在地下城寻求邂逅是否搞错了什么 > 外传 剑姬神圣谭6 第三章 女战士之国
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外传 剑姬神圣谭6 第三章 女战士之国

    巨大的盖伦帆船缓缓入港。

    仿照双剑造形的船锚、设置于船头的战士塑像,还有自船腹伸出、有如斧枪的巨大船桨等等,代表女战士的船舶设计吸引了多数人的目光,来自异国的集团就这样登陆了。

    看到一群亚马逊人由戴着面具的幼小女神带头鱼贯下船,就连健壮的渔夫们也一下子变得混乱不安。

    「迦梨!」

    这时出声叫住她们的,是身穿泳装的蒂奥涅。

    蒂奥涅追上遇到她们没多久就直往港口驶来的船舶,急着赶了过来。紧跟身后的蒂奥娜也一样。看到姐妹俩非比寻常的氛围,聚集而来的人群自动让出一条路。

    艾丝她们换好衣服赶来时,看到的是几乎一触即发的对峙光景。

    「你来做什么?」

    「这么久没见面了,一开口就讲这种话啊,蒂奥涅?」

    「少说废话,快回答我!」

    「没什么,观光罢了。」

    面对从一开始就怒言相向的蒂奥涅,面具女神——迦梨边说着「伤脑筋」,边若无其事地回答。

    她叫一名亚马逊人去应对急忙跑来的城镇官吏。她们似乎事前就准备好了,不客气地把入港许可证拿到对方眼前。

    「少给我睁眼说瞎话……!」

    「真的啊,妾厌倦了一成不变的日常生活,来寻求刺激了。」

    看到蒂奥涅紧皱双眉,迦梨只弯起了嘴唇。没加入问答的蒂奥娜也瘪着嘴,毫不隐藏惊诧的表情。

    至于艾丝,则注视着集团当中最靠近女神的两名人物。

    沙土色头发、看似姐妹的亚马逊人。

    ——很强。

    长久埋头于战斗的【剑姬】直觉如此告诉她。

    告诉她视线前方的亚马逊人,身怀可与第一级冒险者并肩的实力。

    (Lv.5……不对,6?)

    如果艾丝的直觉正确,那实在太可怕了。

    对方应该是都市外的【眷族】不会错。艾丝只知道欧拉丽或地下城等狭小的世界,但她明白在走出迷宫都市的外界,要让「器量」升华相当困难。以这点为前提,那对隐藏了第一级冒险者级存在感的姐妹,散放着显而易见的异样色彩。

    再加上那人瞬间就杀死了食人花,她们究竟是跨越了什么样的试炼?疑问源源不绝。

    (而且,那个人……一直在看蒂奥涅。)

    解决了食人花的中长发(sami-long)女性表情不变,散发的氛围比自己(艾丝)还要沉默寡言。

    而与她成对的,发辫及腰的亚马逊人,定睛注视着顶撞迦梨的蒂奥涅,嘴角是笑着的。

    她也很快就注意到偷看的艾丝,抛来一个视线。

    彷佛爬虫类的黏人视线,使艾丝自然提高了警戒。

    「不过话说回来,几年没见……」

    迦梨先是抬头正眼看着蒂奥涅,双手碰碰自己女童体型的胸部,然后重新望向蒂奥涅富有起伏的双峰。

    「长大好多呢……」

    「你在说哪里啊……!」

    感慨良深地低喃的迦梨,也瞄了蒂奥娜的相同部位一眼。

    「嗯,你跟以前一样呢。」

    「你在说哪里——!?」

    被迦梨兴趣缺缺地这样说,蒂奥娜爆发了。

    她跟平常一样挥着双手原地跺脚,艾丝也习惯性地从背后架住她。

    「汝等的名声,妾也有所耳闻。说是叫【洛基眷族】对吧?主神何在?」

    「我在这。」

    洛基走过哇哇大叫的蒂奥娜身旁,从人群中走上前,与迦梨面对面。

    朱红头发的天神毫不客气地盯着对手瞧,随即露出大胆无畏的笑容。

    「果然是这么回事啊……好吧,算啦。你也看到了,这两个孩子现在的爹娘是我,小矮子二号。有何贵干?」

    「唔嗯,妾是初次见到你,不过……真是没料啊。妾或蒂奥娜都还比较有料呢。」

    「喂你这死小鬼头第一次见面就怎样想打架吗!我就跟你打你这臭小鬼!?」

    本来是自己在挑衅却反中对手的激将法,洛基一下子气得脸红脖子粗。第一印象真是不能再糟了。

    看到主神跟蒂奥娜一样火山爆发,「请、请冷静下来!」「你把事情越搞越复杂了,安静下来啦!」这次换蕾菲亚与安琪等人上前阻止。

    毫不理会被好几人拦住还在大声叫骂的洛基,迦梨看向仍旧瞪着自己的蒂奥涅。

    「妾要在这座城镇住一段时日。如果你们也在,那就另寻机会见面吧。」

    「开什么玩笑……」

    「你真的很讨厌妾呢。汝就这么憎恨妾……憎恨妾等吗?」

    「我根本不想再看到你这张嘴脸……」

    对着迦梨与她身后的亚马逊人们,蒂奥涅不屑地说。

    看她这样,女神面具底下的眼眸眯细了。

    她带着亚马逊人们,转身背对蒂奥涅她们。

    「妾可是想死你们了,妾的宝贝孩子(女儿)们。」

    离去之际,她留下这句话,就走出了港口。

    「她说,孩子(女儿)……」

    蕾菲亚看看走远的女神等人,又看看站立不动的蒂奥涅,轻声说着。

    她战战兢兢地,向被她拦住的洛基问道:

    「蒂奥涅小姐她们,跟那位女神她们的关系是……?」

    「……唉。这个嘛,我想你们应该已经发现了……」

    本来气得七窍生烟的洛基,大叹一口气后放松力道。

    她从蕾菲亚等人的拘束中脱身,边抓头边回答:

    「那个就是蒂奥涅她们以前隶属的【眷族】。就是在来到我们家以前,第一个所属的派系。」

    无视于睁大眼睛的蕾菲亚与艾丝她们。

    沉默不语的蒂奥娜,注视着姐姐的背影后,仰望晴朗得叫人讨厌的天空。

    ✿

    「【迦梨眷族】是君临『提尔史库拉』这个国家的女神,以及她的派系。」

    夜晚。

    在包下来做为港都(梅伦)调查据点的旅馆,艾丝她们在大厅听里维莉雅与洛基解释。是关于看得出来与蒂奥涅她们关系匪浅的【迦梨眷族】,以及相关的种种故事。

    「提尔史库拉……就是位于欧拉丽遥远东南方的半岛国家,对吧?」

    「正是,那是被海洋与断崖绝壁环绕的陆上孤岛……以国民只有亚马逊人闻名。我想很多人应该听闻过。」

    「就跟军神(阿瑞斯)的王国(拉几亚)一样,可以说是国家类【眷族】吧。我是不觉得那个小矮子二号有多会治国就是……」

    里维莉雅回答猫人安琪,一旁的洛基补充说明。

    「不行啦,我跟萝莉适性超差的。」 「臭屁小矮子有炸薯球大奶妹一个就够了好不好……」 「那个讨厌的面具妹是怎样啦,可恶,有够气人的~!」主神讲到后来全是在抱怨,里维莉雅与艾丝等人都没吭声。

    「听闻那个国家禁止男性入境,就算有也是奴隶,或是必须充当繁衍后代的工具,才能获准留在当地。」

    「在学区课堂上有稍微提到,当时给我的印象,是相当野蛮的国家……」

    「你没说错。听闻当地居民持续互相厮杀钻研,没有一天听不到吼叫与欢呼。鲜血与斗争的国度……又被称为女战士(亚马逊人)的圣地。」

    里维莉雅一面回答蕾菲亚,一面继续说明。

    「同时她们也是欧拉丽以外保有突出战力的少数世界势力之一。比起各国,她们偏向锁国政策,外界人们能知道的情报有限,不过……」

    里维莉雅说到这里,顿了一顿。

    她环顾各自坐在长沙发上的艾丝等人,说出了以下这句话:

    「有传闻说姐妹领袖的阿尔迦娜与芭婕,在这两年升上了Lv.6。」

    蕾菲亚等人咕嘟一声,吞了口口水。

    即使在欧拉丽,第一级冒险者也为数不多,而且又跟里维莉雅等人同样是LV•6,实力绝不容小观。

    自从定居在迷宫都市以来,少女们常常忘记放眼市墙外的世界情势,此时心中都感到战栗。

    「里维莉雅,她们没有地下城,为什么能变得那么强……能升级呢?」

    头一个追问的是艾丝。

    白天遇上的亚马逊人集团重回她的脑海。那对姐妹只是特别突出,其实其他人肯定也身怀与高级冒险者同等的实力。明明没有地下城的恩惠,为什么能变得那么强?艾丝提出疑问。

    里维莉雅沉默片刻后,开口说道:

    「听说她们每天,在竞技场举行『仪式』……也就是赌上性命的搏斗。捉来的怪兽自不待言……就连亚马逊人之间也不例外。」

    这句话让艾丝她们惊愕不已。

    「我记得有个探险家在见闻录里写了喔,他写到偷偷潜入提尔史库拉,死里逃生时的状况……『该国日夜进行称不上仪式的自相残杀行为』。」

    「你是说拉斯提罗•佛洛的大陆异闻录吗?」

    「对对,就是那个。」

    「宅邸里的书库也有那本。」洛基点头回答里维莉雅,然后像翻书一样,背诵自己的记忆内容。

    「『容我仿照她们的赞美歌这么说:该地的亚马逊人,才是真正的战士』……这段文字,我记得很清楚哩。」

    洛基这段话一出口,大厅顿时鸦雀无声。

    无论是对提尔史库拉这个国家一无所知的艾丝等人,还是略知一二的蕾菲亚她们,都忘了言语。并不是因为她们亲耳听见了女战士(亚马逊人)国家的实情。

    而是因为蒂奥娜与蒂奥涅,竟曾隶属于那种国家——曾经是【迦梨眷族】的一分子,这项事实令众人难掩动摇。

    像是从干渴至极的喉咙硬挤出声音,蕾菲亚低声说:

    「这、这样的话,蒂奥娜小姐,还有蒂奥涅小姐……」

    「她们是提尔史库拉出身,那个国家是她们的故乡。在入团之前,她们的确是这么说的,而且还说……」

    蒂奥娜她们是在五年前,改宗加入【洛基眷族】的。

    彷佛回想着往昔的光景,洛基靠在长沙发的椅背上,抬头看向天花板。

    『我们不知道杀了多少同胞(自己人),即使这样还是要拉我们加入?』

    当时洛基前去拉两人加入派系时,蒂奥涅就是这么答复她的。

    跟芬恩等人一起在场的里维莉雅,也好像想起了那一幕,闭上眼睛不说话。

    「……!」

    洛基所说的话,让蕾菲亚她们大受冲击。

    她们从不知道那样天真烂漫的蒂奥娜,还有长期追求团长的蒂奥涅,竟然有着这样的一段过去。甚至是现在亲耳听见了,都还无法置信。

    的确,至今没人告诉过她们两人的过去经历,但她们俩从以前到现在,从未显露出一点阴影。

    (我都不知道……)

