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第三卷 第三章 集结的人们

    法尔姆斯王国。

    这个大国被称作西方诸国的门户。

    东方帝国跟西方诸国没有直接进行贸易。以现状来看,国与国之间没有金钱来往,只有大盘商以个人名义买卖特产。

    这些交易大多透过矮人王国——武装大国德瓦岗进行,虽然德瓦岗是武装大国,却拥有中立都市的面貌,透过德瓦岗进行贸易也获得双方阵营默许。

    此外,法尔姆斯王国的国土还与矮人王国相连。不走朱拉大森林,西方诸国要前往矮人王国就只能通过法尔姆斯王国。

    与其经过有危险魔物栖息的朱拉大森林,不如走法尔姆斯王国会更安全,就算付高额关税还是比较划算。商人都选这条路走可说理所当然。

    换句话说,不只珍贵的东方帝国商品,品质优良的矮人制装备也得经法尔姆斯王国卖到西方诸国。

    因此,法尔姆斯王国的首都马利斯众集来自世界各国的人,变成一个有名的商业都市。才会被称为西方诸国的门户。

    基于上述原因,法尔姆斯王国的国库由于交易品高额关税,还有对花钱不手软的商人提供服务的服务业之税收,聚集了莫大的财富。

    在西方可争一二的丰饶之国——这就是法尔姆斯王国。

    ●

    尼德勒·麦格姆伯爵很愤慨。

    法尔姆斯王国确实是丰饶的大国。然而,虽说中央政府资金雄厚,被分配到边境领土的贵族却与之无缘。财富全都集中于中央,没有重新分配,尼德勒·麦格姆伯爵该缴的税从未轻减。必须比照其他国家,按农作物收获量高低课税。

    尽管如此,要从森林的威胁中保卫国土,这等防卫任务都以严苛的责任与义务形式堆在他身上。

    尼德勒伯爵之所以愤慨,全都是对这样的中央政府不满。

    「怎么会有这么离谱的事!」

    想起刚才财政大臣说过的话,他忿忿地咒骂出声。

    光是回想就觉得生气。

    『「暴风龙」的威胁已经消灭。有鉴于此,中央政府发放的特别对策补助款从今天开始停拨。』

    说完这些话,对方单方面结束会谈。尼德勒被中央政府叫去,还等了三个小时,最后只有这样。

    确实,先前那些补助款很有帮助。

    伯爵的领土跟朱拉大森林相连,位于法尔姆斯王国边境,是防卫要地。但这不只是边境地带的问题,更是法尔姆斯王国全境的问题才对。

    「还一副施了天大恩惠的模样,这算什么!」

    伯爵气炸了,心里想的事情不禁脱口而出。尼德勒·麦格姆伯爵对这样的自己无计可施,开始思考今后该怎么经营自己的领土。

    过去「暴风龙」维尔德拉虽然被封印了,但只要它还是特S级威胁,就无法放置不管。所以中央政府才会拨特别对策补助款给边境领地。如今「暴风龙」消灭的事公诸于世,取消特别对策补助款可以说合情合理。

    然而,这个时间点不对。

    「暴风龙」对魔物来说也是一种威胁。这个威胁消失代表一种意思,那就是没了支配者,魔物的活动会更加频繁。

    必须进一步强化边境地带的警备工作,补助款却在这个节骨眼上中断。

    尼德拉伯爵愤慨的原因在此。

    中央政府也有他们的一套说词,但这些对尼德勒伯爵来说一点也不重要。

    今后该怎么守护领土才好……

    雇用佣兵要花钱。自由公会的冒险者在紧要关头又派不上用场。

    原本应该要由中央政府支持他们,政府却完全状况外,都是一些无能分子。

    万一尼德勒·麦格姆伯爵领被魔物大军吞噬,他们将丧失周边诸国和大商人的信赖。到时候最头痛的不是别人,正是默许这一切发生的中央政府……

    尼德勒伯爵先将自己的责任撇到一旁,东一句西一句地臭骂中央政府。接著心情似乎比较好了,在马车里悠悠地叹了一口气。

    最后的希望只剩王族,不过……一想到国王的脸,伯爵就绝望。那个贪婪的国王根本不管边境领主是死是活吧。讲这种话大不敬,但尼德勒伯爵当真这么想。

    少了「暴风龙」当名目,今后搞不好还会增加课税额度。

    尼德勒·麦格姆伯爵该面对的只有中央和朱拉大森林。不需戒备其他国家的侵略行动,所以没有常驻军队的必要。事实上,伯爵领的军队只负责对付魔物和魔兽,是充其量不过百名骑士的小规模集团。

    一想到这件事,尼德勒就摆出苦瓜脸。

    老实说,尼德勒伯爵一直拿特别对策补助款中饱私囊。

    「暴风龙」维尔德拉被封印后,中央就一直拨给特别对策补助款,要他严加警戒朱拉大森林。可是根据方才提的原因,这个地方不需要保有大规模的军队,足以应付魔物就行了。

    尤其这十几年来自由公会逐渐抬头,用极低费用就能摆平魔物。

    这次事情会变成这样,一方面也是因为尼德勒伯爵怠匆职守,才会自作自受。

    虽然他有自知之明,心中的苦楚还是无法抹灭。

    事情的开端要从西方圣教会发通知讲起。

    西方圣教会透过魔法通信正式发表「暴风龙」消灭的事,尼德勒伯爵才知道自己不行动不行了。

    西方圣教会跟神圣法皇国鲁贝利欧斯的国教挂在一起。视唯一神祇鲁米纳斯为绝对神权,是在西方诸国广受信奉的宗教本部。

    西方圣教会拥有广大信众是有原因的。

    传说中每个人的战斗力都超越A级,堪称最强骑士——圣骑士(Holy knight)就隶属该组织,世人相信他们是对付,魔物的高手。

    教义以歼灭魔物为宗旨,小国有难以应付的魔物现身,圣骑士团就会前往协助。

    他们是出自「善意」集结的组织,发表内容肯定不会有诈。

    既然西方圣教会都警告大家要小心魔物蠢动了,他们就该做好心理准备。

    尽管尼德勒伯爵心不甘情不愿,他还是决定增强骑士团的战力。

    单看朱拉大森林的警戒任务,只靠百名骑士不成问题。不过,一旦遇到魔物失控,那些人力就形同虚设,这是一大问题。

    不能动骑士团——这是尼德勒伯爵做出的结论。

    他拿紧急状态当理由把退役人员叫回,成功聚集高出一般情况三倍的人马。

    然而,光只是这样依然令人担忧。魔物们要构筑新秩序,至少得花上十年。光拜托退役人员,要撑过往后十年还是很难。

    聘雇自由公会的冒险者又会压迫财政。

    发布紧急招集令是最后手段,如今只能期待大家自愿参与了。

    冒险者会接讨伐森林周边魔物的工作,依据危险度的分级评价而定,有时会索取昂贵的费用。要他们平日里就常驻在这里,根本连想都不用想。

    话虽如此,最坏的情况下还是可以考虑委托自由公会。尼德勒伯爵的确挪用那些补助款,却不至于对领地的营运造成逼迫。因为那些钱顶多只供他玩乐。

    趁退役人员回归骑士团,他得把握时间培育新人——以上是尼德勒伯爵的想法。

    他尽可能地想出一个晦时的因应对策。

    都这个节骨眼了,现在不是对金钱吝啬的时候,不单只有补助款,他甚至动用自己的财产。后来事情总算有点眉目——中央却在此时召他回去。

    接著中央就告诉他,要取消特别对策补助款。怪不得尼德勒伯爵气成这样。

    他一直怠忽职守,还拿资金中饱私囊,照理说一点都不值得同情……

    待在返回自身领土的马车里,尼德勒伯爵继续为今后的对策伤神。

    尼德勒伯爵满脑子都是补助款断炊的事,无暇想像后面还有更大的难题在等著……

    *

    他终于回到自己的领地里,那里有件事等著他,是领土内的自由公会分会长弗朗兹发出会面申请。

    尼德勒伯爵也得商量今后保卫领土的事,所以他应允对方的申请,决定隔天跟对方谈谈。

    弗朗兹咄咄逼人地说情况已经十万火急了、由不得他们从长计议,那态度实在很强硬,但他平常给人沉稳的印象,这次会这么吓人著实令尼德勒伯爵耿耿于怀。他有一种不祥的预感,才会跳过原本应该要有的手续,准许他跟自己会面。

    而后,在讨论会上……

    「目前尚不确定这个情报有多少可信度,但猪头帝已经出现了——」

    弗朗兹匆匆打完招呼就道出这句话,尼德勒伯爵听了差点没昏倒。

    这问题可大了。

    「……你说什么?半兽人王?尚不确定是什么意思?」

    激动的反应正好替尼德勒伯爵壮胆,朝弗朗兹丢出质问。

    弗朗兹不为所动,淡淡地说明状况。

    谣言来自布尔蒙王国的冒险者,听说半兽人王出现了。

    「我们有些要求,为了判定传闻是否属实,想请你们出面协助。具体而言,希望你们派出调查团。」

    弗朗兹端出自由公会分会长的架式,朝激动的尼德勒伯爵提出要求。这个要求并非毫无道理。自由公会不是慈善团体,此组织亦不隶属于国家。立场上是互相帮忙的帮手,一个超越国界组织。

