边朝著这群人突击,一边确认敌方的人数与装备。

    (魔法师共十六人,还躲在有点距离的地方。直升机上有两人,应该是负责牵制。)

    这次袭击规模比昨天大,统率程度也比较好。

    (但这样依然不够。)

    敌方集团约一半的人停下脚步架枪。用这种火力对付一个人算是相当过火。看来敌方多少熟悉达也的底细。

    (还是能动员的兵力有限?)

    达也前方出现反物质护壁。

    自动步枪以全自动射击模式开火。

    水波架设的护壁挡住所有小口径的高速弹。她的反物质防御魔法连高威力步枪都挡得住,所以挡得下是理所当然。

    在这段时间中,达也也不只是在分析敌方战力。

    敌方集团另外一半的人从两侧接近,合计十六人。达也同时朝他们发动部分分解。

    这十六人施加了反魔法防御。从术式类型来看,是密教系的古式魔法。大概是躲起来的魔法师所架设的个人结界。

    达也的分解魔法轻易打穿这个结界。

    这并非使用了三连分解魔法「三尖戟」那种技巧造成的结果,而是让干涉力发挥效用的强横招式。是达也看出防护术式的施加者与被施加者默契不足所得来的结果。

    达也接连施展追击魔法。双肩和双脚大腿被射穿的十六名士兵完全失去战斗能力,也接连有人被剧痛弄到昏迷。

    「──你这个怪物!」

    达也听到枪击被挡下的那群人以熟悉的字句臭骂他。

    达也的嘴唇甚至没浮现苦笑。

    以一般的战斗集团来说,这支部队应该算具备足够的水准吧──只知道特殊部队水准的达也如此推测。但是这样的战力不足以阻止达也,更不可能碰到深雪一根寒毛。

    (步兵剩下十六,先剥夺他们的战力。)

    达也开始迅速往前跑。

    化身为猎人。

    达也击落直升机,打昏躲起来的魔法师(不在乎是否会有后遗症),逮捕应该是敌方指挥官的军官。看来他们和昨天的敌人不一样,不会果断逃走。不过对达也来说不只抓到指挥官没什么用,而且他也不想和警方打交道,所以他还比较希望敌方逃走。

    达也从一开始就知道质询军官也没用。他们准备了直升机以及运送部队的伪装拖车,武器却只有普通的自动步枪,没有对付魔法师用的高威力步枪。达也发现到这一点时,就明显看出了对方不知道详情。

    总之,达也在短时间内就击退了来袭的部队,留下如同内战过后的惨状。但是达也等人这边也不是完全没受到损害。他们的车子被打坏了。

    「非常抱歉……」

    「这不是水波的错,别太在意。而且我也没预料到会这样。」

    「是啊,水波确实尽到自己的职责了。哥哥说得对,不要太在意这件事喔。」

    达也与深雪安慰垂头丧气的水波,却依然身处束手无策、进退不得的状况。

    车子之所以无法行驶,并不是因为水波的反物质护壁被突破,而是袭击者使用了出乎意料的兵器。

    「居然是EMP炸弹……」

    EMP炸弹(电磁波炸弹)是技术层面上还在开发中的兵器,现阶段的有效距离只有数十公尺。但若限定在近距离下使用,就已经开发到能以一般车辆载运的小尺寸了。虽然对于施加电磁波防护措施的军用机器无效,但用在防护措施不完整的民生电子机器上却能充分发挥效果。

    像CAD从一开始就考量到会运用在军事方面,所以即使是市售品也有充分的电磁波防护功能,但是市售的行动情报终端机就会因为炸弹受损。

    「深雪,你的终端机怎么样?」

    「没事。」

    「水波呢?」

    「我的也没问题。」

    达也的行动终端机表面是市售品,内部却是独立魔装大队使用的规格。深雪的终端机则是四叶本家送的,水波的终端机也是由四叶配给。以现代技术制作的可载运EMP炸弹产生的电磁脉冲,不足以破坏他们的终端机。