    艾丝也不知道有这种事。

    当时的艾丝比现在更专注于磨练自己,其他事一概不关心,所以对于蒂奥娜她们的入团,只觉得又多了两个新团员。

    等到蒂奥娜一次又一次对艾丝笑,从不气馁地一直跟不善言谈、只会慌张的她往来后,她才跟两人加深了友谊。

    艾丝感觉得出来,可以说是被蒂奥娜她们害的,也可以说是托她们的福,才有现在椿等人说「变得圆滑」的自己。艾丝也受到这对表里如一的姐妹感化了。

    「……」

    听完整个故事的艾丝,看向敞开的窗户。

    蒂奥涅背对着她们,伫立在宽敞的阳台上。

    「欸,蒂奥涅我们进去里面嘛——」

    蒂奥涅站在栏杆前面瞪着街景,蒂奥娜频频跟她讲话。

    【洛基眷族】整间包下的南洋风旅馆位于港都(梅伦)中央地带,规模很大。从五楼建筑的最高层阳台,可以将街道与港湾一览无遗。

    下锚船只的灯火宛如鬼火,团团包围着沉入暗影之中的湖面。

    灯塔的光从东南方撕裂了黑暗海面。

    「……她们来这里,有什么目的啊。」

    蒂奥涅启唇说道,俯视着视野下方的港都。

    她朝向待在城镇某处的女神与她的眷属们,吐出磨去感情的声音。

    「我不知道,不过啊——,想也没用啊。搞不好真的是来观光的。」

    蒂奥娜垂着眉毛,看着姐姐那张侧脸,言行态度就跟平常一样。

    被妹妹靠着栏杆凑过来看自己的脸,蒂奥涅狠狠瞪她一眼。

    「你在说什么没大脑的话啊!迦梨……那些家伙怎么可能会去没有争端的地方!?」

    「……」

    「你忘了那些家伙那几年逼我们做了什么吗?如果是这样,那你可真是天真到极点了!」

    看到蒂奥涅反常地怒吼,蒂奥娜也不高兴起来,两人开始吵嘴。

    「那你想怎样?现在的我们有事要做耶!你是要丢下正事不管,杀去迦梨那边吗?蒂奥涅,你这样说很奇怪耶!」

    「我又没有那样说,笨蛋!干嘛诬赖我啊!」

    「是蒂奥涅你先跟我找碴的啊!」

    「我是说我看不惯你只会傻笑!」

    「你什么意思啊!」

    阳台上的激烈争吵,把房里的艾丝她们都吓了一跳。

    不等她们起身劝架,蒂奥涅已经猛一转身,背对蒂奥娜。

    她要赶到窗边的艾丝她们让路,被双手交叠在后脑勺的洛基与闭起一眼的里维莉雅注视着,直接穿过大厅往外走去。

    看到姐妹俩几乎是吵架分手,艾丝犹豫了一瞬间,看看闭口不语的蒂奥娜后,就去追蒂奥涅。

    「蒂奥娜小姐……您还好吗?」

    「嗯,没事……」

    艾丝离开房间后,蕾菲亚与其他团员走到蒂奥娜身旁,她对大家点点头。

    「……那个,我听说蒂奥娜小姐你们,曾经跟今天遇到的迦梨女神在一起……」

    「是真的。」

    蕾菲亚难以启齿地一问,她答得干脆。

    其他团员与精灵少女,都倒抽一口气。

    「那么,呃,那个……」

    「对不起,蒂奥涅不在,我不知道能不能擅自说出我们的事……」

    听到蕾菲亚无法继续说下去,蒂奥娜的视线落在地板上。

    沉默笼罩众人时,她说了声「不过」,仰望头顶上的星空。

    她露出有些遥远的眼神。

    「其实我本来,并不希望蒂奥涅再遇见迦梨她们的。」

    「蒂奥涅。」

    背后有人叫自己。

    蒂奥涅走在染上苍蓝夜色的走廊上,用侧脸对着追上来的艾丝。

    「真难得,你竟然会像这样追过来。」

    平常几乎都是反过来的。蒂奥涅看都不看艾丝的眼睛,不由得酸溜溜地说。

    艾丝停下脚步,断断续续地说了:

    「因为我,在给大家造成困扰时,都是蒂奥娜与蒂奥涅帮我……所以……」

    大概是试着想表达自己的心意吧,平时不爱说话的少女拼命挑选着字眼。

    但就连她这种可爱地叫人着急的地方,现在听着都嫌烦。

    「艾丝,你现在别管我。我现在是个讨厌鬼。」

    「蒂奥涅……如果你,有什么烦恼……」

    她是想说「可以找我们商量」吗?

    蒂奥涅不等她说完,抢着说道:

    「你不是也有话不敢跟我们说吗?」

    「!」

    「这样会不会太诈了?自己的事不说,只会追问别人的隐私。」

    蒂奥涅拒人于千里之外,强硬表示出拒绝的意思。

    艾丝低头了。

    「对不起……」

    几不可闻的道歉在走廊上响起。

    反而是忍不住回嘴的蒂奥涅咬紧了牙关。她快步走开,像要逃离艾丝。

    「糟透了……」

    蒂奥涅陷入严重的自我厌恶,没去自己分配到的房间,而是随便打开一个空房间的门。她走进无人客房,直接倒在床上。

    疲劳感一口气涌上来。

    「为什么又要出现在我们面前啊……」

    她握紧床单。

    蒂奥涅像被引诱进梦乡般,闭上变得有如千斤重的眼睑。

    ✿

    从出生在这世上的那一刻起,蒂奥涅她们就在那个国家了。

    陆上孤岛,提尔史库拉。

    早在一尊女神降临之前,女战士的国度就在进行名为自相残杀的「仪式」了。

    她最久远的记忆,是烧灼背部的热度,以及不知道是自己还是姐妹发出的哭声。

    「神的恩惠(pharna)」。从出生的瞬间起,蒂奥涅她们就被算进了女神的眷属末座。

    据说提尔史库拉的亚马逊人在学会讲话前,会先学到杀死怪物(哥布林)的方法。藉由「恩惠」打从一开始就获得解放的潜在能力,以及被扔到幼小怪兽面前的第一场洗礼——淘汰行为,让才刚学会站的幼儿成为战士。事实上,蒂奥涅懂事时握着的,不是母亲的手,而是跟个头一样高的刀刃。

    她不认识父母,连声音都没听过。

    虽然她对家人不感兴趣,不过当她与唯一一个妹妹见到面时,别人不用说什么,她就知道对方是自己的手足。蒂奥娜一定也是如此。

    「听说蒂奥涅是姐姐,蒂奥娜是妹妹。」

    「是喔。」

    虽然别人告诉她们的血缘关系,对年幼双胞胎而言只不过是个记号,但确实成了连系两人的情谊。

    在提尔史库拉,只有「真正的战士」才受到尊崇。

    在女战士的圣地,强悍的力量才是正义,是真理。强者将受到赞赏,获得地位与名誉。相反地,连战死荣誉都无权享有而败北的弱者,将成为支撑国家与强者的劳动力。伴随着流血的斗争是成为「真正战士」的手段、阶段,是国家自古以来的习俗。提尔史库拉正可谓体现亚马逊人本能的国度。

    而「古代」转移到神时代(新时代)后,出现在国内的女神(迦梨)也热爱斗争。

    她的「恩惠」与不断进化的能力(力量),让战斗更加激烈化。带来强大力量的她被敬拜为独一无二的主神,没有人阻止她们,搏斗与杀戮的仪式就这样日趋繁荣。

    蒂奥涅对于被迫接受的战斗岁月,从不曾感到痛苦。

    她甚至没有任何疑问。

    不把来袭的怪兽杀掉,死的就是自己。极为单纯,而且出自本能。

    更何况她是亚马逊人。或许是种族的天性吧,蒂奥涅确实因为战斗而亢奋,热血沸腾。

    她并不讨厌埋头于战斗之中,实际感受到自己有多少力量的岁月。反过来说,年幼的女孩也只知道这些。在战场(竞技场)屠杀怪兽,然后回到生活起居的石造大房间。每天就是在两个地点之间往返。那座同胞狂热的欢呼声四起,冰冰冷冷的石造竞技场,曾经是蒂奥涅唯一知道的世界。

    直到她与同胞女孩们开始打斗,斗争的每一天才产生了破绽。

    蒂奥涅自己感觉,她还很小的时候,厮杀的敌人就从怪兽变成了亚马逊人。

    年纪与个头相仿的同胞比以往的任何对手都要强,蒂奥涅第一次陷入苦战,但就像迄今对怪兽做的那样,她很快就夺走了对手的性命。

    「啊——」

    蒂奥涅第一次听到的同胞临死惨叫,非常地微弱。

    明明跟怪兽一样都是回溅的血花,同胞的鲜血却感觉更加鲜明。

    看到仪式当中规定必须戴上的面具底下,对手的眼瞳逐渐失去光彩,蒂奥涅胸中感到一阵骚动。那是种难以形容的感觉。回到石头房,平时静不下来的妹妹(蒂奥娜)也喷了一身同胞的血,在那里发呆。那天晚上,蒂奥涅无意识之中一次又一次用冷水清洗自己的身体。

    与同胞女孩们战斗的次数一天天增加。

    用武器砍死,空手打死,以技巧勒死。打从自我认识以来,只知道战斗的幼小身体并没有建构什么像样的伦理观念。然而,蒂奥涅胸中的骚动却不肯消失。她不懂同胞跟能够毫不犹疑地屠杀的怪兽有何区别。殴打皮肉的触感、砍断骨头的触感长久残留在手上。夺命之际必然冲口而出的惨叫与尖叫,在战斗结束后依然紧咬耳朵不放。

    连战连胜的蒂奥涅,获得观众席的女英豪们欢呼赞扬。就像在说:吞噬弱者血肉变强的你值得尊崇,你的存在方式是正确的。而从最高的主神座位俯视自己的女神(迦梨),总是面带笑容。

    当时的蒂奥涅连自己是不是累了都不知道。感情始终是麻痹的,不去看胸中名为骚动的异样感受。曾几何时,只需跟怪兽战斗的日子开始让她心情轻松许多。

    不过,这样的岁月当中也有一线光明。

    有个亚马逊人就像她的姐姐。年纪只跟自己差两、三岁的她像个大姐姐,个性大方,蒂奥涅以外的其他女孩,还有蒂奥娜都很黏她。住在同一个石头房里的她,每当蒂奥涅战斗回来,就会微笑着说「你回来了」。她比同个房间里的任何亚马逊人都要强悍,总是先待在房间里,迎接蒂奥涅等人回来。

    也许蒂奥涅曾在她身上寻求母爱。她替身体疗伤的手虽然粗鲁,但很温柔。蒂奥涅寻求他人肌肤的温暖,曾跟她还有蒂奥娜等人挤在一起睡。那冰冷如石牢的大房间,的确曾是蒂奥涅的「归宿」。

    「仪式」有着法则,同一间石头房的亚马逊人不会对战。这是女孩们在持续战斗中发现的法则。

    这让蒂奥涅心里放下一块大石。蒂奥涅不用跟有如亲姐姐的她战斗,还有熟稔的这些女孩,更不要说妹妹蒂奥娜。这个归宿永远不会改变。

    她本来是这么相信的。

    五岁生日那天,蒂奥涅一如平常被叫到战场(竞技场),在那里——

    ✉

    「……」

    蒂奥涅睁开眼睛。

    完全没有睡到觉的感觉。都是名为追忆的梦境害的。跟两天前一样,睡醒的感觉糟透了。

    她坐起身,撩起被汗水弄湿的刘海时,发现就在自己身边的床上,睡了另一个人。

    是蒂奥娜。

    她没回两人的房间,这个老妹却特地把自己找出来,好像在这房间里过了一夜。

    蒂奥涅一语不发,注视着妹妹的睡脸。

    从以前就是这样,每次蒂奥涅有什么心事,她就会来到自己身边度过同一段时光。什么也不说,只是依偎着蒂奥涅。就像寻求自己的血亲。

    好像回到了那时候一样。

    加入【洛基眷族】之前。

    只有两人的那段日子。

    低头看着妹妹容颜的蒂奥涅,无言地走出房间。

    「……」

    门关上后,蒂奥娜睁开了眼睛。

    ✿

    在梅伦迎接早晨的艾丝等人,组成几个小组上街。

    目的是打听关于出现在半咸水湖的食人花相关情报。

    「食人花?不知道耶……毕竟海里或湖里多得是怪兽嘛。」

    「如果把撞上船只算进去,怪兽哪天没有造成损害?哎,不过也因为这样,我们船匠才有钱赚啦。」

    「最近很少出人命了喵——。港都(梅伦)也变得和平了喵。」

    「就算怪兽出现,只要交给【尼约德眷族】就没事啦。那里的渔夫们可是比半吊子的冒险者还强喔。若是真的对付不来,请公会向欧拉丽求救就行了。」

    摆摊做生意的青年(人类)、少见的如女性(精灵)船匠、兜售冰凉果汁的晒黑少女(猫人)、老旧酒馆的主任(矮人)。包括艾丝与蕾菲亚在内,负责打听情报的团员们,向梅伦的居民们到处问话。