    「要委托我们公会出面调查,是可以算你们特价啦——」

    「住口!贪婪的东西!」

    虽然弗朗兹认为对方也没资格说这些,但他面不改色,没吭半点声。

    无论如何,调查势在必行。

    站在弗朗兹的立场,他也有保护公会成员的义务。他们不可能在没有报酬的情况下接危险的任务。

    通常,委托他们讨伐魔物前还要经过几道手续。

    村庄、城镇会发出正式委托,带情报给自由公会。他们依目击情报判断魔物的危险度,再按情况派合适的勘察人选。

    根据自由公会方针,不能接明显没胜算的魔物讨伐任务。危险的任务更是如此,透过事前调查,预先知道要派什么等级的人选乃首要课题。

    总之想狩猎魔物时,须有同等级的冒险者数名——公会规定三名以上——不可低于三名。一对一单挑获胜会成为升级时的判定基准,然而,计算安全比重后,他们决定设立这项规定。

    等级低于危险度对应评比的低阶冒险者就算集体行动,大多还是难逃全军覆没的命运。假如赢了,还是会死好几个人,生还者也多半会受重伤。

    就算确定魔物现身也没用,他们无法立刻派人员讨伐。

    平常还有余力对应,但最近魔物出现得太过频繁。

    所以他们忙不过来。

    接获委托、前往讨伐,之后再回来。在村庄和城镇间移动会耗费时间,这时间差正是问题所在,冒险者的人手开始不足。

    依目前的状况来看,他们需要一个组织,能在村庄间巡逻、不等委托下来就出面讨伐。

    所以说,弗朗兹会要求尼德勒伯爵派遣调查团再当然不过。

    听弗朗兹恳切审慎地说明状况,尼德勒伯爵除了沉默还是沉默。

    他不想基于保护城镇的理由出动骑士团,又不能对周边村庄见死不救。既然他们有缴税,尼德勒伯爵就有义务,必须保护他们。一旦冒险者组成调查团出动,这些村庄就无人保护。说穿了,尼德勒伯爵目前就好像被人勒住脖子。

    弗朗兹的说明条理分明,句甸都站在理字上,没有尼德勒伯爵插嘴的余地。实际上真的人手不足,弗朗兹才会要求会见吧。

    再来是半兽人王。那个会吞噬一切的怪物都出现了,这问题就无法置之不理。必须尽快向中央政府提出陈请,请他们派遣援军。

    为了达成目的,获取情报将是首要之务。要说动中央政府,必须准备确切的情报。

    得进行调查才行。立刻调查——

    「——就是如此。因为这情报尚未确认,我也很难开口……」

    尼德勒伯爵开始绞尽脑汁,烦恼派遣调查团的事该怎么办才好,这时弗朗兹语重心长的开口。

    他脸上带著苦涩的表情,让尼德勒伯爵心生不祥的预感。

    「别卖关子了,快说吧。」

    「那我就说了。半兽人王的军队共有——」

    「等等,你说军队!难道说,他已经强到那种地步了?」

    「是,很可惜你说中了……所以,有关那支军队的数量,听说大约有——二十万。」

    「——唔,什么?怎么可能————!」

    尼德勒伯爵惊叫出声。然而,弗朗兹脸上的神情并未动摇。

    他不可能拿这种话当玩笑,尼德勒伯爵也知道这件事确实不假。但他难以接受,毕竟太超乎现实了。

    「确定这事是真的吗?」

    尼德勒伯爵很想夸奖听完还没昏倒的自己,一面问出这句话。

    「按间接证据来看,可能性很高,我认为那件事是真的。」

    「有何对策?」

    「只能预测军队的进攻方向,要人民尽快找地方避难——」

    「你是说,要我们舍弃城镇?」

    「若有获胜手段,我们也不会放弃。只不过,就算你们委托我们帮忙,没有具体的作战计画,我方还是无法接下这个工作。」

    「够了。哪来的获胜手段。」

    尼德勒伯爵颓丧地垂下脖子,嘴里发出无力的呢喃。

    「那么,调查团的事再麻烦你处理。」

    弗朗兹临走前不忘重新提醒一次,接著就火速离开房间。

    尼德勒伯爵开始思考。

    姑且不论最后是否该舍弃城镇,他们得做最坏的打算。

    这样一来,骑士团更不能动了。可是,他又需要调查团。

    该怎么办?

    先前他怠匆职守的烂帐袭卷而来,但在这抱怨也不是办法。

    一阵烦恼后,尼德勒伯爵想到一个绝妙点子。

    只要弄到情报就行了,派遣会使用传送魔法的魔法师,调查完再让他回来。

    别让护卫们知道这件事,能保魔法师到现场即可。找来丧命也无妨的家伙,由他们组成调查团,这样一来要付的钱也会跟著变少。

    如果他们活著回来,到时再看著办。重点在于半兽人王的动向。

    ●

    因为这些原因,尼德勒·麦格姆伯爵组了一个团体。

    名字叫边境调查团。

    人数三十。

    在村里混不下去的人跑到镇上为恶,有些人则在镇上打架滋事,这些人都被抓起来。还有一个矫正设施专门收容这些小混混。

    强制他们替骑士团打杂,有时担任骑士团模拟训练的对手,诸如此类,以矫正为名要他们当打杂。尼德勒伯爵决定让其中一人担任团长,要他们前去调查这次的事。

    对尼德勒伯爵来说,就算他们死了也不痛不痒。没什么损失,倒还希望他们死死算了。

    会找这些人来原本是基于上述想法,不过……

    这群人出乎尼德勒伯爵意料。

    「哼,这只贪婪的狸猫。看在能恢复自由的份上,我们乐意接下。」

    率领三十恶人的男人大言不惭地放话。

    他就是受指派当上边境调查团团长的男人尤姆。

    这年轻人模样聪慧,外表精悍,眼神看来不容轻忽。

    精实的肉体晒成茶褐色,上头长满肌肉,看起来很结实。身高虽没那么高,但正对著人站立却会散发压迫感,让人不寒而栗——由于被尤姆的霸气震到。

    分类上属于五官端整的类型,但他脸上挂著既残酷又冷淡的笑容,散发难以亲近的氛围。

    这男人本来应该会从小混混跃升为黑道老大才对。但尤姆却在阴错阳差下率领边境调查团,朝朱拉大森林内陆挺进。

    找到跟朱拉大森林邻接的最后一个村庄,补给粮食等物,之后又过去一个星期。

    在尼德勒伯爵底下做事的魔法师——隆麦尔一看到尤姆就变小猫一只,感觉很像被迫站在凶暴的食人虎面前,腿都快软了。

    「对了,我们要去调查什么?」

    「这是机密事项,我没办法回答。」

    「什么?混帐,听起来不单纯喔。最好趁我好声好气问你的时候坦白,这也是为你好喔!」

    「真的啦!我也不清楚详细内容,拜托你相信我。」

    「哦,原来是这样啊。因为契约魔法的关系,我们得对你言听计从。可是契约也提到,完成这个任务后,我们就是自由身。没错吧?」

    「的确如此。先前跟我的雇主尼德勒伯爵签过契约,内容是这样没错。」

    「我说的就是这点不单纯啦,白痴喔你!任务内容不明,要怎么判断任务已经完成了?连任务内容都不晓得就来这座魔物森林,还要到最里面去,你脑袋没问题吗?」

    被尤姆当面臭骂,隆麦尔吓到魂都快飞了。

    事实上,他很清楚自己说的话有语病,却无法道出事实真相。要是他真的跟这伙人坦承来龙去脉,到时当场被人宰掉就怨不得人了。

    「所……所以说,自由公会过来报告说森林里出现异状。然后才派任务,要我用这个影像纪录魔具拍下事情经过,再带回去给——」

    「是吗,看样子你很想死嘛?我全都明白了。还是说,不过区区一个法术师,真以为自己跟纯粹的战士打近身战有胜算?别以为有契约撑场,我们就不会忤逆你,拿著鸡毛当令箭啊?」