    不过,达也他们搭乘的车子没能幸免于难。

    「话说回来……为什么本家派来迎接的车子,连电磁波防护措施都没做?」

    深雪轻声说出的抱怨,使得司机缩起身体。

    现代的车辆是电子装置的聚合体,中了强力的电磁脉冲就会动弹不得。

    即便是市售车种,高级车也会施加针对电磁脉冲的防护措施,不过这辆车的防护系统似乎有缺陷。又或是对方使用的EMP炸弹威力较强,令市售品等级的防护措施无法抵挡。

    「非常抱歉,果然是因为我……」

    虽然不是被直接斥责,水波却再度这么道歉。大概是因为见到深雪不悦而缩起身体的司机令她感到同情吧。

    不过水波也不能说完全没疏失。

    水波使用的魔法是「质量滤膜」,可阻止超过一定质量的物质穿透,属于领域魔法。她刚才设定为「质量超过二氧化碳分子的物质无法通过」。这个魔法不同于向量反转或动能中和的魔法,对于扩散与渗透时不具方向性的毒气也具备防御效果,是很优秀的护壁魔法。

    只不过,质量滤膜无法对电磁波造成任何影响,对于热能或爆风也没有防御效果。水波有预先备好「向量反转护盾」的启动式,以便在爆炸时立刻发动。至于热能攻击,她则是擅自认为既然深雪在场,就没有她出场的余地。

    但是水波完全忽略了电磁波这部分。她由衷认为这是自己的重大疏失。要是对方使用「雷击」术式,就来不及防御了。就算达也他们再怎么安慰,水波的心也没那么容易舒坦下来。

    所以她袒护司机的动机,绝对不只是同情。

    「深雪,总之先叫下一辆车吧。」

    达也没有再度安慰水波,而是改变话题,正是因为察觉了她的这份心情。

    「说得也是。」

    深雪也察觉了水波自责的理由。她原本就没有想责备司机与水波的意思。刚才那番话其实是下意识脱口而出的牢骚。深雪也很高兴能得到这个改变话题的契机。

    但她没能打电话给本家。

    因为就在这个时候,深雪的终端机收到来电。

    达也以目光催促深雪接电话。

    『深雪表妹,午安。』

    「是夕歌表姊吗?」

    打电话来的是津久叶夕歌。

    『嗯,没错。深雪表妹,抱歉,突然要对你提出一个要求……』

    「什么事?」

    『要移动还是消除都好,可以挪开那辆挡路的拖车吗?』

    这个要求真的很突然。不过刚才没攻击拖车,车子应该可以正常开动。深雪先结束通话,命令司机将拖车驶离十字路口。

    虽然深雪觉得应该不会有这种事,但事实一反她的预料,夕歌就在十字路口的另一边。司机还没从拖车上回来,她就将车子开来停在无法动弹的车子旁边。

    「上车。」

    过于突然又过于缺乏说明的这句话,连达也都无法在一时之间反应过来。

    但夕歌无视于自己说明不足,以不耐烦的语调喊道:

    「快上车!已经没办法继续引开警察了!」

    「深雪、水波,上车吧。」

    这句话令达也做出了行动。他催促深雪与水波上车,同时将三人的行李放进了夕歌车子的后车箱。

    「司机呢?」

    「让他自己想办法──」

    钻进副驾驶座的达也如此询问,夕歌却像连回答的时间都不想浪费掉一般,没有讲出最后的「吧」字就让爱车起步。

    车上陷入了好一阵子的沉默。

    夕歌专心开车。

    副驾驶座的达也将语音通讯元件戴在耳朵上,不时操作著行动终端机。看起来像是在窃听无线讯号。

    深雪眺望窗外,水波则以静不下心的眼神看著深雪。

    就在不久后,开始可以看见一些建筑物时──

    「夕歌表姊。」

    深雪开口向夕歌搭话。

    「深雪表妹,什么事?」

    「我觉得这条路和本家是反方向。」

    深雪没有完全藏住声音里的不信任感。

    「这是为了躲警察。」

    夕歌回应的声音略带苦笑。

    「深雪,夕歌表姊说的是真的。」

    达也取下耳朵的语音元件,转过身来试著让深雪冷静。

    「警方有在往本家的方向设置临检岗哨。不过不知为何没遍及到这个方向。」

    达也窃听的是警用无线电。一般来说没办法窃听,但达也的终端机只有表面是市售品,里面则是独立魔装大队规格,是真田与藤林合作之下的成品。只要是在国内使用的无线编码通讯,大都能解读。