    「大家好像都不知道有食人花怪兽呢。」

    「嗯。都说昨天出现的怪兽是第一次看到……」

    从巷口望着每天都人潮汹涌的繁华大街,艾丝与蕾菲亚谈论着。

    她们跟其他团员一起在阴凉处休息片刻,「而且,」艾丝轻声说。

    「湖泊与大海,治安好像都很好……」

    「经您这么一说,的确是呢……如果那种食人花(怪兽)化出现,应该会造成很严重的灾情才是。」

    连高级冒险者都难以应付的食人花一旦出没此地,湖泊可不只是陷入混乱就能了事。然而就她们听到的,居民们都说罗洛格湖以及近海地区相当平静。

    这点与食人花的目击情报起了一点小矛盾。

    「好像也不是在造成灾害前先扑灭怪兽……究竟是怎么回事呢?」

    在纳闷的蕾菲亚身边,艾丝默默注视着路上行人。

    「排水道……好像没问题。」

    猫人安琪与人类莉涅她们暂时离开港都(梅伦),回到了欧拉丽。

    欧拉丽会将废水排泄到流经附近的河川,再排到罗洛格湖。「突袭怪鱼」等怪兽从半赃水湖沿着这条河川逆流而上,在都市的地下水道定居繁殖的问题,向来令公会烦恼不已。

    前阵子,洛基与伯特才在旧地下水道遇到食人花。

    怪兽是从湖泊游上来的,而食人花有可能反过来,从都市地下水道流到半咸水湖。安琪她们想到这个可能性,于是来到了欧拉丽的排水口。

    「精制金属(秘银)的栅栏,有确实堵住排水口……」

    「我是听说有一次被怪兽破坏入侵,公会修缮过了。」

    都市废水哗啦啦地响,从设置了银白栅栏的巨大圆洞奔泻而出。地点在欧拉丽西北方,走下平缓斜坡就会来到这处都市下水道出口。

    抬头往前一看,排水口位于看得见市墙与门卫值勤室的位置,正如莉涅所说,以精制金属的栅栏紧密封锁了起来。可与大型级匹敌的食人花不用说,就算是突袭怪鱼或小型怪兽也无法进出。也没有被打坏的痕迹。

    在团员们眼前,藉由净化装置而不带恶臭的干净废水流往河川。

    「食人花不是从排水道入侵湖泊的……至少最近没从都市流到那里。」

    安琪将手放在她纤细的下巴上沉吟思索。

    「恶心的食人花啊……昨天那个的确把我吓了一跳。」

    尼约德一边搬运扛在肩上的东西,一边回答洛基。

    地点在【尼约德眷族】大本营「船城(Noatun)」。

    跟各自行动的艾丝她们一样,洛基也亲自到处收集情报。在面对湖泊的渔港附设的宅邸,她在仓库里听老交情的尼约德怎么说。

    「尼约德在港都(梅伦)算是个大家长,对吧?有没有听说什么可疑的话题?」

    「说是大家长,但我们派系顶多就是管理这一区的渔业,没做什么大不了的事喔。也算不上海神(波塞顿)的后继人。」

    「嘿咻。」尼约德一面对洛基说的话苦笑,一面把东西放在仓库角落。

    「很遗憾,我这边是拿打鱼当人生志业,跟那些火药味扯不上关系。」

    「什么意思啊——」

    「饶了我吧。听你说你们来到港都(梅伦)的真正目的时……我也是大吃一惊耶。」

    说完,尼约德叹了口气。

    他背对盘腿坐在木箱上的洛基,把手放在脖子后面。

    洛基沉默地注视尼约德的这种举动。

    「我想你只要问过镇上的人就会知道,这几年来,梅伦没发生过什么严重事故,一派和平。……真的,直到昨天都是这样。」

    男神说食人花袭击【迦梨眷族】的船那件事,吓得港口民众很久没这样出一身冷汗了。

    就算以结果来说,是蒂奥娜她们打斗把怪兽赶到水面,但半咸水湖中躲了食人花仍是无可撼动的事实。那些凶暴的食人花竟然没袭击人或什么,只是待在湖底不走……这种事真的有可能吗?

    洛基觉得说是驯兽师(tamer)怪人为了某种目的让怪兽潜伏湖底,还比较有说服力。

    「说到这个,你们跟公会关系还是一样坏吗?」

    「嗯?是啊……还是老样子。他们千方百计想拉拢那些并非冒险者的渔夫,而且每次我们拒绝,就毫不客气地对进口都市的鱼贝类(商品)课税。」

    改变话题后,尼约德如此回答,像是实在受够了一样。

    他谈起从洛基等人为了进入欧拉丽而搭船来到港都(梅伦)时……不对,是更早以前就持续至今的争执。

    「毕竟说来说去,近在眼前的欧拉丽就是我们最大的交易对象。他们那边说是都市方面的全体意见,但鬼才会信,根本是报复行为。他们完全在利用我们的弱点。虽说隶属的城市不同,不过我真羡慕受到优待的农产品派系(狄蜜特)啊。」

    「你还是一样辛苦呢——」

    尼约德说着下界日子有多不好过,他提到的公会,并非欧拉丽的公会——管理迷宫都市的「本部」。

    而是这座港都里的另一个公会。

    「洛基你们去过『公会分部』了吗?」

    尼约德忽然这么问。

    「嗯。」洛基对着他再度开始干活的背影回答:

    「我刚让里维莉雅过去了。」

    石造门厅比起欧拉丽的公会本部狭窄多了。

    虽然光看规模已经是很宏伟的建筑,但夙夜匪懈管理迷宫的那座万神殿(Pantheon)实在太巨大了。随便看一下,身穿制服的职员人数也不比本部,很多不是在窗口做应对,而是忙于入港手续或核对贸易品列表等事务工作。

    港都梅伦的公会分部。

    这是中心机构公会本部在欧拉丽外设置的一个据点。据点的职责依地区而有不同,梅伦分部扮演的主要角色是监督进出大海的港口,以及管辖以魔石制品为首的都市进出口商品。

    独自造访的里维莉雅,侧眼观察与欧拉丽本部截然不同的光景。

    「食人花怪兽……?唔嗯,我没听说。」

    来自正面的一句回答,拉回了里维莉雅的视线。

    隔着窗口柜台站着的,是一名长脸人类。个子痩长,显得有点过于消瘦。一丝不苟地绑在一起的黑发,显露出此人神经质的一面。

    男人说自己叫鲁柏。

    他是公会分部的总负责人,也就是分部长。

    「确定吗?」

    「我不懂你在怀疑什么。欧拉丽……公会本部也没有送来任何这种新怪兽的情报。」

    被里维莉雅再三确认,鲁柏用厌烦的口气明确地说。

    这太奇怪了。就算公会高层——主神(乌拉诺斯)限制了新种的情报,组织内部也不可能不分享大小消息。由于怪物祭(Monster Philia)与第18层的事件等等让很多人目击到食人花,因此隐瞒这种怪兽的存在,应该是没有意义的。

    不过如果他们说「这事跟都市外的分部无关」,那也无可奈何。

    「但那种食人花(怪兽)的确出现了。难道不该出面思考对策,进行调查吗?」

    「交给【尼约德眷族】那些人处理就行了。公会若是随便介入,他们一定会说水边是他们的地盘,不准我们插嘴。向来如此。」

    鲁柏不屑地说,彷佛说明了两方关系的恶劣。

    理所当然地,不属于欧拉丽的派系没有必要加入公会阵营。公会无法发挥强制力的【尼约德眷族】对公会而言恐怕有如眼中钉。

    知悉食人花战斗能力的里维莉雅,很明白那种怪兽绝非渔夫们所能对付,但说了八成也没用。

    「比起这个,我倒希望你们能处理一下那些来自异国的亚马逊人。」

    鲁柏不耐烦地横眉竖目,向她提出要求。

    (「比起这个」,是吗……)

    里维莉雅闭起一眼,反过来注视着分部长,他自然不可能知道里维莉雅心里在想什么,继续说道:

    「她们是没引起多大骚动,但民众已经向我们抱怨,说她们样子吓人,难以靠近。而且很多人语言不通,甚至有民众申诉商品被擅自拿走……」

    「不是你们准许她们入港的吗?」

    「是这样没错,可是……」

    鲁柏这时含糊其词。

    「……这座港都的规则很复杂,公会与城镇各自拥有一半的自治权。」

    「你是说这次准许入港,是城镇主导的?」

    「是啊。」鲁柏点头,似乎很不服气。

    「追根究底,梅伦本来只是个受到怪兽威胁的渔村。但后来海神大派系(波塞顿眷族)在此地设置据点,再加上与欧拉丽一同繁荣发展,才会成为今日人们口中的迷宫都市的大门口。」

    海神大派系(波塞顿眷族)在梅伦这个水栖怪兽产地设立据点,是很有名的事。他们堵住湖底洞穴,之后一面重复检修「大盖子」,一面尽力维持海上和平。十五年前「大盖子」加上了「海龙封印」,确定永远不会被突破后,海神与他的眷属们就从港都(梅伦)踏上旅程,目的是驱逐潜藏于世界各大海中,具有高度威胁性的怪物等等——至于【尼约德眷族】则是在海神大派系(波塞顿派系)活跃的背后持续打鱼,长年为城镇带来财富的派系——

    虽然很多部分与自己的知识重复,但里维莉雅还是倾听鲁柏解说。

    「公会很久以前就在进行投资,还协助港口扩大规模……然而梅伦的每一代当家,都坚持不肯交出自治权。」

    站在被夺权的一方想,当然会抵抗了;不过她没说出口。

    「如你所知,梅伦当中不只公会支持的商行,也有以异国为首的许多共同体进进出出。这也是原因之一。」

    「纵然是欧拉丽也无法发挥强权,是吗。」

    一般认为大规模的港口讲求中立性。政治支配港口常常导致衰退。

    虽说梅伦的物流大多集中到欧拉丽,但想必也有很多船舶以这座港口为中继站航向其他目的地。送往邻近城镇或其他都市的货物也无法忽视。讲得极端点,如果由公会挑拣港口的使用者,必定会影响到其他层面。

    即使从第三者的观点来说,也不该由公会单方面统治梅伦。

    「因此做为妥协案,我们将自治权一分为二。正确来说,包括贸易在内的所有欧拉丽相关事项,由分部介入担任窗口……」

    「其他就由梅伦这边负责。」

    「正是如此。」

    鲁柏脸色阴郁地表示肯定。

    当时的决定,是因为有【波塞顿眷族】这个与欧拉丽互助却又保持独立的海神大派系做后盾,还有做为友善邻人力挺城镇的【尼约德眷族】也发挥了极大影响力。

    公会分部长所说的梅伦的复杂自治结构,就是这样形成的。

    「我们没有反对【迦梨眷族】入港,就这点来说,我们是脱不了责任……但迎接她们入港的毕竟是城镇那方,是那个讨厌的梅铎家当家。」

    鲁柏一副尴尬表情,带着怨言做结。

    【尼约德眷族】只有跟港都(梅伦)方面来往密切。

    虽然说不上针锋相对,但是与梅伦争执不休的公会分部,也因为这种背景而与尼约德等人水火不容。这事里维莉雅早就知道了。

    「总之……目前的梅伦就像猛兽在镇上徘徊。」

    「……」

    「公会是你们的主人,我希望【洛基眷族】能协助我们公会。」

    听了鲁柏高高在上的口吻,里维莉雅只是闭着一只眼睛,并不作声。

    「所以我说,我们没有别的意思……只是想问个问题。」

    精灵亚莉希雅控制着脸孔不抽搐,拼命陪笑。

    「回去。」

    相较之下,与她对话的五十来岁男子却是冷言回绝。

    这里在港都(梅伦)当中靠西边。这栋建筑物盖在这里,就像要吓阻位于东边的公会分部。这就是梅伦历代镇长梅铎家的公馆。

    【洛基眷族】为了打听情报而登门拜访,但亚莉希雅与娜维连屋子都进不去,就在宽敞的大门口,跟现任当家博格•梅铎面对面。

    「我没什么话跟你们这些公会的党羽说。J

    博格是个下巴蓄白胡的人类。体格魁伟,腹部没有松驰肥肉,浑身肌肉不输给渔夫。眼光也很锐利。虽然秃头,但那副风貌只要戴起帽子,就活脱脱是个童话故事里领导船员的船长。

    「我们绝不是为了公会的企图而来。昨天出现在湖里的食人花……我们在找那个的相关情报。如果您知道些什么,能不能告诉我们呢?」

    「……」

    听到亚莉希雅再三拜托,博格沉默了。

    他注视着彷佛象征了清纯身心的真挚精灵,一会儿后开口。

    「……回去。」

    他只说了这么一句。

    眼看博格转身回到屋子里,亚莉希雅等人束手无策,只好也走出大门口。

    「本来还在期待镇长会知道些什么……结果完全不理人呢。」

    「虽然早就听说梅伦与公会分部不和……没想到心结这么深。没办法,就别麻烦他们了吧。」

    亚莉希雅叹着气,回答搔着脸颊的娜维。两人亲身体会到双方从她们出生前就持续至今的长年不睦,离开了公馆。

    「……」

    博格在公馆的窗边,表情凶恶地瞪着她们走出庭园的背影。

    ✿

    太阳即将自高空倾向西方天空的午后时分。

    在镇上问话的艾丝与蕾菲雅这一组,先去港口一趟。

    走过异国木造帆船(dhow)、客轮或贸易船出入的贸易港区,很快就到了尼约德等人管理的渔港。身穿异邦服装的商人或旅人渐渐变少,由渔夫们取代他们大步走在路上。比起探索(地下城)或商业类另有一番特色的渔业类【眷族】——罕见的派系,让艾丝她们重新环顾四周。