    这个男人是认真的,隆麦尔的心脏为此紧揪。

    他们应该会因契约魔法的效力听命于隆麦尔才对,但隆麦尔不禁思考这男人是否不受影响。

    「咿、咿咿!」

    隆麦尔怕得向后退,一记冰冷的触感贴上他的脖子。

    「老大,直接把这家伙杀了更省事吧?」

    身上的黑衣宛如从黑暗中溶出,这名男子用平静的语气询问尤姆。手上握著黑漆漆的小刀,刀就架在隆麦尔的脖子上。

    「先等等吧。要是这家伙自愿开口,我就没杀他的打算——」

    「等等,先等一下!我讲,我全告诉你们拜托别杀我……」

    「哦,这样啊。因为半兽人王出现才派我们过去调查,你总算愿意告诉我真相了?」

    「咦?你怎么知道?」

    「哈!你把我当白痴吗?我们有三十人,混进公会假扮部下有什么难的。会让你活著,只是为了解除契约魔法啦。好了……接下来看你的表现,你打算怎么办?」

    隆麦尔毫不犹豫地做出选择,解除契约魔法。这样下去肯定被人杀掉,这个叫尤姆的男人正释出让人不敢不从的气息。

    恐惧支配他的心灵,隆麦尔因而任尤姆摆布。

    「还好这家伙够聪明,大哥。我可不想继续被人当宠物养,这下总算能彻底恢复自由。」

    「所以咧,这家伙该怎么处置?」

    魔法解除后,那群手下开始鼓噪。

    「请放过我,拜托饶我一命!」

    隆麦尔哭丧著脸求对方饶命,这时尤姆的手下靠近他。

    「哎呀,先等一下。这个人也只是被那只贪心狸猫雇用罢了。罪不至死嘛。再说,这家伙还被施了探测生命的魔法。好好一个魔法师来不及报告调查结果就死掉,那样就没戏唱啦。」

    「那不然,你认为该怎么办?如果要一天到晚派人看著,还不如宰了他?」

    听尤姆跟手下们你来我往,隆麦尔三魂七魄都飞了。

    「总之先暂停一下。这家伙看起来弱归弱,好歹还是个法术师吧?搞不好能替我们卖命喔!」

    「我愿意!有什么要求尽管说!」

    「看,这家伙都跳出来附和了。不只这样,他还是替我们解除契约的恩人。杀他似乎不太妥当,大家觉得呢?」

    「话是这么说啦……」

    「我不会背叛你们!绝对不会,请相信我!」

    隆麦尔一离开魔法学院就被贵族聘用,讲白点就是涉世未深。

    尤姆打一开始就没杀隆麦尔的意思,打算让他替自己卖命。隆麦尔哪能看出这点,一心只想保命,光顾著求尤姆。

    「老大,不如这样办吧?杰奇是妖术师,要不要用契约邪法将他变成奴隶?」

    「不,凭我的技能等级,会被隆麦尔先生挡掉。」

    「不会的!我不会挡它,请对我施法!」

    「好,那这样大家都同意了吧?可以的话,我今后满想请这家伙当顾问啦。」

    「我们都听老大的!」

    「只要老大愿意,我就没意见。」

    手下们按事前跟尤姆串通好的剧本走,在那你一言我一语地高喊。

    隆麦尔傻傻地信了,为了取信尤姆,自愿接受契约邪法。

    之后大伙儿一阵哄堂大笑,还告诉他事实真相,但已经太慢了。

    话虽如此,隆麦尔其实并未感到不满。

    这个叫尤姆的混混有种邪恶魅力,他被那股难以言喻的魅力蛊惑。正所谓不谙世事的小毛头容易走上歪路……

    就这样,隆麦尔发自内心服从尤姆,边境调查团从尼德勒伯爵手中解脱,开始进行一连串活动。

    ●

    时间回到当初利姆路才刚遇上还是大鬼族的红丸一行人那时——费兹望著眼前这三名冒险者,嘴里吐出叹息。

    他要三人去朱拉大森林调查那里发生什么事,这几人一回来却开始说些没头没脑的话。

    三名冒险者指的是卡巴尔、爱莲、基多。

    他们身手了得,颇得费兹信赖。虽然是B级冒险者,实力却受费兹认同。

    这三人一开始告诉费兹的事如下,就是对费兹来说形同恩人的井泽静江最后发生什么事。

    「——差不多就是这样,她召唤焰之巨人,被失控的焰之巨人吞噬。」

    「我想,她可能早就猜到事情会变成这样了,才会离开城镇……那个人已经心里有底,知道自己的生命所剩无几。」

    「对啊。也不知道她会不会从昏迷中苏醒……搞不好对她来说,直接在沉睡的状态中死去还比较幸福哩……」

    三人陆续开口说明。

    井泽静江——让静小姐跟调查团同行,是父亲海因兹私下拜托费兹做的事。

    静小姐对费兹来说如同英雄,还是一同讨伐过魔物的伙伴。为了恩人,费兹没意见。不仅如此,能帮她走完最后一程更令费兹心喜。

    听说结束现场调查后,静小姐准备前往魔王统治的领土。她似乎还有心愿未了,意志相当坚定。既然如此,费兹说什么都白搭。所以,他希望自己最起码能在暗中帮忙,让她跟预计前往森林调查的三人组接触……

    但这三人没能看静小姐走完最后一程,在那之前就回来跟费兹报告。

    有关上述事项的判断,费兹没资格置喙。因为任务摆第一,而且他对三人组隐瞒静小姐的事。

    (话是这么说,他们把事情交给魔物处理就回来了?)

    或许于情于理都不该抱怨,但费兹还是觉得难以释怀。

    不单只有这些,三人组说的事有太多地方都不合逻辑。

    他决定先将静小姐的事摆一边,听取报告内容,不过……

    这里有个前提,那就是魔物在建造城镇。

    最上面的老大是史莱姆,人鬼族聚集在一起建造城镇。还比照人类城镇,建得有模有样、毫不马虎。

    某些有智慧的魔物种族会构筑聚落。就连低阶魇物小鬼族都会建自己的家。所以光建住家、聚落没什么好令人吃惊。

    然而根据三人组此次所述,那些魔物开拓森林整地,还伐木盖房子,甚至重新规划,细细分类建造预定地,费兹才会大吃一惊。

    愈听愈觉得他们兴建城镇建得煞有其事,但他一时间还难以相信这些事都出自魔物之手。

    更让他在意的是那只史莱姆。

    史莱姆——名字好像叫利姆路,不过,他好像不是一般的命名魔物。说来,那个城镇的魔物似乎都有名字,情况已经颠覆以往的常识。会有这些事发生,好像都是因为那只叫利姆路的史莱姆出现……这案子不管从哪个角度看都无法置之不理。

    「然后,我们被一群魔物救了,还被带到那个城镇里。」

    「每只都有C级,是规模达数百的魔物集团呢!讲真的,凭我们几个根本没办法对付。原本以为这下要没命了,结果他们居然请吃烤肉!」

    「那个肉好好吃。毕竟俺们整整三天没吃东西。」

    这案件明明已经来到无法坐视不管的程度,听到这三人的无脑发言,费兹内心的危机感不禁转弱。

    再来,三人组还说静小姐失控并魔人化,那只叫利姆路的史莱姆则出面打倒她。

    想来想去依旧令人难以置信。

    焰之巨人是特A级的高阶精灵。那玩意儿一旦失控搞破坏,危险程度肯定相当于「灾厄级」。

    像布尔蒙王国这种小国,该危险度足以把国家搞得天翻地覆。

    (这种东西——居然被最低阶的魔物史莱姆打倒!)

    他很想破口大骂,要三人组玩笑别开过头,但他们报告时一点都不像在开玩笑。

    接著,他们还说那里有矮人工匠,还有身受重伤但收到回复药,用了康复了之类,开始讲些不禁让人想问「你在作梦?」的话。

    费兹原本还怀疑他们中幻觉魔法,但队伍里有爱莲在,应该不至于那样。魔法师拥有高度的魔法抗性,要找能骗过爱莲的幻觉魔法,危险度肯定也是特A级。除此之外,眼前这三人穿在身上的装备正好是物理证据。

    他们几个一直在那炫耀,烦都烦死人,不过,看也知道那些都是高品质高性能的顶级货。是著名矮人工匠葛洛姆的作品。经过费兹鉴定仍不例外,那些是真货。

    既然都有这么多证据了,就不能朝幻觉魔法解释。听起来很天方夜谭,但他必须承认这些都是真的。

    上述报告内容让费兹不知该做何判断,让他一个头两个大。

    *

    还是该派其他人前往调查才对,最后费兹这么决定。

    这是他烦恼一个星期的结论。

    据卡巴尔他们三个的报告可以推知一件事,那就是魔物城镇应该没有危险。

    都让他们带装备和回复药回来了,也难怪费兹做此感想。此外,他还调查三人带回的装备和回复药,装备上并没有遭人施咒,回复药更具备前所未见的强效。

    因为那三人一直喋喋不休抱怨,所以费兹就把装备还回去。应该说,他们哭著说自己的装备坏掉,一少了那些装备就没办法接任何委托。

    取而代之,费兹徵收他们用剩的回复药。他拿来试用,用以验证三人组所言不假。

    为了确认烧伤的事是否属实,他把药用在被抬来此处的严重烧伤伤患身上。接著事情就发生在短短一瞬间,那人彻底痊愈不打紧,身上还不留半点伤痕。

    就连驻病院的魔法医师团都大感吃惊,替这药背书,说它足以媲美神圣魔法带来的神迹。最后费兹终于证明三人组没说谎。

    虽然是魔物城镇,但听起来,他们似乎是听命于史莱姆利姆路,恪守秩序的集团。这就算了,那家伙不知道在想什么,还说下次要来镇上玩。

    卡巴尔他们对此表示欢迎,利姆路甚至为了来访的事拜托他们跟费兹说情。

    要费兹放这种来路不明的魔物进布尔蒙王国,他怎么可能答应,话虽如此,跟单独打倒焰之巨人的魔物敌对绝非上策。

    (只不过,一旦放那种魔物入镇,我就有可能背上国家动乱罪……)

    费兹烦恼极了。

    就算自掏腰包支付调查费用也在所不惜,他认为这件事必须更进一步详加调查才行。

    正当费兹苦于该派谁去才好时,卡巴尔他们又带了新的问题跑来。

    在公会专用的建筑物里,卡巴尔大呼小叫地呼唤费兹。一般而言没事先约好不可能见他,但费兹认为他慌成那副德性肯定不单纯,才让他们进隐密的接待室。

    「好了,这次又怎么了,有事发生吧?跟那个人有关保吗?」

    费兹指著身披斗篷的人,朝卡巴尔提问。

    「费兹先生,大事不好了!这个人刚才跟我说,半兽人王好像出现了!」

    「你说半兽人王!」

    费兹差点让喝下去的茶喷出来。

    维尔德拉消失后,谜样史莱姆出现,再来是半兽人王。

    相较之下,他们布尔蒙王国受的影响较少,但他听说邻近国家的魔物出现率变高了。看样子这一连串问题彼此之间部有关连,费兹开始觉得心烦。

    总之,目前的问题是半兽人王。

    「不好意思,那边那位是谁?」

    费兹恢复冷静,再度开口问话。

    似乎等这句话等很久了,来人亮出连帽斗篷底下的真面目,一面朝费兹行礼。再向费兹说明来意。

    「失礼了。我是哥布达大哥的部下,名叫哥布得。这次前来是为了知会那边那位卡巴尔先生,告诉他半兽人王现身的事。我们的主子利姆路大人要我来传话。」

    自称哥布得的人说完又把斗篷帽戴回去,拉到可以遮住眼睛的位置,重新坐回椅子上。

    费兹仔细端详那张脸。是如假包换的魔物——滚刀哥布林。外表看起来像人,不过,想看错特有的泛绿肤色可没这么容易。

    (命名魔物——看来卡巴尔他们说的都是真话——)

    费兹深表认同,决定相信一切都是真的。这么说来,此次半兽人王出现的事应该不假。

    「我叫费兹。在这个城镇——布尔蒙王国担任自由公会分会长。你叫哥布得先生对吧,可以请教一件事吗?」

    「什么事?」

    「你们的主子利姆路阁下为何带这情报给我?」

    「我们这些基层人员不清楚细节。可是,利姆路大人说『若情况不乐观,可能要请人类打倒半兽人王』。」

    「原来如此……」

    「留下这句话,利姆路大人他们就去讨伐半兽人王了。所以我想,他们现在应该在料理半兽人王了。我也想跟哥布达大哥一起去,但利姆路大人都对我下令了,我只好过来这边。」

    如此这般,哥布得连人家没问的事都说了。看样子他很不满,表情万般无奈,满肚子牢骚。

    无暇顾及不满的哥布得,费兹为刚才听到的事阵脚大乱。

    (什、什么!史莱姆要去讨伐半兽人王?开这哪门子玩笑?不,等等。我们是后备防线?他拟定作战计画时已经预见这一切了?一只魔物?怎么可能!)