    「既然哥哥都这么说了……夕歌表姊,抱歉刚才讲得像是在怀疑你。」

    「没关系。反正我也觉得自己的举动很可疑。」

    她说的大概是刚才凑巧在解决袭击者后没多久就现身吧。至少达也是这么认为。

    「可是,警方为什么只挡在通往本家的路上?」

    不过深雪感到疑问的是这件事。

    夕歌再度差点露出苦笑,却突然变得一脸正经,并透过后照镜和深雪四目相对,回答:

    「这个喔,深雪表妹,这是因为他们不想让你前往本家啊。」

    ◇◇◇

    夕歌带达也他们三人来到八岳编笠山山脚的津久叶家别墅。

    带三人来到客厅的夕歌自己也坐在休闲椅上(这个家的客厅没沙发,但有放六张附脚垫的休闲椅),向深雪等人提议今后的行程。

    「你们今天就住下来吧。」

    深雪以目光询问达也该怎么做。但是达也还没回答,夕歌就继续提议:

    「明天一起去本家吧。这么一来,就不会有人从迎宾车的行程解读你们的行动了。」

    达也朝深雪点点头。达也示意夕歌询问的对象是深雪,所以应该由同为下任当家候选人的深雪回答。

    「感谢表姊的提议。」

    「那就这么决定了。」

    「请等一下。」

    深雪出声制止露出笑容的夕歌。

    随后别墅的女佣就端了饮料过来。所有人都是红茶。而且不是端茶壶过来,而是将三分之二满的红茶茶杯依序摆在桌上。女佣最后将糖罐与牛奶罐放好之后,就离开了客厅。

    夕歌以不悦的表情目送女佣的背影远去。

    「……平常老要求别人要注重礼节,自己却不懂得顾虑一下。」

    夕歌轻声说完,便朝达也他们三人露出愧疚的表情。

    「对不起。我们全家都喝红茶,所以家里没有咖啡与绿茶。」

    「不,请不用顾虑我们。」

    深雪露出客套微笑,朝茶杯伸手。

    「啊,放桌上会太远吧?我现在就把边桌弄出来。」

    夕歌看到深雪收回手之后,就开始操作扶手上的按键。

    边桌从四人椅子的右边那一面渐渐往上升。

    不知何时绕到深雪右边的水波向夕歌致意之后拿起了牛奶罐,并将其和茶杯与杯下的茶碟一同摆在深雪的边桌上。

    深雪向水波说了声「谢谢」,拿起茶杯喝口红茶。

    她微微歪过头,朝茶杯倒入些许牛奶。

    接著以茶匙搅拌后再喝一口,然后朝水波甜美一笑。

    水波将牛奶罐放回桌子,回到了自己的椅子那边。

    自然对主人展现细腻贴心举动的年少侍女,和刚才冷漠放下茶杯的别墅帮佣成为对比。

    「……真可爱呢。是故意做给我看吗?」

    夕歌朝水波投以想故作从容却有些失败的笑容。

    「不,绝对没有这个意思。」

    水波以不带情感的声音回应,并藉由恭敬的行礼让夕歌看不见她的表情。

    这个行动引得夕歌不高兴,但她轻轻呼口气宣泄情绪,勉强不让内心的烦躁成形。

    「总之……是我家帮佣的态度不好在先,就当作是扯平了吧。」

    对这一幕连看都不看,还一脸事不关己地喝著无糖红茶的达也将茶杯放回茶碟,说:「继续谈谈正题吧。」

    「也对……那么,深雪表妹,怎么了吗?」

    夕歌端正坐姿,深雪也跟著转身面向她。

    「我想请教几件事。」

    「不是直接要求我说出真心话啊?」

    夕歌收敛起不正经的氛围,双眼露出犀利目光。

    「因为我觉得那是毫无意义的要求。」

    深雪以有如晴朗的冬季天空般无比深邃冰冷的双眼,承受夕歌的目光。

    夕歌产生了好像连灵魂都会被这双眼睛吸走的错觉,移开双眼。

    之后又立刻移回视线。

    「并不是完全没意义喔。只要是我能说的范围,我都会说出真心话。」

    「这样啊,那我就恭敬不如从命了……首先,表姊今天为什么能够那么刚好地赶到找们这里来呢?」

    「我那样出现果然会引人起疑呢。」

    夕歌露出松懈的笑容发牢骚。

    「但我不会私下和别人串通,相信我。」