    很多渔夫打着赤膊,或是短衣搭配长裤。种族差异很大,有大力士矮人扛着令人不敢相信自己眼睛的大鱼,也有一群小人族拿着鱼叉,巧妙地操作渔船驶向湖中。

    巨黑鱼或鲜红的虾子等等,半咸水湖的淡水鱼或大海捕捞的咸水鱼被豪迈地扔在地上,也有些人把鱼或贝类烤来吃。烧烤的盐巴香味配上油脂喷溅的声音,还没吃午餐的蕾菲亚她们目光也不禁受到吸引。

    在狼吞虎咽地大嚼新鲜海产的渔夫们当中,混杂了蒂奥娜与蒂奥涅的身影。

    「您在做什么呀,蒂奥娜小姐……」

    「本来是在问话啦但我肚子饿了嘛。他们说只要付钱就让我吃,所以我就开动啰!」

    吃烤鱼吃得比渔夫们还猛的蒂奥娜回过头来,看向惊慌的蕾菲亚。

    蒂奥娜她们本来应该跟艾丝等人一样负责探听情报,但因为迟迟没有进展,所以中断休息一下。除了蒂奥娜与蒂奥涅之外,还有一些团员吃过了饭在休息。

    「……蒂奥娜,蒂奥涅还好吗?」

    「嗯~,火气很大,但目前应该没事。早上我们都是去迦梨她们不在的地方,而且我有一直看着她,不让她做什么奇怪的事。」

    艾丝一边观察蒂奥涅,一边偷问蒂奥娜。

    从昨晚到现在,蒂奥涅的脸一直很臭。同一组的兔人(humebunny)菝克塔等其他团员,都被她弄得坐立不安。

    现在蒂奥涅好像在掩饰烦躁,把午饭塞进嘴里。「再来一份。」她用瞪的一再催促,高壮结实的渔夫们都吓得连声答应。

    盯紧蒂奥涅,跟她共同行动的蒂奥娜苦笑着说:「好像跟平常颠倒过来了呢——」

    「那蒂奥娜,你还好吗?」

    那么蒂奥娜又是如何呢?艾丝说出心里的想法后——

    「我没事啦,艾丝。我想你也知道啊,我不擅长想东想西的。」

    蒂奥娜像平常一样回以笑容。笑得满不在乎,好像没事儿似的。

    那天真无邪的笑容,看起来似乎有点硬撑,是艾丝的心理作用吗?

    只是到了最后,艾丝还是无法多问。

    「不过啊……你们这几位小姐还真能吃呢。我们也见过不少冒险者,但第一级冒险者就是不一样呢。」

    跟蒂奥娜她们围着烤网的渔夫当中,一个体格特别强壮的男人面露大方笑容。

    是个黑发黑瞳,身高将近二M的人类。

    「那边那个痩小的小姐,【剑姬】大人也很能吃吗?」

    「艾丝不像我们这么能吃啦——。不过她爱吃炸薯球。」

    「您是……?」

    「我叫罗德,算是这儿的团长。」

    罗德大方地回答看向自己的艾丝。

    艾丝顿了一顿,向自称团长的他问道:

    「【尼约德眷族】……罗德先生你们,一直都在捕鱼?」

    「是啊,因为我们就只会这个。不只这个罗洛格湖,也会出海打鱼。比起待在陆地,被波浪摇晃的时间应该比较长喔。」

    【尼约德眷族】是只为了捕鱼而存在的派系。大海男儿们对自己的本事应该很有自信,但无论是他们还是主神,都丝毫无意与其他派系抗争以扩大势力。

    与其说是派系,倒比较接近工会或是渔协。

    「在这镇上长大的男人们,大多会成为渔夫,跟随尼约德神。」

    「我有点好奇,在港都(梅伦)除了【尼约德眷族】之外,没有其他渔夫先生了吗?」

    「想另起炉灶是可以,但没人会想这么做。尼约德神是位好神,而且还能得到『恩惠』。不管什么样的家伙,都能藉此发挥超越常人的力量。」

    罗德回答了蕾菲亚的询问,顺着他的视线看去,仓库前一个体格细瘦的人类,自己一个人搬运着大网子。他的背上想必也刻有【能力值】吧。

    「想靠打鱼吃饭,成为神仙的眷属最快。况且如果想去怪兽出没的海上,还是要有『恩惠』比较好啦。」

    罗德说现在这个时代,就从自卫方面来说,「神的恩惠」对渔夫也是不可或缺的。

    因为一旦四面八方都是海,要是被怪兽袭击,就没人能来救自己了。

    「最重要的是,我们都很喜欢尼约德神。那位大人从小就照顾我们……与死去的老爸还有老头们长久以来保护着城镇,我们都喜欢那位神仙。」

    也因为有尼约德这位渔业神长年在港都(梅伦)落地生根,所以没有天神在这里成立新的渔业派系。这也是【尼约德眷族】一手包办渔业的原因之一。

    面貌精杆的罗德脸上浮现孩子般的笑容,其中带有对主神的信赖与敬爱。

    「罗德先生跟大家,也有在消灭怪兽吗?」

    「啊~……这个嘛。我们有时候会受镇上的人拜托,打鱼时顺便解决怪兽。」

    艾丝确认了一下在镇上问到的情报。

    如果不是直接诞生于地下城,而是为了繁殖而弱化的地表怪兽,领受了「恩惠」的渔夫就绰绰有余了。除了怪兽之外,他们还会击退海盗,个个都是精兵。听罗德所说,他从孩提时代以来,出海已经几十年了,撑过不知道多少次惊险场面,升上了Lv.2。就艾丝所看到的,部分渔夫也拥有初级冒险者中坚程度的实力。

    只要情况没有太困难,战斗都是他们自己解决,欧拉丽也很少派冒险者来。

    「您有在海里或湖里……看到过食人花怪兽吗?」

    「你说昨天出现的怪物吗?我是今天早上才出海回来,没亲眼看到,不过……还是问一下好了,你说的不是大水蛇(aqua serpent)吧?」

    艾丝等人点头回答粗壮双臂抱胸的罗德。

    渔夫当中最通晓港都(梅伦)水边情形的男人,板着脸开始说道:

    「老实说,我心里有头绪。打鱼的途中,我在罗洛格湖跟这附近的海域看过好几次。一个拥有长条身躯,像蛇一样的影子,在船底下……水里游泳。」

    「……!」

    「我真以为那是大水蛇还是啥的……」

    讲到这里,罗德顿了一下,抬起头来。

    「可是啊,你们几个所说的怪物从来没袭击过我们。」

    罗德环顾周围,其他渔夫们也点头同意,表示他们从没遇袭,也没清楚看见过它的模样。听到这段话,艾丝、蕾菲亚与蒂奥娜她们,都露出了纳闷的表情。

    「……?欸,你带在腰上的那个袋子是什么?每个渔夫好像都有。」

    这时,蒂奥娜忽然问道。

    正如她所说,在渔港里来来往往的渔夫们腰上,都挂着比冒险者常用的随身包(pouch)更大一点的布袋。

    「哦!眼睛挺尖的嘛!」

    被蒂奥娜一说,罗德高兴地叫道。

    他像孩子炫耀珍藏玩具那样,右手拿起腰袋给大家看。

    「这是魔法粉末,只要洒在水面上,怪兽就不会靠近啦!」

    「咦咦?」

    罗德讲得充满自信,让蕾菲亚她们跟蒂奥娜都大吃一惊。

    蒂奥娜接过袋子想看看里面装什么,用力打开了紧紧封住的袋口。

    「啊,小心点喔。」

    「咦——呜哇!好臭!」

    霎时间刺鼻臭味飘散出来,拿着袋子的蒂奥娜整个人往后仰。

    「呜!」艾丝与蕾菲亚等人也赶紧以手捂鼻。

    「讨厌,先说一声啊~!这里面是放了什么啦~!」

    蒂奥娜被熏得渗出眼泪,探头看看袋子里的东西。

    蕾菲亚她们也忍着恶臭,在蒂奥娜身边把脸凑在一块。

    「是生的东西吗?好像各种东西磨成了粉状……」

    「这个颜色,感觉好恶心喔——」

    粉末由红、黄、黑等杂七杂八的各种色调混合而成,再加上那股异味,就像是把生物死尸打碎收集而成的。闪烁细微亮光的谜样粉末,让蒂奥娜皱起眉头。

    「说怪兽不会靠近……连欧拉丽都没有这种道具(item),对吧?」

    「我看正好相反,是鱼饵吧?比方说掺了血肉(陷阱道具)什么的,吸引想袭击船只的怪兽~之类的。」确认过袋子里的东西后,蕾菲亚、蒂奥娜与其他团员窃窃私语。

    正如蕾菲亚所说,欧拉丽没有贩卖能驱除怪兽的方便道具。不过只有艾丝知道,有种道具拥有同等的效果。

    这是几天前,她听死命逃到第18层的少年(贝尔)说的。他说跟他们很有交情的派系的药师,偶然间做出了所谓的「臭袋」。

    贝尔说那种散发强烈恶臭的道具让「中层」怪兽不敢靠近,他们能抵达安全楼层,都得感谢道具的效力。

    这种粉末,或许跟那种臭袋是同一类道具。

    可是……这点程度的怪味,真有可能赶走栖息水里的怪兽吗?

    「我听说这个粉末是欧拉丽发明的耶?」

    看到蕾菲亚她们怀疑的神情,罗德等渔夫也一脸不解。

    「都市不是有那个人吗?就是那个有够夸张的,好像叫虾虎者还是蚵仔者……」

    「【万能者(Perseus)】?」

    「对啦对啦,就是那个。不是那个人做的吗?」

    的确,那个稀世的魔道具制作者(Item Maker)或许办得到……但蕾菲亚等人的表情还是显得有点不解。如果这个什么魔法粉末的效果货真价实,那为什么不是在迷宫都市(欧拉丽),而是出现在港都(梅伦)的市面?

    「请问一下,这个粉末是谁给罗德先生的呢?」

    「是博格老爹……就是镇长(梅铎)家。他从都市买来,免费送给我们。不只渔夫,经常出入梅伦的船都可以要。很久以前就是这样了。那个老爹对我们真的很好。」

    罗德干脆地回答蕾菲亚的问题。

    「不过就算洒了,『突袭怪鱼』之类的还是会来袭,所以说不上完美就是了……但有了这个粉末之后,怪兽造成的灾害的确减少很多喔。」

    渔夫头子说,现在不管哪艘船都会边洒这种粉末边航行。

    (昨天,【迦梨眷族】被食人花(怪兽)袭击……难道是因为,她们没有这种粉末?)