    他混乱到不行,在那咀嚼刚才听到的内容。

    至于卡巴尔那伙人,他们好像打算把事情全推到费兹头上,看起来一派轻松。这点固然令人火大,但费兹认为现在没空管那个了,开始沉淀心情。

    「没关系,有利姆路少爷在,半兽人王肯定不是对手啦。」

    「对啊!他都能打倒焰之巨人了。半兽人王成长会很棘手,但才刚出生就没那么危险啦!」

    「是啦,跟俺们应该扯不上关系。」

    光听这些对话,费兹的脑血管就快爆了,但他还是硬逼自己振作,冷静地理清状况。

    看样子三人组也好、哥布得也罢,他们都对史莱姆利姆路获胜的事不疑有他。这就算了。问题不在那里,而是利姆路这只魔物的思考模式。

    比较起来,利姆路最引人注目的就是言行举止不似魔物。他不仅造镇、驯服魔物,还想跟人类构筑互助关系。

    这次事件就是很好的例子。

    他早就预料到一旦他们溃败或了无胜算,肯定会立刻退兵。人类这边若等到那时才发现事情不对就太迟了,将无法阻止半兽人大军。

    (要是他为了避免事情变成这样,才预先告知我方……)

    这只名叫和姆路的魔物该不会很特殊?费兹不免浮现这种想法。

    「我明白了。谢谢你过来传递情报。要是有什么万一,我们也会出面应对,可不可以麻烦你回去报备,说到时我们可能需要协助?」

    「了解。那么,我就先回去了。」

    哥布得一说完就从座位上起身,接著离开房间。落落大方的举止一点都不像魔物。

    「那我们也走喽。」

    留下这句话,卡巴尔一行人跟著步出房间。

    「真是的,这下事情严重了——」

    费兹自言自语,目送卡巴尔等人离去。

    (这次的家伙,光靠我或许无法对付。先去跟那家伙商量好了——)

    脑里浮现好友贝叶特男爵的脸,费兹已经做好把整个国家拖下水的心理准备。

    之后,费兹大幅修正调查计画,决定实施为时三个月的调查行动。

    *

    后来三个月过去,有人回来禀报情况。

    这时利姆路他们正好遇到魔王蜜莉姆来袭。

    地点是老地方,费兹跟贝叶特男爵正在进行密会。

    「以上就是这次的调查结果吗?根据进军的痕迹推测,军队总人数确实超过十万。那么,半兽人王肯定出现了吧?」

    「没错,贝叶特男爵。我跑去求国王,为了让他出动情报单位费尽苦心……不过,确实有些成果。」

    费兹摆出苦瓜脸,在那发牢骚。当初求王的时候提出的交换条件,对费兹来说糟透了。

    「哈哈哈,我已经听说了。因为这次的事,你也要成为情报局的一分子吧。你的父亲不也想快点让出位子,让你统理情报局吗?」

    「才不要。我当这个镇的公会分会长就够了。」

    「真敢讲。不过,现在先别管那个。这份情报具有高度价值。有魔物城镇,还有住在那里,比半兽人王更强的史莱姆。不单只有这些,半兽人王还已经成长了,统领十万规模——推测最高数量达二十万的大军。最惊人的莫过于残兵未沦为暴徒,还散往各地。这事是真的吗?不,我知道那些都是直一的,却无法相信。」

    费兹很能体会好友贝叶特男爵的心情。这是因为费兹的想法跟他一样。

    有卡巴尔等人的情报,还有那只叫哥布得的滚刀哥布林带来口信。

    他假设这些都是真的,跑去求王、让他出动情治单位。后来到手的情报超乎费兹想像,亦得知布尔蒙王国面临前所未有的危机。

    半兽人王握有下自十万上至二十万的大军。要找出有能耐讨伐他的冒险者没半个。

    朝半兽人王发动突袭、狙击,假如成功了——剩下的残军也会变成暴民,袭击周边的城镇和村庄。到时将无法对付他们。出动国军也只是杯水车薪。面对大规模暴力集团,小国的骑士团终将遭到吞噬。

    「确实难以相信。魔物会有如此缜密的心思吗?不,那些都是其次,他是怎么说服那些残兵,让他们不沦为暴民?难道他喂饱这么多的半兽人?」

    「八成真的喂饱了。这件事实在很难让人相信,但我们只能相信了。那只叫利姆路的史莱姆救了我们。」

    「——可以……这么说。」

    费兹同意贝叶特男爵的话,在此闭口不语。

    接著像在整理思绪,缓缓开口:

    「距离我们布尔蒙王国两个星期的路程,那里出现了个魔物城镇。这也已经确认过了。看起来自然简洁,美得让人吃惊,但派去的人似乎只能远远观察。他们还整了一大片地,上头铺满将之囊括其中的警戒网。就连情报局探员都回说入侵上有难度,从这就可以看出那个城镇的魔物等级有多高吧?问题在于——载们今后要跟他们如何相处?要把那只史莱姆当好人接纳,或者看成威胁,尝试排除——」

    「等等。排除这两字说来简单,但那可能吗?」

    「我可以回真话吗?」

    「没问题。不过,用不著听答案也知道。」

    「哼。答案是不可能。如你所想。」

    听到费兹的回答,贝叶特男爵的眉头还是连皱都没皱。费兹也认为这反应理所当然。

    结论就是,不拜托西方圣教会派遣圣骑士,光靠布尔蒙王国丝毫没有获胜可能。

    该魔物王国的居民,据说最低也低不过C级魔物。所有的魔物都是命名魔物,怪不得高于C。

    听说里头还有B级、破A级的家伙,总体战斗力多少实在难以估计。

    「还是找一天,去那里看看吧……」

    「你要去吗,费兹?」

    「对。我要用这双眼睛品评那个叫利姆路的家伙。」

    嗯的一声,贝叶特男爵朝费兹点点头。

    跟那家伙敌对固然不妥,却也无法忽视。所以费兹才认为有必要,不假他人之手,由自己亲眼判断。

    想必贝叶特男爵也相信费兹,认为这么做再适合不过。

    而且——

    想起前些日子发生的事,费兹再度坚定自己的决心,认为这么做是最好的选择。

    前几天,他拜托卡巴尔等人带自己去魔物城镇。那时,突然有个陌生人出现在卡巴尔一行人面前。

    然后那个人旁若无人地找卡巴尔讲话。

    「你就是卡巴尔吧?我来替利姆路大人传话:『半兽人王的事已经解决了。抱歉抱歉,我忘记跟你们说!』话已确实传到。」

    一行人为这突如其来的事态大吃一惊,其中最吃惊的莫过于费兹。

    该处是自由公会内部的接待室,还是防谍设备齐备的房间。被人带进来就算了,居然从房间外部入侵,能力著实惊人。

    「站住!你是谁?」

    费兹出一百质问,那名蓝发入侵者则用冷淡的视线看他。

    「我的名字叫苍影,是利姆路大人指派的『密探』。」

    虽然已经退居幕后,但见A-的费兹释放「威压」依然不为所动,自称苍影的人答得云淡风轻。

    尽管知道对方比自己强上许多,费兹依然是操弄情报局的老江湖。

    「利姆路……他是魔物城镇的城主吧。魔物怎么会担心我们的死活?」

    他试著跟苍影套情报,能套多少算多少。

    「哼,你应该已经从同伴那儿听说了吧?利姆路大人正在摸索,希望和人类共存共荣。我是不知道你们在戒备些什么,但劝你们别拒绝,跟我们联合才是聪明的选择。」

    听到这句话,费兹难掩惊讶。按话里的意思听来,情报局探员的谍报活动肯定露馅了。

    (这下没辙了。得去一趟,会会让这等魔物追随的利姆路……)

    费兹已经看出苍影是魔物。

    连看额头上的角都免了,因为他似乎不打算隐瞒,妖气一直处于外露状态。只不过,那些魔素量极低,不像强者所有。话虽如此,费兹的直觉仍持续敲响警钟。

    费兹决定相信自己的直觉并采取行动。

    「原来如此,你们已经知道我方在调查了吗?在那之前,我有一件事想问……像你这样的魔人,怎么有办法潜入我们的城镇?这个城镇已经覆满阻止A级以上魔物入侵的结界了。既然如此,像你这样的高阶魔人就不可能进来才对。」

    身为自由公会分会长,费兹就是无法对这件事坐视不管。

    事情在这么短的时间内一口气提升说服力——眼前这个魔物苍影一定是高阶魔人没错。既然如此,他是怎么突破王国的防卫机制,这件事就有查个水落石出的必要。

    「嗯,原来如此。我早就发现这里有结界了,原来细部设定是那样。利姆路大人或朱菜大人应该能看穿,我却不晓得是怎么运作的。为了感谢你教我,我就回答你的问题吧。我的身体是『分身』,魔素量不到本体的十分之一。所以,按你们说的等级来分,充其量只到B级。这样你懂了吧?这个王国的防卫机制确实很优秀,但小看低阶魔物,表示你们还太天真。」