    「我并不是在怀疑表姊。只是希望表姊说明理由。」

    「……其实我悄悄跟踪了你们搭的车。」

    深雪观察达也的表情。

    达也微微摇头。

    注意到这个动作的夕歌想说明某些事,但深雪却先开口。

    「这样啊。」

    深雪以完全不相信夕歌这番说明的语气,提出下一个问题。

    「那,为什么表姊会这么积极协助我们?」

    「因为……」

    「之前说过需要护卫,但表姊应该不认为这种理由能让我接受吧?」

    夕歌叹了口气。

    「也对……我知道了,我说实话吧。」

    「拜托了。」

    深雪直直注视的视线似乎令夕歌不太自在,但她看起来不打算继续打马虎眼。

    「达也表弟或许已经知道了……」

    这句开场白让达也大致知道夕歌想说什么了。老实说,达也不想让深雪知道她要说的那些内容。但是在这里打断夕歌的说明,状况就无从进展。而且如果深雪要接受指名去担任下任当家,也需要知道分家的想法。达也如此转变自己的心态。

    「这次的庆春会中,真夜大人会指名深雪表妹担任下任当家,而部分分家想要阻止这件事发生。他们认为只要你没出席庆春会,至少可以避免你在席上被指名为下任当家。」

    深雪脸上看不出受到打击的迹象。

    「意思是有人不希望我成为四叶家当家吗?」

    不过,她询问这个问题的语气很冰冷。

    「我认为只有新发田舅父是这么想的。」

    夕歌的回答明快到甚至令人觉得残酷。

    「这样啊……新发田舅父始终只想让胜成表哥……」

    「我认为你这个说法也是错的。」

    虽然明快,但她的回答却有种前后不一的感觉。

    「抱歉,我听不太懂表姊的意思……」

    夕歌没露出不悦的样子,继续说明。

    「新发田舅父想让胜成表哥成为当家,但他应该觉得若是你被指名为下任当家,也是无可奈何的事。其实他早就知道深雪表妹与胜成表哥以『四叶的魔法师』来说,究竟是谁比较优秀了。毕竟胜成表哥是『一般』的优秀魔法师。」

    夕歌不禁失笑。深雪没像夕歌那样笑出来,但她也同意夕歌对胜成的评价。

    「总之就是这样,所以没人会反对深雪表妹成为下任当家。」

    「……夕歌表姊自己呢?」

    「我?」

    夕歌将下任当家的指名讲得像是置身事外,令深雪颇为在意。

    因为夕歌也是留到最终阶段的四名候选人之一。

    「我也觉得深雪表妹比较适任。」

    夕歌满不在乎地回应。她回答得过于乾脆,听起来甚至不像是真心话。

    「不对,我这么讲不正确。」

    但夕歌百分之百是认真的。

    「津久叶家从两年前就决定推举深雪表妹成为下任当家。我留在当家候选名单,是为了确保津久叶家在选定下任当家时的发言份量。进一步来说,就是要在其他分家支持胜成表哥或文弥表弟的时候加以对抗。」

    「为什么要做到这种地步……」

    深雪会这样质疑是理所当然。

    「有九成是纯粹觉得应该由深雪表妹成为当家。」

    说到这里,夕歌有些难以启齿地支支吾吾道:

    「另外一成……应该是来自母亲的罪恶感吧。」

    深雪脸色一变。这个回答不够具体,但已足够让深雪理解当中含意。

    「如果是想藉此赎罪,我会很为难。我知道这不是冬歌大人自愿的。但是实际上,冬歌大人不就是遵从姨母大人的决定而亲自下手的吗?」

    这里提到的冬歌是夕歌的母亲,也是津久叶家的现任当家。她不是没父亲,而是一开始就是由冬歌担任当家,父亲则是入赘。

    冬歌是擅长精神干涉系魔法的魔法师,尤其还以「誓约」这个特殊魔法的第一把交椅在四叶一族中广为人知。「誓约」是在受术者的同意之下,半永久性地限制受术者精神活动的魔法。虽然无法单方面束缚受术者的精神,也必须设定一个不受施术者意思左右的解除金钥,却可以在维持对方自我的状况下控制部分心智,是利用价值很高的魔法。