    听了罗德所言,艾丝陷入沉思。

    梅伦出身的渔船,还有经常使用港口的客轮或帆船都有这种粉末。而【迦梨眷族】她们这次是第一次进入梅伦港。

    当然,她们应该不知道有这种粉末。

    「……」

    艾丝从蒂奥娜手中接过袋子,把手伸进去。

    她捞起各种颜色混杂、散发微弱光辉的粉末,让它从手心洒落。

    艾丝目不转睛,凝视着流泄的粉末。

    「话说回来……你们【洛基眷族】能不能想办法处理一下那些亚马逊人?」

    「……怎么了吗?」

    「没啦,也没发生什么事……只是渔夫(我们)还有镇上的人,都怕她们怕得要死。那些家伙一看就知道超强,然后又在街上大摇大摆地走动,所以……」

    巧的是,跟里维莉雅受到公会探询一样,罗德也抓抓头发,找她们商量【迦梨眷族】的事。蒂奥娜一脸严肃地听着时,其他渔夫也开始苦苦哀求。「那些人好可怕!」「根本就是猛兽啦,猛兽!」看到他们这样哭诉,艾丝等人也一脸为难。

    「……」

    其间,一个人站在远处的蒂奥涅,用尖锐眼神瞪着城镇那边。「——罗德,大事不好啦!」

    很快地,她们与渔夫们的对话就被打断。

    一名兽人渔夫气喘吁吁地冲进渔港。

    还没问怎么了,青年先连珠炮似地叫道:

    「那些亚马逊人在大街上闹事!马克他们在那些人手里!」

    渔港的喧嚣一瞬间变成惊诧。

    在脸色大变的罗德与渔夫们身旁,艾丝等人也瞪大双眼。

    转眼间大家哄动起来,只有蒂奥娜猛一回神,环顾周围。

    「糟糕……!」

    她随即发出呻吟。

    慢了几秒,艾丝也发现了。

    「怎、怎么了,蒂奥娜小姐、艾丝小姐……?」

    「蒂奥涅不见了。」

    「她冲出去了!」

    艾丝与蒂奥娜同时告诉惊慌的蕾菲亚。

    不等她跟其他团员一起慌张起来,艾丝她们就跑了出去。

    「蕾菲亚,洛基就在隔壁宅邸,你去叫她!」

    「我们先过去了。」

    留下指示后,两名第一级冒险者化为一阵风。

    她们抛下慌张失措地采取行动的罗德等渔夫与蕾菲亚等人,急速赶往城镇。

    ✿

    晴空万里无云。

    白云缭绕的青空今天照常俯视着港都。灿烂阳光将半咸水湖的湖面照得波光粼粼,散放美丽的翡翠绿(emerald green)光辉。

    与如此风和日丽的天气相反,梅伦大街遗忘了平时的热闹,鸦雀无声。

    路上行人停止了动作。

    不,不对,是不敢动。

    哑然无语的他们,视线集中在街道中央、单手抓起渔夫脖子的一名亚马逊人。

    「找我,有事,吗?」

    女子说着笨拙的通用语,脸上浮现笑容。

    她有着绑成发辫的及背沙土色长发。露出褐色肌肤的独特服饰无疑属于亚马逊人,腰上缠的不是毛皮,是鳞皮——「掉落道具」的龙(dragon)皮。

    虽然拥有称得上美貌的姿容,然而炯炯发光的眼瞳与翘起的嘴唇,却让人不得不联想到爬虫类。那副相貌跟妖艳差得远了。男人面对她能想到的,是大蛇面对猎物的光景。人族不该有的长舌头舔了舔嘴唇。

    对于女人的问题,强壮的年轻渔夫什么都说不出来。

    他被一条柔细手臂掐住脖子,悬空的双脚挣扎晃动着,喉咙为了吸进空气,发出笛子般的声音。他拼了命想掰开咬住皮肤的手指。

    「拜托饶了他吧!因、因为你长得太漂亮,他看傻眼了,才会撞到你的肩膀!所、所以……!」

    被抓起的渔夫的同伴从旁求饶。

    亚马逊人只把脸转了过来,对着眼角含泪、慌乱失措的男人。

    「在我的国家,用肩膀撞到战士……就表示要厮杀了。」

    这番宣言,让男人脸色变得惨白。

    抓住脖子的手越捏越紧,渔夫的身体像痉挛般开始发抖。

    围观人群终于开始发出惨叫,跟女人一伙的亚马逊人集团不怀好意地笑着看好戏。女人同样拥有沙土色头发的姐妹,表情也纹风不动,只是旁观。

    抬头看着翻白眼、手臂下垂的渔夫,女人眯细了眼睛。

    这时。

    「放手。」

    从旁伸出一只褐色的手,抓住女人的一只手臂。

    是蒂奥涅。

    「……是蒂奥涅啊。」

    「我叫你放手,阿尔迦娜。」

    承受着快把骨头握断的浑身握力,女人的笑意仍然不变,甚至越来越深。

    受到蒂奥涅几乎要把人瞪死的视线,女人——阿尔迦娜好像已经失了兴趣,放了渔夫。

    男人的身体咚碰一声摔落地上,同时,她甩开了蒂奥涅的手。

    「你到哪去了?我一直在找,你与蒂奥娜。」

    「你能说通用语啊。我还以为你是满脑子只想着战斗的猴子呢。」

    斜睨着渔夫的同伴拼命把人拖走,蒂奥涅见对方讲的不是种族(亚马逊)语而是通用语,面带怒容用鼻子哼了一声。

    阿尔迦娜显得毫不介意,欣喜地说着:

    「女神(迦梨)教我的。女神(迦梨)什么都会教我。她教我变强的喜悦……也让我知道外界(外面)的猎物都在说什么。」

    她的眼瞳环视人群。

    「我早就想知道了……我的猎物都在叫些什么。愤怒吗?求饶吗?」

    见阿尔迦娜暴露出嗜虐性情,蒂奥涅带着唾弃之意啧了一声。

    什么都没变。她只对强大力量,对流血「斗争」感兴趣。

    面对在故国(提尔史库拉)与自己有一段深远宿怨的亚马逊人,蒂奥涅无法阻止血液的骚动。她的手握紧拳头。

    「我听说了喔,蒂奥涅?你在外面的世界,好像变得很强?」

    「……」

    「我还听说,你跟我一样——变成了【怒蛇(蛇)】。」

    「——少把我跟你扯在一块。」

    蒂奥涅身上发出某种东西断裂的声音。

    经过矫正的讲话方式,变回了天生的粗鲁口气,其相貌染上了愤怒之色。嘴唇弯成月牙形的阿尔迦娜,头慢慢地偏向一边。

    「那么——你变强多少了?」

    一瞬间,大街上产生一段空白时间。

    下个瞬间。

    「「!」」

    双方的脚踢进了对手身上。

    蒂奥涅的上段踢被左臂挡下,同样地阿尔迦娜的上段踢,也被她以左臂挡下。

    转瞬间,一场拳脚鏖战开始了。

    「蒂奥涅!?」

    蒂奥娜与艾丝抵达现场,但晚了一步。

    人群害怕遭到波及,惨叫着互相推挤落荒而逃;在这幕光景的后面,两人疾风骤雨般的拳打脚踢,激烈打斗如同起舞。黑色与沙土色长发卷起舞动,能轻易打碎普通人躯体的拳脚互不相让。隔着防御响起的钝重声响令鼓膜战栗。

    双方不分轩轾……不对,比起蒂奥涅——

    看到两人使着极为相似的体术,艾丝胸中穿过一道如小针般的尖锐动摇。

    以空手战斗而论,蒂奥涅与蒂奥娜即使在【洛基眷族】当中,仍然拥有无人能及的强悍实力。力量来说格瑞斯为上,速度则是伯特占优势,但从「技巧」的观点来看,女战士(亚马逊人)特有的武术比任何人都刚烈。艾丝若是没有剑,想必也会三两下就被打趴在地。

    而功夫如此了得的蒂奥涅,却被敌手阿尔迦娜打得节节后退。

    长长的四肢如蛇一般低吼,连续给予蒂奥涅一顿痛打。她猜招猜得极快,对手还来不及反击就先采取行动。等级肯定是Lv.6,【能力值】恐怕是她略胜一筹。

    面对目光炯炯的阿尔迦娜,蒂奥涅表情扭曲,以怒气盖过焦躁,不服输地加快攻击速度。

    艾丝与蒂奥娜轻易跳过涌来的人潮,急着想阻止两人,然而……

    「!」

    有人挡在她们面前。

    是与阿尔迦娜血脉相连的,另一个沙土色头发的亚马逊人。

    「让开,芭婕!」

    「……鲁•慕。」

    对着喊叫的蒂奥娜,面无表情的芭婕,从围住嘴巴的面纱底下说出一句话。

    那是艾丝所不知道的语言,但听不懂意思,也能明白其中的拒绝之意。

    蒂奥娜柳眉倒竖,从右边扑过去想硬是推开她,艾丝也配合着从左边疾驰,试着从对方身旁跑过去。碰上两个第一级冒险者默契十足,在地下城培养出的连手行动——芭婕同时对付两个人。

    她一手接住蒂奥娜挥出的拳头,几乎同时踢踹地面,朝着艾丝使出飞踢。

    「「!?」」

    对手虽然身体浮空,却只用一只手臂就对蒂奥娜使出圆转摔技;艾丝虽紧急闪躲,仍有几根金发被气势惊人的脚刀切断。

    根本无暇受到惊吓。艾丝她们以手撑地,想迅速重整零乱的姿势,但芭婕不给她们喘息的余地,即刻进攻。她如陀螺一般旋转,上段、中段、下段,拳脚从各种角度像速射炮一样没头没脑地来,同时攻击左右两边的艾丝与蒂奥娜。

    ——好快!

    与冷漠的眼神正好相反,施展怒涛连击的芭婕令艾丝瞠目而视。

    没有武器的剑士(自己)赢不了这种对手。艾丝霎时体悟到这点,从剑鞘中拔出代用的剑——代替送修的不坏剑(绝望之剑)使用的单手剑,但就在这时,剩下的女战士(亚马逊人)集团也发动突击。

    「……!」

    她们可能明白对付进入临战态势的两名第一级冒险者,即使是芭婕也要吃亏,带着武器加入战局。

    芭婕对付蒂奥娜,亚马逊人们对付艾丝。

    蒂奥娜她们已经展开激烈格斗战,一旁的艾丝也被拉进混战之中。

    「哈哈哈哈哈哈哈哈哈!你变了,蒂奥涅,你变了喔!」

    「……!」

    ——另一个战场,与哈哈大笑的阿尔迦娜打斗的蒂奥涅,怒气直线上升。

    那是对对手的激愤,也是对自己的烦躁。她的技能【狂化招乱(Berserk)】每当受到损伤(damage)攻击力就会上升,越是愤怒效果就越强。即使这种特殊技能使她的拳击威力不断上升,阿尔迦娜却能隔着防御对蒂奥涅造成打击,架开她的攻击。即使是能粉碎敌人的攻击,打不中对手的身体也没意义。

    「技巧」精湛度略胜一筹的阿尔迦娜,像镜子一样使着酷似蒂奥涅的体术。

    不过,这也是当然的。

    因为蒂奥涅施展的体术,就是眼前这个亚马逊人,伴随着疼痛逼她学起来的。

    「咕!」

    威力特强的高脚踢,硬是把蒂奥涅踢到了正后方,退到路边一字排开的摊贩前。

    蒂奥涅勉强做了防御,她无视发麻的双臂,立刻就想冲上前——但她不幸地注意到了。

    「噫……!」

    (小孩子!?)