    苍影用冷酷的目光看费兹,费兹则愣愣地听取说明。

    他说的都是真话,一针见血。

    他们投注过多心力对付称作灾害级、相当于A级以上的魔物,却忽略最基本的道理,对方指出这点。指正还是来自他们警戒的魔物。

    怪不得费兹整个人愣在那儿。

    「那么,我先失陪了——」

    「等等!」

    察觉苍影作势离去,费兹赶紧挽留他。

    接著,费兹表示自己想见魔物城镇的主人利姆路。

    「——既然你有那个意思,我就替你向利姆路太人传话。」

    最后苍影留下这句话,那天的突发事件便划下句点。

    发生了如此事情,于是费兹现在要亲自动身前往。

    明明是自己把整个王国拖下水的,照这样发展下去反倒得替王国效命,他不免自嘲。

    (啧。我个人一点都不想替王国效命好吗……)

    费兹哀声连连,但他已经对布尔蒙王国有感情了,无法对他们见死不救,自己一个人逃跑。

    结果,他雇用卡巴尔三人组当引路人,一同出发前往魔物城镇——朱拉·坦派斯特联邦国首都利姆路。

    ●

    尤姆一行人在森林里前进。

    收服隆麦尔后,时间又过去数日。

    虽然后来没必要听从尼德勒伯爵的命令,尤姆还是没回到镇上,持续朝森林深处前进。

    尤姆完全不想回尼德勒伯爵领,他打算到别的地方去。

    「老大,为什么不回镇上?」

    「我偶尔也想抱抱女人,让自己爽一下……」

    「闭嘴,你们这群蠢蛋。我是不爽尼德勒那只狸猫没错,但他好歹是贵族。正面找碴一点胜算也没有。要杀那只狸猫很简单,可是杀了他会被法尔姆斯王国通缉。一旦惊动王宫骑士团,我们大家都别想活了!」

    「话是这么说没错……」

    「那我们该去哪里?」

    「现在才想到要问?你们几个,好歹用点脑子好吗?听好,我们要——」

    尤姆嘴上不饶人,却还是对那群脑残手下仔细说明。

    就算他们回到尼德勒伯爵领,依然没像样的工作好做。

    只会被当成罪犯关起来,再次被迫易服劳役。所以说,尤姆认为他们该往其他国家去。

    「我们朝森林中央地带去,调查半兽人王的动向。再找出比较安全的方位,投靠那边的国家。」

    「可是老大,我们用不著特地往危险的地方去吧……」

    「怎么,你害怕了?半兽人王好像已经成长到足以率领军队的程度。万一我们不小心去那怪物瞄准的城镇,肯定会死于非命。说危险是危险,不过,为了安全起见必须掌握情报才行。」

    「原来是这样,大哥果然厉害。」

    「我听懂了,老大!」

    手下们会意过来,纷纷对尤姆表示赞同。

    而后,隆麦尔接著开口,对尤姆的说明进行补充。

    「不仅如此,尤姆先生并没有战斗的打算。让我去确认半兽人王有多少人马,再去跟尼德勒伯爵报告,这也是他的目的之一。」

    「喂,隆麦尔,这话什么意思?」

    尤姆的副手卡基尔出声回问他。

    如今隆麦尔的地位相当于尤姆的军师,这伙人也承认他有颗聪明的脑袋。

    「换句话说,他打算让我做原本该做的事,对方才会以为大家已经被半兽人王吃掉了。」

    「这么听来,也就是说……」

    「要让尼德勒那只狸猫以为我们死透了。这样一来就不用担心他派追兵,半兽人王想去尼德勒领,他们也能拟定对策。唉,丢下故乡的人等死也让人良心不安,最起码警告他们一下。」

    卡基尔的脑筋慢半拍,尤姆则补上这段话。

    「就是这样,我会接近半兽人王的军队,用魔法进行采测。一掌握大军动向,我就会发动传送魔法,回去跟尼德勒伯爵报告。到时候,我会告诉他大家都被杀了,请放心。机会难得,得回去拿委托费才行。之后我会随便编个理由回来,还请大家多多指教。」

    听尤姆解释、隆麦尔说明,大家总算露出了然于心的眼神。

    「原来是这样,我们要逃到相对安全的国家,在那里展开新生活。」

    「没错。就是这样。」

    尤姆打算带著这伙人加入自由公会,让大家的身分获得保障。

    自由公会的身分证以魔法登录,到哪个国家都适用。不问先前在其他国家是否留有案底,对尤姆他们来说正好。只不过,当上自由公会的成员后,犯罪行为全都会被记录下来,这方面需要格外谨慎。

    「总之,剩下的就到新国度再想,以我们的规模来说,肯定能解决不少讨伐委托案,这样就有饭吃了。只不过,在那之前要好好活下去。听懂了吧?要是先被半兽人发现,我们会有生命危险。你们几个,要卯起来警戒四周喔!」

    尤姆用这些话做总结。

    首先要找出半兽人王大军,重点是大伙儿还得平安逃脱。闲聊是可以,但千万不能大意。

    几小时后——

    尤姆一行人前进时一面换班,一面警戒周遭状况。

    在他们前方,好像有战斗的声响传来。

    「老大——」

    「嘘!」

    尤姆要大家闭嘴,把弟兄集合起来。接著闷不吭声地打暗号,要他们排出阵形。

    一准备好,他的手就朝前方轻轻一挥,一行人开始静静地前进。大伙儿手拿武器,进入备战状态。

    接著,他们开始能听见在前方交战的那伙人讲话的声音。

    「喂,这下糟了!过去那边就称那家伙的意了!」

    「可是可是,继续在这打下去也没胜算啊!」

    「喂,你们几个,我迟早会撑不住,唔喔!好险!」

    铿!铿啷——!除了坚硬物体互相撞击的声音,他们甚至还听到你一言我一语,吵吵闹闹的抱怨声。

    「你们几个,难道每一次……都做这么危险的事吗?为什么一天到晚像这样乱来还能活这么久?看样子我太看好你们了——啧,爱莲!你小心点,那玩意儿过去了!」

    声音愈来愈大,大到连对话都听得一清二楚。

    听起来,这些人好像遇到魔物了。交战声不绝于耳,尤姆猜应该有好几名冒险者。

    「大哥,该怎么办?」

    尤姆开始犹豫。

    他没有回答压低音量问话的卡基尔,仅用锐利的目光瞪视前方。

    尤姆的手下共有三十名。但是,以冒险者的等级分判,顶多只有C级强度。大概只有副官卡基尔游走在B级左右。

    他本人也不例外,对自己的实力有自信,却没太多跟魔物交战的经验。冷静想想,直接略过才是上策。

    (啧,真麻烦……虽然对不起那些冒险者,目前还是撤退为——咦,那女人怎么——!)

    尤姆才要叫大家撤退,这时从前方跑来的女人映入眼帘。刚才听到的交谈声不乏女音,她肯定是刚才战斗的其中一个冒险者。

    「啧,大伙儿准备交战。被那个臭女人拖累,我们暴露行踪了!」

    尤姆有「远视」技能,可以看出详细状况。

    一名身形高大的男性战士用盾抵挡蜘蛛的攻击,却无法抵销那些冲击,整个人飞得老远。蜘蛛没有过去追杀那个战士,直接锁定当后卫的女性。

    耐打、难对付的敌人先摆后面,由此可以看出这魔物具备相应的智能。

    不过,该女子脑筋动得飞快,行动上也没有丝毫犹豫。蜘蛛的目标一转到自己身上,她就拔腿逃离。

    这证明她是老手冒险者。

    尤姆有点佩服她,还用「远视」观察追在逃亡女背后的蜘蛛怪。就在这个时候,他发现蜘蛛其中一一颗眼睛笔直望向自家人。

    追杀那个女人的蜘蛛是怪物,如假包换的怪物。用看起来硬过钢铁的外骨骼保护身体,除了关节,攻击其他部分应该都没用,拥有坚固的躯体。然而,那些复数关节自由自在活动,动作比人类快上许多。

    每只脚都跟悉心研磨的刀一样锐利,看起来能轻易贯穿树木、人体。拿剑比喻或许不够,更像伸缩自如的枪。

    应该是支配这一带的地域魔王。看那骇人的样子及强度,有别于尤姆他们以前杀过的魔物。

    (那群冒险者身手了得,才能想办法撑住,但这样下去肯定会山穷水尽……目前多亏有那个剑士大叔,才能勉强跟魔物打成平手……)

    说老实话,尤姆也不觉得自己有办法赢过它。

    「那是——是枪脚铠蜘蛛!相当于A的怪物!这下糟了。尤姆先生,我们打不过它。快逃吧——对手太强了!」

    隆麦尔用元素魔法「远方视认」观察状况,用铁青的面孔朝尤姆进言。不过,尤姆拒绝他的提议。

    「不行。你看看那个怪物的动作。它踩树自由移动。跟它交战的人败北,接下来就轮到我们。它肯定一下就追上我们,把我们杀光。就算现在拿出吃奶力气逃也没用吧?」

    尤姆冷静思考,做出如上判断。

    他不了解枪脚铠蜘蛛,但才看一眼,凭直觉就看出魔物有多少斤两。直觉告诉他,不可能逃出怪物的魔爪。也因为这样,尤姆毫不犹豫地做出还择,决定出面迎击。

    森林里草木扶疏。枪脚蹬蜘蛛的速度快过在地面上行走,拿树木当踏垫追击猎物。一旦被它盯上,逃离的可能性就逼近零。

    这座森林是枪脚铠蜘蛛的猎场,尤姆他们只是可怜的猎物。想活命只有一个办法,就是打倒敌人。

    要活下去,这是唯一的解答。

    这时尤姆下定决心大叫:

    「这群王八蛋,拖我们下水的帐之后再跟你们算!隆麦尔,对我下强化魔法!卡基尔负责指挥!大家摆圆阵,受伤马上换人,这是命令,谁都不能死!」

    尤姆号令一下,大家就摆出圆阵。作战方式为中间安排不适合战斗的回复人员、侦察人员,还有隆麦尔。像是为了保护中间那伙人,前卫举起盾牌。尤姆严命前卫专心防守,绝对不要出手攻击,而是由中央安全无虞的地带放弓箭、魔法攻击。

    侦察员举起弓箭,准备随时应对逼来的枪脚铠蜘蛛。

    隆麦尔开始咏唱魔法。下了几道平常没在用的「刻印魔法」,替尤姆进行强化作业。赋予魔法「肌力增强」、「速度增强」,另外追加「保护障壁」,还下了「武具强化」,小心谨慎地替各防具、武器强化。有了这些魔法加持,尤姆的身体能力大幅强化。不过,要对付枪脚铠蜘蛛还是没太多把握。

    但他依然保持平常心,紧盯著枪脚铠蜘蛛不放。

    接著,战斗揭开序幕。

    而那厚颜无耻的女人,毫不犹豫地冲进尤姆他们的集团里。

    「打扰了!」

    嘴里高喊之余,她在未经许可的情况下钻进圆阵之中。确保自己的人身安全后,她喘口气调整呼昅。

    这娘们儿胆子真大,尤姆暗感佩服。

    「喂,大姊头!就你一个人逃太卑鄙了吧!」

    看起来像盗贼的男人边嚷嚷边跟著逃过来,不知不觉混入圆阵里。

    尤姆傻眼了,心想所谓的大意不得就是指这个吧,但现在不是想那个的时候。

    「你啊……根本没什么资格说我吧……」

    「话不能这么说。对手是那种怪物,没俺出手的余地啊。用短剑没办法砍出致命伤。」

    两人持续聊些毫无紧张感的对话,尤姆则无视他们。

    「啧。你们几个,等事情办好再来算帐。」

    尤姆朝他们丢下这句话,对著直逼而来的枪脚镘蜘蛛挥舞大型双手剑。

    他的战斗方式如下——不拿盾,改以大型双手剑劈砍。这种双刀大剑的刃长超过两公尺,将剑身重量转换成威力,再把敌人一刀两断,是种骇人的武器。相对的,使用起来难度很高,但尤姆就算没有魔法辅助,单靠臂力、技巧依然能轻松挥舞大型双手剑。这样的尤姆多了魔法辅助,挥动形同铁块的大剑。

    现场响起坚硬的怪声。

    叽啷——!声音很剌耳,让尤姆不舒服。这是他挥舞大剑,砸中枪脚铠蜘蛛脚的声音。一般来说,那只脚应该被砍飞才对,但它拥有坚硬的外骨骼,得以承受大型双手剑的威力。

    (啧,怎么硬成这样。刚才那怪声就是从这来的!)

    尤姆啧了一声,为了让枪脚铠蜘蛛远离组成圆阵的队友,特意变换位置。

    这打击不痛不痒,但枪脚铠蜘蛛决定追杀尤姆。接著,一副要把猎物变成肉串的模样,马不停蹄地移动那堆脚,开始朝尤姆逼近。

    尤姆不慌不忙,将那些攻击一一化解。是刚才那名魁梧男战士曾用盾抵挡的攻击。尤姆没在用盾牌,所以他选择以技化解。

    这段时间长到几近永恒,尤姆持续化解枪脚铠蜘蛛的连续突刺。

    对尤姆来说永无止境,在现实中不过昙花一现。几只脚擦中脸颊、伤到侧腹、刺中腿肉,但他顺利应对敌方攻击,让这些伤不至于影响战事。

    趁尤姆引开枪脚铠蜘蛛时,盾男和轻装剑士重上火线。接受各类魔法辅助,再度展开作战。

    「抱歉,害你受牵连。我的名字叫卡巴尔,打完再来听你抱怨。」

    「现在没空自我介绍。叫我费兹就行了。」

    「我是尤姆。我的同伴只会碍手碍脚。就靠我们摆平它。」

    「好。」

    「了解。」

    藉著简短的对话达成共识,三人再次攻向枪脚镘蜘蛛。

    他们从三个方向包抄,限制枪脚镘蜘蛛的活动。立下由他们三个依序出手引开注意,其他人再趁机攻击的作战计画。

    面对坚硬的外骨骼,半吊子攻击起不了效用。尤姆的手下也清楚这点,没人敢贸然出手。要是一不小心害尤姆他们受伤,到时可就难看了。

    他们认为自己的职责在于别碍手碍脚。所以大伙儿相信尤姆等人会赢,决定固守防线。

    ●

    魔法师爱莲、隆麦尔各自准备自己擅长的魔法。

    爱莲是法术师,擅长「元素魔法」。她善于操纵为数众多的攻击系魔法,属于攻击强化型,但现在地点不对。森林里长了一大片树木,无法使用火力全开的焰系魔法。魔法是一种意象,能随术者之意做某种程度的改变……要控制高火力的火焰却不容易。

    再说如今——

    「吃我一记最强魔法之一!土石大魔弹!」

    藉魔法将落于地面的石头子弹化,变成土石弹。爱莲注入更多魔力,让无数石块同时变成子弹,朝枪脚铠蜘蛛射去。

    岩石子弹经魔法强化,每颗都相当于人类拳头大小。从速度、质量推算威力,单一颗石头就能释放数吨冲击力,是凶恶无比的魔法散弹。

    尤姆用大剑化解,费兹巧妙使剑应对,卡巴尔拿盾抵挡攻击。趁这三人交替抵挡攻击时,魔法子弹从四面八方打向枪脚铠蜘蛛。然而,这些还是不足以伤害枪脚铠蜘蛛的外骨,全都被怪物轻易弹开。虽然让它晃了一下,影响却仅止于此。

    「骗人!……这是我的隐藏版绝招耶……」

    消耗大半残存魔力才发动这个隐藏版绝招却不管用,让爱莲相当错愕。她已试过水冰大魔枪、风切大魔斩,结果惨不忍睹。

    事实上,要说她还剩下什么大绝,就只有最强魔法火焰大魔球。

    「有什么好惊讶。枪脚铠蜘蛛是A的地域魔王。就算拥有高度魔法抗性也不奇怪。既然是支配这一带的森林捕食者,当然有这等程度的实力。拿我们这种等级的魔法攻击,应该很难打出致命伤……」

    「不然你说,我们该怎么办?」

    听爱莲这么问,隆麦尔耸耸肩回答。

    「只能用支援魔法支援吧。」

    他答得简洁扼要,爱莲很想回嘴。不过,面临自身魔法无用武之地的不争事实,她还是将反驳的话吞回去。虽然没试过,但她猜火焰大魔球八成也起不了效用,才打消反驳念头。

    「知道了啦。当后援很土,我不擅长嘛……但我起码还会用个魔法障壁。」

    爱莲开口回应,隆麦尔听了点点头。

    隆麦尔也是法术师,不过,他还会用几种「刻印魔法」。刚才施在尤姆身上的就是那个,其他两人也施术强化过。

    「敌人的攻击威力太高,魔法效果很快就会消失。一旦武器破损就完了,我忙著施『武具强化』,希望你能想办法,小心别让魔法障壁中断,这样将如虎添翼。」

    「我知道啦!」

    隆麦尔的忠告间接让爱莲切换思考模式。不去想放魔法伤敌的事,当个彻彻底底的辅助人员。其实爱莲在这方面也算一流的魔法师。计算残存的魔力、回复量,用最适当的配量发动魔法。

    不单只有爱莲,隆麦尔也不遑多让。

    不走华丽路线,行使魔法讲究实效,一直小心注意,避免尤姆、费兹、卡巴尔这三人的辅助魔法中断。他口头上只提到「武具强化」,却在其他魔法断炊前重新施放。

    要做到这么厉害的地步,唯有顶尖的魔法师才能办到。这几天跟尤姆一同行动时,隆麦尔的胆子愈来愈大,与生俱来的才华终于开花结果。

    (真有一套。那我也不能输给他!)