    对于深雪与达也来说,这也是意义特别深远的魔法。因为两人的母亲深夜永眠之后,以深雪魔法力封印达也魔法力的机制就是以冬歌的「誓约」维持的。

    「对此我无法说些什么。也不打算推托是当家大人的命令。」

    「……恕我失礼了。明明是我主动询问,却自己乱了分寸。」

    「我认为从你的角度来看待这件事当然会有这种反应,所以我不在意。」

    深雪与夕歌各自拿起茶杯,打算让对话重新来过。

    「我理解津久叶家的立场了。」

    深雪为了改变话题而这么说,夕歌也面露浅浅笑容点头回应。

    「那么,其他分家为什么想延后指名下任当家?表姊知道的话可以告诉我吗?」

    夕歌朝达也一瞥。

    达也没对她的视线做出任何反应(包含制止)。

    夕歌将目光从深雪的视线上移开,低头开始说明。

    「新发田舅父与真柴舅父想让达也表弟离开深雪表妹身边。不对,是要让达也表弟离开四叶中枢,并用打入冷宫的方式让你和这个世界隔离。」

    深雪深呼吸数次。刚开始很急促的呼吸,在深呼吸五六次之后也恢复了平稳。

    「……不是『社会』,而是『世界』?」

    「是的。虽然也包含我的推测,但应该没错。我是不知道原因,不过舅父们想把达也表弟弄成不存在的魔法师。妨碍深雪表妹被指名为下任当家,就是要争取达成这个目的的时间。」

    「妨碍我被指名为下任当家,为什么可以用来争取……陷害……哥哥的……时间?」

    深雪会讲得断断续续,并不是她自愿的。稍微松懈就可能爆发的怒火,使她的嘴唇与喉头颤抖了起来。

    「深雪表妹,拜托冷静听我说……要是你现在被指名担任下任当家,身为守护者的你哥,也会在四叶家之中得到稳固的地位。达也表弟会变成下任当家的哥哥,以及下任当家的亲信。分家的当家也无法忽视这件事情的发生。」

    夕歌观察深雪的脸色。

    深雪暂且还保持著冷静。

    「所以,他们想延后下任当家的指名,直到这位水波小妹足以取代达也表弟。」

    「……原来是这样啊。」

    深雪的声音冰冷、平静得令人毛骨悚然。

    「没……没错。我认为绝对是这么回事。」

    即使是一直努力不被深雪气势震慑的夕歌,也不由得发起抖来。

    「那么反过来说,只要我赶得及在元旦抵达,哥哥的立场就可以稳固下来了对吧?」

    不过,深雪脑中没有「对某人还以颜色」或「对某人不利」之类的危险想法。她始终只是想摧毁这个没有天理,还试图让自己与哥哥分离的阴谋。

    「夕歌表姊,今天还不会出发吧?」

    四人还没吃午餐,不过时间早就过中午了。虽说如此,距离日落也还有一段充裕的时间,就算现在出发,应该也不用太晚就可以抵达本家。

    「嗯……因为我觉得警方还在行动。虽然我们没做亏心事,不过被警察抓到的话,还是会无谓地浪费时间。所以我觉得最好等到明天。」

    「我知道了。那恭敬不如从命,今天就受表姊照顾吧。」

    「某些地方可能安排不周,不过你们好好放松一下吧。」

    「谢谢表姊。明天也请多指教。」

    深雪的语气非常恭敬,克制了自身的情绪。但夕歌觉得「明天也请多指教」这句话中蕴含著足以冻结灵魂的力道。她露出抽搐的笑容,费了番工夫才终于点头回应。

    结果达也他们三人没吃午餐,提早接受晚餐招待(味道差强人意),之后便各自被安排到单人客房。

    达也面对打开的行李箱烦恼著。他不是在想明天要穿什么,而是在犹豫明天该带什么装备。银镞改造机「三尖戟」也有收进行李箱一起带来。

    要选择惯用的「三尖戟」?还是不显眼的「银镯」?