    注意到自己背后,有个人类女孩吓得缩成一团。

    这里怎么会有小孩?她先是焦急,随即责怪自己失去理智,竟然蠢到在大街上开始战斗。这个女孩是来不及逃跑,才会留在这里。

    小孩泪眼汪汪地抬头看着自己,蒂奥涅一时之间说不出话来;一个影子逼向了她。

    「——」

    是阿尔迦娜。她带着凶狠笑容,高举拳头挥来。

    现在勉强还躲得开,但背后的少女就不行了。攻击擦到一下都能轻易震飞马车的冲击力道将会打烂她;光是被击碎地面的余波扫到,纤细手脚都会折断。

    而对手丝毫不会介意遭到波及的女孩。不可能会放在心上。

    女战士(亚马逊人)的双眼,只看得到蒂奥涅。

    不带一点犹豫,阿尔迦娜击出了拳炮。

    「——!」

    蒂奥涅一把将女孩推到一旁,拳击就这样直接命中她的身体。

    「蒂奥涅!?」

    她发出轰然巨响破坏、撞破了背后的摊贩,猛烈撞上更后面的房屋墙壁。

    蒂奥娜与艾丝停止应战转头一看,庞大粉尘在她们的视线前方漫天飞舞。

    「喀……!?」

    蒂奥涅虽勉强做了防御,但仍在壁面刻下数量惊人的裂痕,吐血了。

    至于施展攻击的阿尔迦娜,眨了好几下眼睛,面露不解的表情。

    「刚才那是,什么意思……?你挺身保护了,那个吗?」

    她看看千钧一发之际逃出虎口,跌坐在地上发抖的女孩,再把视线拉回。

    对着将身体剥离墙壁、单膝跪地的蒂奥涅,开口道:

    「你变了,你变了呢,蒂奥涅……变强了,但也变弱了。」

    然后,她给蒂奥涅一个由衷失望的眼神。

    「你不再是战士了。」

    阿尔迦娜好像大感扫兴,身上失去了战意。

    艾丝她们那边仍旧被困住,传出金铁交鸣的声音;蒂奥涅摇摇晃晃地站了起来。

    「以前的你,从不会袒护那种垃圾。你真应该在故乡(提尔史库拉)继续与我们厮杀才对。」

    「开什么,玩笑……!谁要待在那种地方……!」

    见蒂奥涅用怨恨的目光回答自己,阿尔迦娜眯细双眸。

    她的嘴唇描绘的,是嘲笑。

    「你……还在后悔杀了瑟鲁达丝吗?」

    蒂奥涅身边的时间暂停了。

    「你不是因为杀了她,才能变强的吗?」

    紧接着,她的视野染成一片通红。

    「——————————————————!!!」

    不成言语的咆哮自口中迸发。

    蒂奥涅忘了伤势与疼痛,放纵狂暴的冲动,再度揍向对手。

    「——好了,到此为止啦。」

    然而,就在拳头即将逼近准备接招的阿尔迦娜时。

    啪啪拍手的声音响遍整条街道。

    那平静却蕴藏神威的声调,让蒂奥涅的身体反射性地摇晃一下,握紧的拳头也像恢复理智般停住了。阿尔迦娜也转向声音传来的方向。

    是洛基,她带着气喘吁吁的蕾菲亚等冒险者出现了。

    「你们再继续激动下去,就不只是给别人惹麻烦,而是惹祸了。」

    在渔港那个方向,从艾丝她们后方出现的女神微微睁开眼睛,对战场喊停。兔人菝克塔用正有如兔子的身手,将瘫坐地上的少女带离战场。

    与芭婕等人打斗的蒂奥娜跟艾丝看到她,也放下了握住的拳头与剑。

    「阿尔迦娜、芭婕,汝等也住手。」

    从跟洛基正好相反的位置,蒂奥涅她们附近也传来一个声音。

    是带着几名亚马逊人的女神迦梨。

    「抱歉啊,洛基,这些丫头来到外面世界,好像有点太兴奋了。」

    迦梨装出一副伤脑筋的样子发牢骚,看向洛基。

    「就当两败倶伤可以吗?你那个【剑姬】也把妾的孩子打得很惨。」

    「啊——好啦,我知道啦,快走,快走。然后不要再出现在我们面前了。」

    不同于芭婕始终巧妙应付蒂奥娜,其他亚马逊人多多少少都受了点伤。被打得无法还手的她们瞪着艾丝,就像看到弒亲仇人。但艾丝倒觉得虽说对方人多势众,但竟然能阻挡得了自己,让她心里有点介意。

    洛基「嘘,嘘」地挥手像在赶虫子一样,迦梨对她回以笑容,就转身离去。

    「再见了,蒂奥涅。」

    「……」

    斜眼抛来一个眼神的阿尔迦娜,还有沉默无言的芭婕,悠然走过艾丝、蒂奥娜她们与蒂奥涅面前。亚马逊人集团乖乖跟在主神后面,都离开了。

    「艾、艾丝小姐!蒂奥娜小姐!你们都还好吗?」

    「我没事,不过……」

    「痛痛痛……被打得好惨喔~」

    艾丝一面感谢蕾菲亚十万火急把洛基带来,一面收剑入鞘,蒂奥娜则是摩娑着手臂。她的褐色肌肤有几处跌打损伤的痕迹。

    跟姐姐一样被对手压制住的蒂奥娜,虽然显得不甘心,但将视线移向她现在更在意的对象。「蒂奥涅小姐……」

    蕾菲亚与艾丝也看向那边。

    在人烟散去的街道中央,蒂奥涅暴露出背影站着。

    她持续注视着那些走远的亚马逊人,直到她们消失。

    「看来比想象中,还要严重啊……」

    一阵风带走了洛基的低喃,直接送到蒂奥涅的身边。

    黑色长发随风飘扬的少女,连嘴角鲜血都忘了擦,一手紧紧握住仍在作痛的胸口。

    「……」

    瑟鲁达丝。

    与少许回忆一同埋葬的名字,打乱了蒂奥涅的内心。

    被揭露的可恨记忆,不愿回想的过去片段,在脑海里迅速打转。

    蒂奥涅不知如何处理这份无处宣泄的感情,仰望跟追忆的景色一样,头顶上辽阔的蓝天。

    ✿

    那天的天空一样蔚蓝。

    被灼热太阳烧灼的竞技场,笼罩在惊人的火热气氛中。

    铺了泥土的广大战场(竞技场),被鲜血所染红。

    「——仄•威高!仄•威高!仄•威高!」

    周围掀起如雷齐呼,激昂的赞美歌,围绕着呆站战场(竞技场)中心的蒂奥涅。

    从观众席俯视场地的亚马逊人们,对娇小的身躯洒下祝福。

    「仄•威高」。这是种族(亚马逊人)当中也仅限斗国(提尔史库拉)特有的词句。

    意思是——「你才是真正的战士」。

    连续给予自己的祝词让听觉失去意义,幼小的蒂奥涅变得听不见任何声音,走到眼前的存在身边。她用颤抖的手,拿掉倒卧血海中的同胞——自己杀死的亚马逊人的面具。

    那是张熟悉的脸庞。

    是为蒂奥涅疗伤,依偎在一起入眠,滋润了她干枯心灵的脸庞。

    她是蒂奥涅的挚爱,就像姐姐一样,蒂奥涅或许从她身上寻求过母爱。

    「瑟鲁达丝……」

    即使痉挛的嘴唇说出名字,她暗淡无光的眼眸,也永远不会再有反应了。

    「仪式」的确有着法则。

    但蒂奥涅她们误解了那个法则。

    没什么大不了的,同个房间的同胞之所以不用交战,是为了等时机成熟。

    一边锻炼肉体这个「器皿」的同时,与室友建立情谊。让她们爱别人。

    然后,让她们与挚爱互相残杀。

    为了让她们克服愤怒。为了让她们跨越悲伤。为了让她们流尽眼泪。

    超越感情,委身于斗争之人才有可能成为「真正的战士」。

    一切都是为了成为「真正的战士」而铺路。

    「啊,啊——」

    拿下对方的面具时,蒂奥涅听见了原本置身的世界应声崩溃的声音。

    也许杀死了挚爱,让蒂奥涅第一次得到了伦理观念。

    在怪物与同胞的厮杀当中,毫无疑问地夺取性命的畸形的伦理观念到了这时,在蒂奥涅的内心第一次变得与常人无异。

    像姐姐又像母亲的她在这个时候,又教导了蒂奥涅再普通、再重要不过的事。教导了她失去挚爱的悲痛。

    同时,她也对蒂奥涅留下了伤害。不对,不是她。是这个国家、那个主神、追求「真正的战士」的恶俗,还有同胞们——

    蒂奥涅流着血泪,朝着天空发出咆哮。

    「你才是真正的战士(仄•威高)!你才是真正的战士(仄•威高)!你才是真正的战士(仄•威高)!」

    目睹一切的同胞们高声嘶吼,祝福对天吶喊的少女。就像赞颂通过仪式而更接近天神的古代战士。

    亚马逊人们的祝词,除了诅咒之外什么都不是。

    出生以来第五个生日,蒂奥涅杀了挚爱,升上了Lv.2。

    而从这一天起,她的眼眸逐渐变得混浊。

    ✿

    高挂空中的月轮,平等地照亮山岭、森林与湖泊。

    梅伦夜幕低垂。

    从低矮镇墙围绕的港都,不管何时何地,都能远望耸立东北方位的巨大市墙。即使黑夜到来也一样。在看不见内部的市墙背后,光之洪水就像喷水池一样。像在肯定「世界最火热的都市」这个宣传语句,彻夜不眠的迷宫都市彷佛日夜颠倒般,朝着夜空大放光明。这对梅伦的居民们而言是熟悉的景色,对打算前往欧拉丽的过客而言是叫人兴奋的光景。

    比起这样的欧拉丽虽然逊色,不过梅伦的夜晚也很热闹。

    挂在柱子或建筑物墙上的魔石灯亮起,橙色灯光填满了繁华大街。滩贩栉比鳞次的市场简直就像在办祭典,人潮不断。造船厂工匠与渔夫的身影特别显眼,旅人们受到海产料理吸引,各自进入店家。

    异国之人混杂的港都只能说人潮汹涌。

    酒馆里,众多亚人与少数几位天神,跟陌生人把盏。

    「蒂奥涅现在怎么样,里维莉雅?」

    在【洛基眷族】包下的旅馆附近的一间酒馆。

    围绕在酒客间的喧哗声中,洛基坐在两人座位的圆形餐桌旁,对来到店里的里维莉雅问道。

    「有蒂奥娜与艾丝陪着她,但是……不行,她情绪失控了。看得出来她心乱如麻。」

    她拉过洛基对面的椅子,边坐下边简短地说:「看她那样,不太乐观。」

    里维莉雅之前没跟艾丝她们会合,独自收集情报,此时似乎对于白天发生骚动时,自己没在现场的事感到懊悔。

    听到骚动而赶到现场的她还有亚莉希雅等人,看到的是冷清的繁华大街、站着不动的蒂奥涅,以及一旁看着她的艾丝等人。

    等她们向慌忙现身的鲁柏等公会人员致歉,修缮了毁坏的店家,处理完一切后续事宜时,已经是傍晚时分了。回到旅馆后,她直到刚才都在为蒂奥涅进行治疗,并安抚她的心情。

    看里维莉雅忍着不叹气,洛基仰头灌下之前点的廉价酒(麦酒)。

    「既然食人花出现了,我们也只能继续调查啦,不过……最坏的情况,或许我得只让蒂奥涅她们先回欧拉丽喔。」

    「先不说蒂奥娜,我不认为现在的蒂奥涅会乖乖听话……」

    「嗯~。晚点我也去跟她两个人谈谈看好了。」

    洛基她们忧虑了一会儿,决定现在先将蒂奥涅她们的事放一边。

    她们谈起特地来到酒馆的主要目的,交换追查到的食人花情报。

    【眷族】主神与副团长暂时离开团员们,就两个人开始讨论此事。

    「先整理一下情报好啦。蒂奥娜她们说湖底洞穴没有异状。封印好端端的。虽然没有搜遍整个湖泊,不过假若湖泊跟地下城的第二个出入口毫不相干……」

    「这就表示昨天出现的食人花,是经由地表潜伏于半咸水湖。」

    「就是这么回事。欧拉丽的地下水道潜藏着食人花。有某些家伙……某个幕后黑手从都市运出一些可疑玩意,比方说可能关了怪兽的箱子或笼子,偷偷搬到湖泊来。」

    对于洛基的看法,里维莉雅也颔首肯定。

    黑暗派系的残党,或是与怪人们有所关联之人,很可能就在港都(梅伦)这里。

    「今天你在镇上到处走走,有查到什么吗,里维莉雅?」

    「恐怕跟你差不多。水边本身治安良好,听说目前比起怪兽,海盗还比较棘手。关于食人花,从昨天到今天似乎都没有目击情报。」

    「公会分部那边呢?」

    「自始至终都是分部长,一个叫鲁柏的跟我谈,不过……有些可疑的地方。」

    里维莉雅如此说完,闭起一眼。

    「你是说有点蹊跷?」

    「是有点不太自然。他拿出实际上我看并不困扰他的话题,想让我的注意力从食人花转移到【迦梨眷族】上。」

    洛基全面相信里维莉雅对鲁柏的怀疑。

    芬恩的头脑与「直觉」值得信赖,不过里维莉雅的洞察力也很敏锐。她的眼光能看穿人心的细微变化,连与她有如母女关系的艾丝,都敌不过她这个能力。

    「亚莉希雅她们去找镇长谈,那件事你有听说什么吗?」

    「说是对方怀疑她们与公会有关,遭到冷漠拒绝了。那人态度似乎很硬。听她们的说法,对方好像完全不听她们怎么说。」

    「嗯嗯……虽说我们跟公会有所关联,但可是外地人耶……」

    洛基一面将啤酒杯凑到嘴边,一面露出有点纳闷的表情。

    她拿淋上淡绿色的油与酱汁的鱼肉薄片当下酒菜,边吃边陷入沉思,里维莉雅过了一会才回问她:

    「你那边没有什么收获吗?你去找过尼约德了吧。」

    听到这个问题,洛基沉默了。

    拿叉子吃菜的手停下来,她稍微瞥了里维莉雅的脸一眼。

    「我说啊,里维莉雅……你觉得尼约德是犯人吗?」

    听了这句发言,里维莉雅翡翠般的双眸染上震惊之色。

    「难道你在怀疑他?怀疑尼约德?」

    「是有一点啦……」

    「怎么可能,我不相信。虽说只有过一段短暂交流,但我们在进入欧拉丽之前,尼约德是那么照顾我们。他是个神格(人格)高尚的天神。」

    里维莉雅相信自己亲眼所见;听到王族的这种语气,洛基抓抓朱红色的头发。

    在天界就跟尼约德有交情的她,当然很清楚这一点。然而在与他的交谈之中,有一幕是洛基无法忽视的。

    「跟面对孩子时不同,即使拥有天神的眼光,也常常无法看穿同为天神者的谎言。……但是,尼约德算是比较不会说谎的,就我的眼光来看。」

    她想起男神背对自己,不太愿意与自己四目交接的侧脸。

    那时很不幸地,洛基心里就有底了。

    「尼约德有事瞒着我们。」

    「……你是说跟食人花有关吗?」

    「这我不晓得,不过……我敢肯定他绝对有做亏心事。」

    听到主神断言,里维莉雅摇头说:「真不敢相信……」

    面对柳眉紧锁的眷属,洛基在梅伦这个地方,感受着从未有过的气氛。

    看似和平,却不时闪现食人花阴影的港都。这种感觉不是危险,而是跟艾丝她们一样,一些事情上的矛盾,以及对这些问题的不协调感。最贴切的说法就是「令人费解」。

    洛基心中疑惑不解。

    「事情变得有点大……不对,是有点复杂了。」

    有几个可疑的存在。如果只看人物与神物,则有三名。

    公会分部的鲁柏、镇长博格,以及【尼约德眷族】的主神。

    其中一个很有可能就是洛基所说的幕后黑手。

    「……关于【迦梨眷族】,你怎么看?」

    为尼约德的事苦恼的里维莉雅,慢慢开口问道。

    洛基一时没吭声。

    「你觉得选在这个时候,能跟此事无关吗?」

    「我担心蒂奥涅她们,但我看迦梨她们是清白的。可是说完全没关系,好像也……」

    洛基含糊其词地回答,停了一段时间后,将自己的直觉化为言语:

    「我总觉得好像有条『线』缠绕着这些人事物。一条很细很细,不凝神细看根本看不见的……很没意思的『线』。」

    洛基眼睛睁开一条线,如独白般如此告诉她。

    里维莉雅也以手托着下巴寻思。

    客人的喧闹声,趁着对话中断的空档打进两人耳里。洛基好像拿酒当成思考齿轮的润滑油,沉浸在廉价酒之中,但终究有喝完的时候。女神啧了一声,挥着喝空的大啤酒杯,大声喊着:「大叔——,再来一杯——!」

    「您真是海量啊,女神。发生什么事了吗?」

    「嗯~,有点事啦。像是我可爱的孩子什么的,好多事要我烦心喔。真想干脆喝闷酒算啦——」

    狸人(raccoon)店主拿走桌上已经喝空的啤酒杯,换成新的一杯廉价酒。他看向里维莉雅,她说「如果有奥尔布清水就来一杯」,点了饮料。

    「欸,大叔,最近有没有发生什么怪事?不管是什么小事都好,如果你有注意到什么,可不可以跟我讲?」

    洛基一眨眼就把送来的酒喝掉一半,语气轻松地问道。

    「这个嘛……对了,我想起来了。」上了年纪的兽人好像想起了什么事,如此说起。

    「最近好像常在镇上看到亚马逊人……」

    「亚马逊人……?」

    「是啊,在那位女神的【眷族】来之前就是了。」

    里维莉雅做出反应,店主继续说道。

    「梅伦走到后街,也多得是娼馆。但她们好像都不是镇上的女人,没见过她们……。这里是欧拉丽的大门口,每天多得是人事物进出,所以也许是我多心了,可是……」

    店主好像有什么事让他介意,频频歪着头。

    听到他这么说,洛基与里维莉雅互看对方。

    ✿

    在魔石灯光量降低的室内,各处垂挂着天鹅绒帷帐。

    从地毯到瓷壶、长沙发,放在室内的家具用品全是胭脂色。有些近似娼馆的房间,甚至带有一种淫靡情调。一扇窗户也没有。这是间设置于地下的大厅。

    室内有着一大群亚马逊人。这些身穿战袍的战士们,就是【迦梨眷族】。

    以阿尔迦娜为首,眷属们各以不同姿势放松休憩,在这当中,躺在长沙发上的迦梨好像闲闲没事做,「呼啊~」张开她小巧的嘴打了个呵欠。

    「……」

    忽然间,独自无言伫立的芭婕,将视线朝向房间出入口。

    就像与她相呼应,房间唯一的一扇门开了。

    「——你们都到了啊。」

    来者是个褐色肌肤的女神。

    金银制成的头环(circle)、耳饰、首饰、手环与脚环。除了饰品之外,能称为衣裳的只有腰带与缠腰布,再来就是遮胸的衣带。丰满乳房、水嫩肢体与小蛮腰等等,这个女神(女人)的所有部位,都能挑逗男人的情欲。最重要的是,她美得胜过一切。衣服只会阻挠她的「美」,所以穿着才如此暴露。

    女神一现身的瞬间,只知道战斗的斗国(提尔史库拉)亚马逊人都看得出神。

    她们本能明白到,假如她们只有耳闻的「倾国美女」真有其人,在这位女神面前也要相形见细。她们虽与女神同性,却像失了魂般半张着口,染红双颊,到了忘我的境地。阿尔迦娜兴味盎然地盯着女神瞧,芭婕则是皱起眉头像在忍耐,马上就别过脸去。

    连诸神恐怕都难以抗拒、迷惑男女两方的凶恶魅力充斥房间。

    女神转动一手拿着的烟管,蛊惑地眯细了眼。

    「你终于来啦……妾等了老半天了。」

    只有从长沙发起身的迦梨一如平常,对她投以胆大包天的笑容。

    女神走到房间里头来后,眷属们随后鱼贯入室。她们也是亚马逊人。

    有个以超过二M的个头为傲、活像头怪兽的女巨人,还有个美貌格外出众的长腿悍妇。这些服装强调乳沟或裸露腰肢的女战士,全部——除了某人例外——都性感撩人。同时毫无破绽的身体动作,也让人知道她们是武斗派。

    妖艳女神在迦梨正面的长沙发坐下。

    阿尔迦娜等人移动到主神背后,对方的亚马逊人们也加以效仿。

    以正好摆在房间中央的桌子为界线,女神与眷属们,两方阵营展开对峙。

    「现在说这或许晚了,不过还是确认一下。你就是伊丝塔吗?」

    「我就是。」

    对于迦梨的询问,与她面对面的女神——伊丝塔带着笑容承认。

    【伊丝塔眷族】。

    她们即使在迷宫都市中,仍称得上保有超群战力的大派系。

    这些人以都市东南方的「风月街」为地盘,其过度广大的势力范围,可说是欧拉丽第一。身为战斗人员的亚马逊人被称为「战斗娼妇(barbela)」,实力就连高级冒险者们也深感畏惧。

    派系的主子是「美之女神」伊丝塔。

    她是香艳的「美」之化身,是掳获万人心的魔性女神。

    面对支配娼馆街的一大势力,迦梨毫不畏缩地对她说:

    「竟然特地对身处边境的妾等提出『委托』,汝也真是疯狂哪。」

    「这点我已经写过好几次信说明了。我只要是能利用的,什么都用。」

    迦梨她们之所以会来港都(梅伦),就是眼前这个伊丝塔起的头。

    一天,写了美神之名的委托书,寄到了迦梨手上。

    「一切都是为了打倒那个女神(女人)——芙蕾雅。」

    伊丝塔宛如紫水晶的眼眸中,蕴藏了昏暗火光。

    与【洛基眷族】并称为迷宫都市双巨头的最大派系的主神,同时跟自己一样都是「美之女神」的芙蕾雅,被伊丝塔视为眼中钉。

    那个美神不只地位与名声,甚至还将自己丢在一边,独享世界最美存在的赞誉,令伊丝塔比任何人都嫉恨。

    千万不能轻视「女神的嫉妒」。在诸神降临以前,人们就说,她们的嫉妒能让人的命运失控,一次次为下界招来混乱。

    伊丝塔发誓要打倒芙蕾雅。

    而迦梨等人就是受她委托,要协助她完成计划。

    「收到你第一封密函时,妾还真不知道是怎么回事呢。」

    伊丝塔大约从一年前开始,就寄信给斗国(提尔史库拉)。

    【芙蕾雅眷族】的战力毫无疑问是都市(欧拉丽)最强。伊丝塔也知道光靠自家派系敌不过他们。于是她看上下界当中少有的世界级势力、实力近乎欧拉丽第一级冒险者的【迦梨眷族】,觉得正好拿来利用。除了写信之外,她还好几次派出眷属(亚马逊人)当使者,向迦梨探询此事。

    起初迦梨等人还怀疑委托书可能是假的,然而使者或代替贡品的第一等级武装送来了几次后,她们渐渐相信了,就开始认真考虑伊丝塔的请求。

    「哼,说是这样说,你答应得倒很干脆。」

    「因为这是难得的机会……竟然能跟赫赫有名的【芙蕾雅眷族】交战。汝不也是觉得有成功的希望,才会选择妾等吗?汝很清楚妾等的性情。」

    【迦梨眷族】宁愿出国也要接受伊丝塔等人的委托,不为别的,就只因为希望能与强者一战。能跟被誉为世界最强的欧拉丽,而且是高坐其顶点的【芙蕾雅眷族】开战。

    对于渴求斗争的迦梨与亚马逊人们而言,没什么事能令她们如此雀跃。两位女神的利害关系就这样,漂亮地互相吻合。

    与幼小女神互相冷笑,伊丝塔翘起褐色的纤细玉腿。她的一举一动都玩弄着迦梨手下亚马逊人的视线。伊丝塔斜眼看着她们,衔住了烟管。

    「先告诉你开战的程序。不然你要是擅自轻举妄动,我可受不了。」

    「怎么,这么不相信妾呀。」

    「亏你有脸说这种话,一群野兽。」

    对着装傻的迦梨,伊丝塔吐出烟雾。

    视线移过去一看,阿尔迦娜等人在迦梨背后,露出好战而挑衅的笑容。那表情是冲着伊丝塔的眷属们而来。伊丝塔这边的女巨人等人也回瞪过去。明明即将缔结联盟,房间里却流过一触即发的气氛。