    看隆麦尔这样,爱莲再度点燃斗志。

    如此这般,他们两个淡淡地扮演既乏味又重要的角色。

    另一方面,来看那三个正在对付枪脚铠蜘蛛的人,他们一直处于恐有减寿之虞的紧张氛围里,进入分秒必争、容不得半点闪失的对战模式。然而,就算面对如此危急的状况,三人脸上还是挂著玩世不恭的笑容。

    「唷,你叫卡巴尔吧?你的铠甲好像跟我身上这套便宜货不一样,看起来很耐操嘛。」

    「嘿嘿,对吧!这身铠甲出自那个有名的葛洛姆大师呢!不是一般的甲壳鳞铠!」

    「哦,你说葛洛姆大师,是那个矮人防具工匠吗?怪不得,我看你被怪物正面击中还没事。」

    「你看到喽,那我这脸不就丢大了。没啦,别看我这样,其实——」

    「你们两个,给我认真点!别趁我撑场的时候话家常好吗!」

    两人就像在酒吧说当年勇一样,在那轻松畅谈。这时费兹朝他们爆出怒吼,他们俩就像被老师骂的学生,不约而同用那张脸扯出苦笑。

    「跟我换手吧,大叔。」

    尤姆刻意重砍一下,再跟费兹交换。先前一直处于微弱状态的魔法光芒再度生辉,准备已经就绪。

    三人携手合作,再加上魔法支援源源不绝地循环,其绝妙程度就好似他们是老战友。说这是即兴合作肯定没人相信。

    「交给你了。」

    拋出这句话,费兹收手跟尤姆换班。他频频抵挡枪脚铠蜘蛛的连续攻击,神经一直处于紧绷状态,人累个半死。不过,他没有哀哀叫。这是因为,三人里年纪最长、经验最丰富的不是别人,正是费兹。

    虽然他退居二线,当年实力仍相当于A等级的冒险者。自从担任布尔蒙王国的自由公会分会长后,费兹就没上过战场,但他勤于锻炼。正因为这样,如今他多费点力还是能跟上枪脚铠蜘蛛的动作。

    (话说回来,我的身手果然不如以往。以前没问题,现在就无法单枪匹马打倒这家伙——不过,真没想到我只能稍微帮大家争取一点时间……)

    费兹感叹归感叹,他仍是三人中身手最了得的。

    因为费兹有这等实力,才能预见接下来的发展。

    (是说,这下糟了……)

    继续持续下去,他们会耗光体力。

    就算对手是高阶魔物,只要有魔法在,通常还是能想办法分出胜负。然而,这次没那么简单。

    枪脚铠蜘蛛对魔法拥有高度抗性,用武器发动物理攻击才有用。按身体机能判断,包含自己在内,能对付枪脚铠蜘蛛的就只有三个人,费兹对此也心知肚明。尤姆的手下派不上用场,只能继续维持现状,靠他们三个突破困境。

    不过——

    历经十几分钟的战斗,枪脚铠蜘蛛只有受一点点伤。相对的,三人虽然没有身负重伤,累积的疲劳却显而易见。多了尤姆当帮手,有魔法当后援,顶多只能魈强顽抗。

    「不妙……」

    「啧,别说那种鸟话好吗!是你们把我们拖下水耶。不打倒这家伙,大家都会被杀。有空在那抱怨、哀声叹气还不如动手做!」

    听卡巴尔发出自言自语,尤姆开口激他。

    他们三人再清楚不过。魔法这种强大力量在目前无用武之地,光靠人力打倒这怪物难上加难。

    然而,一放弃就只能等死。

    所以他们鼓起勇气,持续跟枪脚铠蜘蛛打胜算渺茫的战——

    事情凑巧在那时发生——

    「咦?这不是卡巴尔先生吗。好久不见!对了,每次遇到你都在跟魔物作战呢,你那么喜欢战斗吗?」

    一道蠢蠢的声音碰巧传来。

    该处出现五名魔物,全都骑著狼型魔物——是率领狼鬼兵部队一分队的哥布达,还有他的部下。

    ●

    哥布达结束例行性巡逻,正好要回镇上。

    结果他听到远方传来战斗声响。

    「哥布达大哥,听声音好像有人在某处战斗。」

    单眼罩著眼带的副官哥布奇出声,向哥布达报备。哥布达很想快点回去歇息,所以他装作没听到,但事情果然没这么顺利。

    「是喔。去看看比较好吧?」

    「这个嘛,我是觉得去看看比较好啦。省得事后被骂啊。」

    「好吧。那我们快点过去,看看情况怎样。」

    听从副官哥布奇的建议,哥布达等人朝发出战斗声响的方向过去。

    时间来到现在。

    哥布达发现跟蜘蛛怪对战的人很眼熟。

    「噢,原来是哥布达老弟!别在那悠哉观战,快过来帮我们!动作不快点会来不及!」

    跟哥布达轻松的声音成反比,卡巴尔拚命叫喊。他一面抵挡枪脚铠蜘蛛犀利的连续攻击一面回话,整个人半是陷入自暴自弃的状态。其中有几道多脚攻击漏防,被卡巴尔的铠甲弹开。他说得没错,再不快点就会弄坏铠甲,卡巴尔将命在旦夕。

    「哎呀,那边那位是费兹先生吧?是我哥布得啦。」

    「喔,哥布得先生也来了吗!快点,快跟我换班!」

    哥布得发现费兹还跟他攀谈,而且应了这句话的人,是头盔快被打飞的卡巴尔。看样子他真的危险了。

    「没办法,我去跟卡巴尔先生换。哥布奇你带大家耍蜘蛛!」

    接获哥布达的命令,大伙儿一同展开行动。

    哥布达迅速从星狼族身上离开,过去协助卡巴尔。在此同时,哥布奇率领的狼鬼兵部队人狼一体,开始对枪脚铠蜘蛛进行扰乱作业。

    星狼族用锐爪锐牙攻击枪脚铠蜘蛛,但那些全都被外骨骼弹开。不过,狼鬼兵部队的动作比枪脚铠蜘蛛更快,靠打带跑策略维持安全范围。

    B级的星狼族攻击对枪脚铠蜘蛛没用。可是,论行动速度不相上下。所以他们早早放弃爪牙攻击,切换攻击模式,让骑手滚刀哥布林抵挡怪物的攻击。如此一来,哥布奇带领哥布达的部下发动攻势,逐渐让枪脚铠蜘蛛挂彩。

    「真厉害,好利的枪。似乎还能变换长度。」

    「看来真的可以呢。杀伤力明显在我的双手大剑之上。要是有那种武器,我肯定能打得更像样一点。」

    从战场上脱离后,致力恢复体力的卡巴尔发出感叹声,一面喃喃自语。回答他的人是尤姆,不知道从什么时候开始,人已经在卡巴尔旁边休息了。

    「我到现在还是不敢相信。那狼是什么东西?跟黑狼、灰狼不同的变种?话说回来……为什么滚刀哥布林有那么好的装备?还有那异常的强度是怎样?」

    费兹也气喘吁吁地加入他们,一面傻眼地轻喃。没人替他的疑问解答,三人只顾著聚在一起观战。思及先前那些苦战,他们一时问还难以相信眼前的战斗是现实景象。

    狼鬼兵部队果敢进攻,他们的行动都以高度安全性为前提。队里没有人受一丝一毫伤害。

    此外,哥布达独自一人对付枪脚铠蜘蛛,轻松吸引敌人的注意力。那样子着起来一点都不费力,已经完全掌握枪脚铠蜘蛛的动向了。

    「喂……那只滚刀哥布林……名字叫哥布达吗?他是什么来头?不,那先撇开不谈——」

    尤姆说到一半禁声。想问的事堆积如山,但他认为现在不是时候,硬是忍住了。接著一副舍不得漏看的模样,专心地观望战况。

    哥布达轻巧地避开枪脚铠蜘蛛的攻击。

    (唔——好慢。跟白老先生的魔鬼训练相比,这种攻击连屁都不如。)

    仔细观察敌人的动作,他看出对方要放连续攻击前习惯先顿一下。而它的乱数多脚攻击会有节奏地动脚,很容易就能预测接下来要戳的位置。

    「好了,快点打打收工吧!」

    哥布达一鼓作气抽出腰上的小太刀。接著瞄准目标,朝狼鬼兵部队在蜘蛛身上留下的小伤砍去。

    一只看起来像长枪的脚往空中飞去。

    那玩意儿被哥布达的刀砍切断。

    「真的假的!」

    「哥布达,你好厉害!」

    「这把小太刀真棒。砍起来让人看得入迷哩。」

    哥布达的好友卡巴尔等人开口称赞他,让他心情大好。

    利姆路遵守跟哥布达的约定,要黑兵卫替他打了这把小太刀。跟随便一个小镇武器店卖的便宜货不同,特别著重顺手度,是把名刀。

    不只如此,这把小太刀还添了利姆路的独有技「异变者」,赋有某种魔法效果。是利姆路作来实验的魔法武器。

    只要哥布达有那个意思,刀身就会包上一层冰,变成冰枪,还能把刀当水冰大魔枪射。

    不过,哥布达没有发动魔法。这是因为用魔法会消耗他身上一大堆魔力,所以他不能随便乱用。白老也常常叮嘱他,要看准时机用最后王牌才行。哥布达乖乖遵从他的指示,不做无谓的事。

    如今,他弄到比水冰大魔枪更有效的武器。

    「这个更厉害!」

    大概想炫耀一下,哥布达举起用左手握住的刀鞘示人。

    「刀鞘……?」

    还没回答基多的问题,哥布达就展开第二波行动。

    让刀鞘口对准枪脚铠蜘蛛。紧接著,刀鞘发出沉沉的黑红色光芒。

    刀鞘内侧全以「魔钢」覆盖,绝缘电线密密麻麻地卷在上头,有如螺线管。用独有技「异变者」封装的「黑雷」一旦迸放,就会产生强力的磁场。再利用这股力量射出置于鞘底的子弹。即所谓投射加速原理。