    假设是魔法战,就要选择手枪造型的三尖戟。

    假设是避免使用魔法的格斗战,就要选择手镯造型的银镯。

    达也苦恼了一段时间,最后没从行李箱取出三尖戟。

    他正要盖上行李箱时,有人前来敲门。达也询问「哪位」后,就传来「我是深雪」的回应。他就这么没关丄行李箱,走向房门。

    「怎么了?」

    达也开门询问深雪。她是单独前来。

    「我想……稍微谈谈。」

    或许是多心了,深雪看起来有点不安。

    「知道了。进来吧。」

    达也邀深雪进房。

    深雪先是走到没关上的行李箱前,重新摺叠达也稍微弄乱的衣物。

    反正等一下就要拿出内衣裤准备洗澡了,现在整理行李箱的内容物也没什么意义。但是达也没阻止深雪,而是说声「真不好意思」慰劳她。

    「不,这是我自愿这么做的。」

    深雪一边动手一边回应,声音透露出些许喜悦。不久后大概是满足了,她盖上李箱,重新面向达也。

    「坐床上吧。」

    达也坐上书桌旁的椅子,同时催促深雪坐到床上。

    深雪没怎么迟疑就靠坐在床边。

    「所以呢?你不是有事情要问吗?」

    达也立刻出言试探,深雪就有些不满地鼓起脸颊──不,她没有真的鼓起脸颊,却洋溢著这种气息。

    「没事就不能来吗?」

    「不,没这回事。」

    深雪一赌气,达也就马上举白旗。达也不怕哭闹的孩子也不怕官吏,却只有妹妹闹别扭的时候另当别论。

    「呵呵,我开玩笑的。」

    哥哥的让步,使得深雪心情立刻变好。

    「而且,我也想请教您一些事。」

    那一开始就先问啊──达也如此心想,但他当然没说出口。

    「你想问什么?」

    相对的,他开门见山地这么问道。

    深雪也没有继续玩文字游戏。

    「哥哥是不是早就知道各分家的想法了?」

    达也原本在烦恼该怎么敷衍过去的思维,在深雪眨眼的时候消失了。

    「我早就知道了。」

    深雪思考下一个问题时,达也补充说明自己的回答:

    「寒假第一天,黑羽先生有造访,而我就是在当时听说的。黑羽先生说的内容,和夕歌表姊刚才说的几乎相同。虽然夕歌表姊表示当中有加入了自己的推测,但我想她其实几乎都知道吧。」