    像要斩断险恶的氛围,「萨米拉。」伊丝塔叫了眷属的名字。

    灰发的亚马逊人走出来,在两位女神之间的短脚桌上摊开卷轴。

    是都市(欧拉丽)的地图。

    「我们的地盘在这里,东南地带的风月街。相对地,芙蕾雅等人的大本营(总部)在南方闹区的中心地带。至于我们现在的所在地港都(梅伦),从欧拉丽来看位于西南。」

    「唔嗯唔嗯……原来如此。从双方的位置关系来看,妾等已经包夹了敌人(芙蕾雅)的阵地是吧。」

    伊丝塔的纤纤玉指在地图上移动,探出身子的迦梨频频点头。

    「也就是说,要夹击了?」

    「没错。」

    伊丝塔满意地微笑。

    「我要速战速决。趁芙蕾雅被我们吸引注意力时,我要你们入侵都市,从背后攻打她们。」

    伊丝塔不与都市内的派系连手,除了因为计划需要保密,也因为她要来个完美的奇袭。若由都市外的势力直接通过市墙进攻,就算是最大派系(芙蕾雅眷族)也极有可能措手不及。

    如果这支伏兵还拥有Lv.6的战力,就更有效果了。

    「那个大得离谱的市墙如何处理?反正一定有人看守吧?」

    「埃尔比勒那些人……有个商行对我言听计从。你们躲在货物里,骗过盘查的人也就是了。要不然我也可以前一天亲自出面,先帮你把门打开。」

    伊丝塔先暗示自己会使用无人能挡的「魅惑」之力,接着翘起嘴角。

    「一准备好,就由我们攻进芙蕾雅的阵地。……攻战的开始,就是信号。」

    伊丝塔虽是司掌美的女神,此时的她却只能用「凶猛」形容。

    为都市外势力引路入侵市墙内侧,可是极大的问题。但伊丝塔宁可与公会为敌。女神放不下长久以来饱受的屈辱,使得她做出这一切行为。

    听伊丝塔讲完计划的全貌,迦梨眯细眼睛。

    「哦哦,果然没有什么比女神的嫉妒更难看了。过度的美与对它的骄傲,走到这一步也变得丑恶啦。」

    即使外貌与嗓音像个幼童,语气与眼神却如同知悉一切的老妇。

    迦梨不怀好意地笑着,吐出毒辣的讽刺话。

    「随你怎么说。」

    伊丝塔只是一笑置之。

    「只要能让那个女神(女人)坠入深渊——我愿意触犯一切禁忌。」

    她那美貌上,刻着凶悍的笑意。

    溢满而出的强烈神威,这时候,确实震慑了迦梨麾下的亚马逊人。

    「关于计划就这样了。这点小事畜生也办得来吧。」

    「呵呵,讲话真难听。不过的确够单纯,妾喜欢。毕竟妾等今天才与你们初次见面,不可能连手行动嘛。」

    迦梨舒畅地承受对方的神威,答应下来。

    接着她问道:「那么,最重要的日期呢?」

    「准备拖了点时间。直到计划实行的那天前,这间旅馆随你们住。」

    「真大方哪。」

    「我特地安排的,你得感谢我。」

    从入港许可证到现在住的旅馆,迦梨等人所需的一切事宜,都是伊丝塔这边准备的。直到这天为止,伊丝塔的眷属们常常暗地里溜出都市,频繁进出梅伦。某间酒馆背后议论的亚马逊人,说的就是【伊丝塔眷族】的团员们。

    「不过极品佳肴摆在眼前,却有一段时间吃不到……真想早点打一场,是不是啊,阿尔迦娜?」

    「是啊,迦梨。」

    迦梨靠着长沙发,抬头向上,站在正后方的阿尔迦娜,给了她一个蛇一般的笑容。

    「尤其是传闻中的【猛者】,实在想让妾的孩子跟他打一场。」

    「那个野猪人(boars)在孩子们当中特别强悍。你可别贸然行事,擅作主张。」

    「知道了知道了,妾就等等吧。」

    被伊丝塔吐着烟雾下警告,迦梨像个没劲的孩子般挥挥手。

    「话说回来,伊丝塔啊,你的孩子就这些人吗?」

    「说什么傻话。我的【眷族】跟国家类(你们)一样是大家族。大部分的人,我都留在都市了。不过主力都在这里。那又怎么了?」

    伊丝塔如此反驳也把大半眷属留在本国(提尔史库拉)的迦梨,她偏偏头。

    「汝说要夹击,但光靠汝等有这力量吗?那个【猛者】光看Lv.与【能力值】,甚至在妾这阿尔迦娜与芭婕之上。妾倒觉得一旦开始攻战,汝等只会连同城池一并遭到蹂躏。」

    迦梨看着伊丝塔的亚马逊人们,毫无忌惮地陈述意见。

    的确,【伊丝塔眷族】的最高等级只到Lv.5。再跟拥有LV,6的自家派系一比,看在迦梨眼里想必很不可靠。

    被女神讲成小材大用,眷属(亚马逊人)们变得杀气腾腾,然而主神伊丝塔只是咧嘴一笑。

    「不用担心。我有『王牌』。」

    说完,美神的视线飞向斜后方。

    在并排站立的亚马逊人当中,只有一名眷属是不同种族。

    那人头上盖着羽衣般的纯白布料,看不见长相,不过腰际隆起的部位,应该是兽人特有的尾巴。从站姿来看是个少女。再配上身上的衣裳,令人联想到长袍加身的祭司,或是以罩头和服遮脸的祭神巫女。

    她身上丝毫感觉不到霸气,不敢说话,只是静静站在那里。

    「……嗯?」

    迦梨兴味盎然地注视着少女。

    她凝视着少女遮脸布底下,微微露出的翠绿明眸。

    长腿女英豪立刻表情严峻地让少女躲到背后,视线被挡住了。

    「我已经让送货人运送必胜的方法来了,你们到时候也能分一杯羹。……等收到那个之后,宴会就开始了。」

    听了伊丝塔的宣告,她的眷属脸上都浮现粗野的笑意。

    受到她们影响,迦梨这边的亚马逊人也显露笑意。

    「虽然很好奇你说的『王牌』是什么……好吧,也罢。大致情况妾都明白了。总之到战斗之前,还有时间就是了吧。」

    「对。」

    「那么伊丝塔啊,妾想先谈妥报酬的事。」

    晃动着色泽深沉如紫的黑发,伊丝塔响应她的要求:

    「想要报酬,金银财宝要多少都给你。说出你要的金额——」

    「妾不要钱。现在不要了。妾想要别的报酬。」

    「?」

    「再补充一句,妾想先收报酬。」

    听到迦梨有些不对劲的发言,伊丝塔皱起双眉。

    她把眼睛眯得如针一般细,观察正面对手的神情。

    「……说来听听。」

    「现在,【洛基眷族】就在这港都里。喔,你可别误会了,她们出现在这里与妾等无关,只是巧合罢了。据说她们在追查食人花什么的怪兽。」

    「食人花……?喔,那个啊。」

    伊丝塔好像想到了答案,冷笑了一下。

    「所以呢?你这家伙,该不会……」

    「猜对了,妾想跟那些人交战。」

    听到迦梨承认,伊丝塔马上倒竖一双柳眉。

    「别开玩笑了!芙蕾雅那些眷属已经够扯了,但那个【眷族】的人也没好到哪去。还没跟芙蕾雅打起来,就要闹出大问题啦。」

    伊丝塔粗声说这样做,必定会造成无法挽回的严重损害;但迦梨举起双手制止了她。

    「抱歉,抱歉。说那个【眷族】有点语病。妾等的目标……只有一对姐妹。」

    迦梨一这么说的瞬间,背后阿尔迦娜的嘴角裂开了。

    「洛基那边有妾的孩子。不过应该加个『前』比较正确就是。以前妾略施小惠,放了她们……但现在有些后悔。」

    「……你说那对亚马逊人双胞胎吗?」

    「没错。妾想让那对姐妹,跟妾这阿尔迦娜还有芭婕一战。」

    狐疑的伊丝塔看向迦梨身后。

    一对同样拥有沙土色头发的姐妹。一个是难掩喜色,另一个保持沉默。

    虽然态度不同,但两人都流露出滚烫的战意。

    「从妾身边远去的那对姐妹,与留在妾身旁的这对姐妹……哪边比较强?哪边才能赢得胜利,超越极限,成功使『器皿』升华?……」

    迦梨讲到一半,语气就变得宛如独白,视线朝向半空中。

    「妾想看到斗争。」

    「想见血。J

    「究竟哪一边的选择才正确……妾想一边啜饮血雨,一边亲眼见识。」

    她以热烈、平静的口吻不断诉说。

    先是吐出恍惚的叹息,接着面具底下睁大的双眸散发强光。

    目睹迦梨——司掌血与杀戮的「战神」的一部分本性,这次换伊丝塔这边的亚马逊人颤栗了。她们正确领悟到,眼前的女神从本质而论,追求的并不是「战斗」而是「互相残杀」。

    迦梨的娱乐,降临下界的目的是「斗争本身」。

    由于动机归根结底,就是互相残杀这一件事,因此就某个层面来说,性质比什么都要恶劣。正因为目的单纯,伊丝塔才认为比较好控制,然而……美之女神没掌握到战神的本质,使她啧了一声。

    盖着白布的兽人少女像是感到畏怯,倒抽一口气的声音在房里响起。

    「妾希望汝等拖住那对姐妹以外的人。今天妾唆使阿尔迦娜她们试试,发现【洛基眷族】有【剑姬】等难以对付的人。妾想要的是姐妹之间的决斗。」

    看到幼小女神在长沙发上伸开腿傲慢地要求,伊丝塔怎么可能答应,正要拒绝。

    「——咯咯咯咯咯咯!就让她们打吧,伊丝塔女神~」

    原本没吭声的女巨人,张开了她的大嘴。

    「芙里尼……」

    「有什么关系呢,就当作跟芙蕾雅那边交手前的前哨战嘛。再说这些家伙待在港都(梅伦)的事迟早会被欧拉丽知道啦。既然如此,只要让他们以为这些家伙的目的是跟【洛基眷族】战斗,公会与芙蕾雅等人想必也不会太戒备啦。」

    那个亚马逊人说,这样那边就不会怀疑她们要入侵都市,更别说奇袭了。

    这人手脚很短,胴体粗得吓人。身体大脸也大,妹妹头发型的相貌有如蟾蜍。每当听见她如同青蛙的嘶哑嗓音,【迦梨眷族】与自家派系的亚马逊人们,都显露出厌恶感。

    【伊丝塔眷族】领袖,芙里尼•贾米勒。

    等级为Lv.5,是派系内最强的冒险者。

    「【剑姬】有老娘压着~」

    芙里尼讲得跟真的一样,但伊丝塔知道她心里其实在打别的主意。一讲出【剑姬】的瞬间,她那瞪大蠢动的眼球中熊熊燃烧着私怨,这伊丝塔都看在眼里。

    伊丝塔先是长声叹息,然后慢慢做出笑容。

    「好吧,芙里尼说的也有道理。再说,我也看洛基他们不顺眼。」

    她对与【芙蕾雅眷族】比肩的洛基等人表露愤恨,决定答应迦梨的请求。

    「不过,如果情势不利,我们马上就会撤退。之后一切问题你们负责。」

    「这是当然。」

    迦梨得到口头约定,高傲地点头。

    最后,幼童女神将一丝浅笑挂在脸上。

    「飞散的血花令妾兴奋,死线的咆哮(声音)让妾的腹部深处发热。没有比这更美的佳肴了。玩世不恭的诸神之间,品尝不到赌上性命的如此斗争……这才是妾不断追求的下界精髓。」

    「……」

    「斗争与杀戮,才是孩子们的真理。」

    对讴歌性爱的伊丝塔而言,爱才是不变而普遍的本质;她很想这样反驳,但想也知道话不投机半句多,就没说出口了。

    迦梨曰:

    「——斗争的结局。」

    一边说着,一边眯细面具挖空的洞穴深处,血一般红的双眼。

    「妾想看的就是这个。」
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