    「黑羽舅父大人……?那么……」

    「不。」

    达也察觉深雪的担忧,先行否定。

    「黑羽没加入这次的妨碍行动。黑羽先生说他们这次保持中立,我觉得可以相信他的说法,而文弥与亚夜子当然也不会成为敌人。」

    「这样啊……」

    深雪松了口气,却又立刻抬起头,朝达也投以严厉的视线。

    「哥哥,您为什么没告诉我这件事?」

    达也可以理解深雪为什么会责备他,但他也有话要说。他没从妹妹身上移开目光。

    「遇到妨碍的话,只要击退对方就好。能出席元旦聚会就可以了,谁在幕后牵线只是琐事。我不想让你无谓操心。」

    就达也看来,这次事件的整体状况很单纯。没必要查出对方躲在哪里或是何时出手,单纯只要排除碍事的家伙就好。他认为胡乱担心是有弊无利。

    「我当然有权利担心哥哥啊!」

    不过,深雪无法认同这种想法。

    「确实,我胡乱担心或许帮不上任何忙,可是让我担心一下哥哥也无妨吧?为了哥哥哭泣或生气对我来说是很重要的事,绝对不是『无谓』!」

    深雪撇过头。达也对把头撇向一旁后就动也不动的妹妹感到为难,同时起身前往深雪面前,打算先想办法安抚她的情绪。

    「深雪……」

    达也想将手放上妹妹肩膀,却扑了个空。

    这不是因为被深雪甩掉。

    是因为深雪突然起身抱过来。

    「哥哥,您记得吗……」

    「记得什么?」

    达也如此反问,不过他的脑海确实浮现了某个记忆中的情景。

    是去年九校战第四天,也是新人赛第一天的夜晚。将「动态空中机雷」登录在魔法大全索引时,达也拒绝刊载自己的名字,后来深雪来找他……

    「我的心意从当时就完全没变。今后也绝对不会改变。」

    深雪简直像是确定达也想起了什么事般,继续说下去。

    「我站在您这边。」

    如同亲眼看见达也内心浮现的情景。

    「我永远站在哥哥这边。」

    如同和达也共同拥有这份记忆。

    「这一天肯定会来临,绝对会来临。我当时是这么说的。」

    深雪抬起头。一反达也的预料,点缀深雪面容的是艳丽笑容。

    「而且,这一天终于来了。虽然和我们想像的『这一天』不太一样,但是哥哥可以自由展翅翱翔的这一天终于来临了。」

    只是在这张艳丽笑容中,却看得见有如混入一滴墨汁的阴影。这令达也感到分外在意。

    ◇◇◇

    深雪连续两天遭到妨碍,现在正逗留在津久叶家的别墅里。四叶家现任当家四叶真夜听到叶山家如此回报,忍不住发出笑声。

    「真是白费力气。」

    真夜这句不是嘲笑,反倒是温柔的低语。

    「看来分家的各位都低估达也阁下的实力了。」

    叶山管家听完主人的意见,便如此以恭敬语气进行尖酸刻薄的批评。

    「这座村庄的『结界』无法完全抵抗达也的『分解』,所以如果真的赶不上,只要从天空飞过来就好,但真的变成那样就不得了了喔。他入侵时被『分解』的结界还没重新架构好之前,能使用认知阻碍魔法的各位还得不眠不休地做苦力。毕竟重新架构也不是简单的工程。」

    真夜娇艳地叹了口气。

    「那么一来,试图妨碍我这道召集命令的分家众人都得扛起责任,难道他们不懂吗?」

    真夜一脸伤脑筋的样子,拿起茶杯饮用。

    「先不论青木他们,但我有将正确情报交给各分家的当家了啊。」

    「是的,您说得没错。」

    被真夜以眼神质问的叶山管家如此回应,同时满怀敬意地为真夜的杯子注人了无咖啡因的花草茶。

    话说在四叶家,叶山、花菱、青木或小原都同样叫作「管家」,不过实际上这个词是指监督各业务人员的八个人,只有叶山真的是打理主人私下要求的管家。

    现在也是私人的夜晚喝茶时间。正因如此,才可以随口说出这样的真心话。即使是真夜,也不会对叶山以外的下人发这种牢骚。反过来说,一视同仁地对分家所有当家……更正,对四叶这个组织本身感到怜悯与蔑视的这副模样,才是真夜的本性。

    「不过,并不是完全白费力气。」

    叶山目睹这一幕,态度也完全不变。他现在也是恭敬地向真夜表达自己的意见。这是避免主人内心困于不平与不满的贴心之举。

    「依照花菱的报告,已经成功削弱反大亚联盟强硬派余党,以及反大亚联盟温和派内部反十师族集团的战力了。尤其松本基地的人造超能力者几乎是全军覆没的状态。今后应该不会再有那种人物来四叶家的庭院嚣张跋扈了吧。」

    「我打从一开始就不在乎人造超能力者的事。」

    真夜冷漠哼笑,但因为态度乾脆,所以声音中感觉不到刚才那种甜美的毒素。

    「总之,年底的大扫除就此收工了吧?」

    真夜问完,叶山露出微笑点头。

    「花菱说虽然程序有些微改变,不过需要的人员数量反而减少了。」

    「这是当然的吧。就算引蛇出洞花了一些时间,但硬碰硬的部分实际上可说是都由达也一个人解决了。」

    真夜的表情中带有些傻眼。

    「就先不提这个了。叶山先生,元旦的准备完成了吗?」

    「是的。之后只要等待深雪大人抵达就好。」

    「那就不用担心了。」

    叶山在稍微犹豫之后开口说:

    「夫人,真的不用阻止新发田大人吗?」

    叶山知道,新发田家当家计划让新发田胜成与他的守护者去阻挠深雪前来一事。真夜当然也知道。

    真夜不知为何露出满意的一笑。

    「即使是胜成,也没办法阻止达也。」

    在四叶家现在旗下的战斗魔法师之中,新发田胜成无疑具备顶尖实力,但真夜推测达也败给胜成的可能性是零。

    此时,真夜觉得自己彷佛看见了达也制伏胜成的模样。
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