    名叫「鞘型电磁炮」。

    是利姆路怀著半玩乐心态做的,而哥布达非常中意这样东西。

    从中击出直径两公分的铁块。

    无声无息,但效果卓著。

    枪脚铠蜘蛛痛苦地蠢动。它的嘴微微颤抖,频频摩擦,发出像人在哭叫的诡异声响。

    这也难怪。

    它有好几颗眼睛被打烂,喷出蓝色的液体。

    「唷——!哥布达大哥,你真厉害!」

    哥布达的部下们纷纷喝采。可是,卡巴尔一行人全都目瞪口呆。

    就连费兹都不例外,眼前的景象让他无法进入状况。

    「——喂,刚才那是什么?」

    费兹不解地说著。

    不过,哥布达没有回答他——

    「这下好了,今天有好吃的了!这只蜘蛛看起来很好吃耶!」

    他的精神全被眼前这只枪脚铠蜘蛛给吸引过去。

    不把它当威胁,而是美味的猎物。

    「喂喂喂,那家伙是A-的地域魔王喔!居然说它好吃……」

    费兹遭人无视,吐嘈的声音有气无力。眼前的现实让他反应不过来。他整个人好像傻了,只能愣著观看这一切。

    尤姆一行人也一样,刚才那敌人让他们赌上性命火拚,最后居然没发到威就死了,大伙儿除了傻看还是傻看。

    尤姆本人觉得这一切让他很不是滋味,但他也不晓得火大的点在哪里。不知不觉摆出幸幸然的表情

    哥布达他们五个将尤姆一行人晾在一旁,把枪脚铠蜘蛛玩弄于鼓掌间。

    ——十几分钟后。

    眼前躺著遭人分尸的枪脚铠蜘蛛。

    旁边有一脸欣喜的哥布达,正用「思念网」跟某人对话。

    「再过一会儿,回收队就来了。哥布奇,你跟其他三人一起警戒周遭状况。我先带卡巴尔先生他们过去。」

    「了解。路上小心。」

    结束对话后,哥布达跟副官哥布奇来个短暂互动。

    「那我们走吧!」

    接著他用乐天的语气催促卡巴尔等人,表示要出发了。

    费兹在神游。

    卡巴尔三人组爽爽。

    尤姆不爽。

    带头的人没反应,尤姆的手下们不知该怎么办才好,但最后还是同意了。

    就这样,一行人在搞不清楚状况的情况下前往魔物之国——魔国联邦。

    ●

    来到我面前,哥布达得意地说明事情原委。

    地点是老地方会议室。

    我旁边坐著一脸理所当然的蜜莉姆。

    背后有紫苑、苍影待命,利格鲁德跟红丸随我俩入座。

    哥布达身边跟了卡巴尔三人组,还有没见过的大叔。除此之外,另有肌肤黝黑的美男子和疑似魔法师的神经质男。

    当朱菜入座、示意底下的人备茶时,哥布达碰巧开讲。

    哥布达一说明完,大伙儿就做起自我介绍。

    大叔名叫费兹,是布尔蒙王国分会里最大的。应该是苍影先前跟我回报过、说想见我的那个人吧。

    再来看肤色黝黑的小哥,这人帅到不行。虽然不及红丸跟苍影,却长了一身富野性的精实肌肉,是个大帅哥。名字叫尤姆,听说是法尔姆斯王国伯爵领派来的边境调查团团长。至于那个神经质的细瘦男,他果然是魔法师没错。名字叫隆麦尔,担任尤姆的智囊。

    他们都跟我打过招呼了,我也该礼尚往来。

    「对了,太晚自我介绍不好意思。我是这个又像镇又像国,名叫朱拉·坦派斯特联邦国的代表,利姆路·坦派斯特。如大家所见,我是史莱姆!」

    我现在没变成人型,直接对大家坦白外貌即本尊。

    「真的是史莱姆啊……」

    大叔他——说错,费兹很惊讶。他应该早就知道某种程度的真相了,依旧免不了一阵惊讶,或许这不能怪他。若这只史莱姆不是我本人,我肯定不相信一只史莱姆在魔物王国以王自居。

    「话说回来,利姆路少爷,有几个人之前好像没看过?」

    卡巴尔出声询问。

    在说红丸他们吧。我稍微介绍过去。

    最后是蜜莉姆。

    「我叫蜜莉姆。请多指教!」

    不等我介绍,她自行报上名讳。

    招呼打得轻巧,本性却是凶残的魔王。是人都会被她的可爱外表骗去。

    唯独费兹,一听到蜜莉姆这个名字就露出狐疑的表情,搞不好他听说过魔王蜜莉姆。

    卡巴尔跟基多的视线则在朱菜、紫苑身上来回游移。蜜莉姆也很可爱,不过,对他们来说似乎太幼了。这两个家伙很忠于自己的心。

    费兹和尤姆好像对男女之情没兴趣,也有可能是面对魔物太过紧张的关系,脸上神情一直很严肃。我认为卡巴尔他们多少该学学这两人才对。

    也罢,我懂他们的心情啦。

    话说回来,光听哥布达说明根本无法厘清状况。

    为什么费兹跟尤姆一起行动啊……

    「那么,就由我来进行说明吧。」

    这念头刚闪过,费兹就开口了。看样子,他发现哥布达的说明让我听不出个所以然。才想代为说明。这个人反应很快。

    看到身为史莱姆的我多少有些动摇,应对进退却彬彬有礼,我看就依他的意思听他解释吧。

    听完费兹的话,我对情况有某种程度的理解。

    半兽人王的事似乎闹得鸡犬不宁,他认为该亲自确认情况,才会在卡巴尔三人组带领下前来。

    隆麦尔继他之后进行说明。

    这边的情况也一样,流向布尔蒙王国的情报惊动尼德勒伯爵领的公会分会,他们才采取行动。隆麦尔还就他所知坦承尼德勒伯爵的计谋,听起来对实际情况瞭若指掌。

    「你为何跟我实话实说?」

    听我这么一问,隆麦尔答:「也不是那样,老实说,我不知该朝哪个方向判断……就觉得乾脆坦承可能会更顺利……」

    我个人也庆幸他坦承,朝他重重地点了一下头。

    「那种事不重要啦!在我看来,一只史莱姆凭什么跩成那样,这方面更扯好吗?不不不,太奇怪了吧?话说,史莱姆为什么会说话?到底是什么情形?你们怎么都没意见啊?」

    突然间,一直摆臭脸的尤姆开话匣子,开始吵吵闹闹。

    「你对利姆路大人太失礼了!」

    紫苑听了很火,但尤姆没有住口。

    「少啰嗦,女人给我闭嘴!」

    甚至对神情光火的紫苑怒吼。

    啊,笨蛋!想到这里已经为时已晚。

    闷闷的喀滋声响起,紫苑用大太刀的刀鞘扁倒尤姆。

    「啊!不小心就……」

    「什么叫不小心!」

    这种事已经见怪不怪,但紫苑的易怒得想办法治治才行。尤姆固然在遣词用字上失礼,立刻出手也不对。

    被我这么一念,紫苑赶紧救治尤姆。她好歹还记得拿捏力道,所幸没揍死人。替尤姆上回复药后,他立刻醒了过来。看到紫苑时表情有瞬间不爽,话虽如此,尤姆依然默不作声地回到椅子上。

    看他这样,我认为这个男人的韧性很强,心里感到一阵佩服。

    「我代替自家人紫苑道歉。她比较不能忍,希望你原谅她。」

    我开口向尤姆赔罪,尤姆则心不甘情不愿地颔首。

    「好过分。别看我这样,我的忍耐力可是有目共睹喔!」

    紫苑开始说些傻话,我决定无视。这说法从没听过。

    「哇哈哈哈哈!你缺乏忍耐力,证明你还太嫩了。你的心胸没我那么宽大,才会这么易怒啦!」

    我好像听到蜜莉姆在那说得喜孜孜,肯定是幻听。我看紫苑应该也最不想被蜜莉姆说嘴吧。

    算了,那些事先搁著。

    我决定做个总结。

    费兹的目的是因为谜之史莱姆——也就是我——出现,才想来看看庐山真面目。对人类来说是敌是友,想自己亲眼确认一下。

    「魔物居然会盖城镇——啊,失礼了。如果是亚人的聚落倒还能理解,但多种族共存的镇,我未曾听说过……个人认为非亲眼所见的事不能尽信。此外,倘若这件事属实,城镇有多大规模、跟我们有何互动,这些都该确认才是。我收到报告说你们并非威胁……但我认为亲眼看看再做判断最为合适。因此,就跑来这里了。我想调查一阵子,希望您准我留在这儿。」

    说完这句话,费兹结束说明。

    在我听来很有道理,被人怀疑是坏蛋也满不爽的,所以我二话不说应允。

    我还跟他挑明自己的想法。

    费兹身为公会分会长似乎有一定地位,搞不好在布尔蒙王国吃得很开。面对这样的大人物,我认为老实讲白、邀他跟我们携手合作才是明智之举。

    「或许你难以相信,但我想跟人类保持良好关系。关于这点,我也跟卡巴尔他们说过了。我不求立刻开放,不过,希望日后能跟你们进行贸易,彼此交流一下。这方面你想确认真伪也没关系,事实上我们已经跟矮人王国变成邦交国了。途经这里对商人来说有更高的便利性,不知你意下如何?」

    「等等,不,请稍等一下。矮人王国——您是指武装大国德瓦岗吗!那里好像是中立国,还跟亚人互相交流……这表示他们承认这个魔物国度了?这话实在很难取信于人……」

    我为了让费兹相信才老实告知,结果他仍难以置信。所以说,我找培斯塔过来,要他当证人。

    「您是……培斯塔大臣!不,应该是『前』大臣才对。话说,真没想到您这样的大人物会来这种地方……那么,事情都是真的?」

    「这不是费兹大人吗?好久不见。您说得是,我也因某些机缘巧合来到这儿,受大家照顾。利姆路大人说的全都是真话。盖札王跟利姆路大人已立下盟约。」

    后来他们又聊了几句,这才相信我说的话丝毫不假。

    虽然相信了,却感觉他怀疑自己是否在作梦。听到魔物建立一个国度,正常人应该都无法在第一时间采信啦。

    尤姆的目的就有些复杂了。

    为了换取自由身,打算制造他们已死的假象。此外,他还想找安全的国度,加入自由公会。

    他叫尼德勒伯爵贪婪的狸猫,似乎打算将情报传给对方。这么做不是为了伯爵,而是或多或少替留在那里的镇民著想。跟他的样貌、态度相反,感觉很有侠义心肠。

    隆麦尔被这样的尤姆吸引,才会背叛尼德勒伯爵,成为他的心腹。

    听完这些,我稍微想了一会儿。

    「问一下,那个叫什么费兹先生的。半兽人王被打倒的情报已经传出去了吗?」

    「不——知道这件事的只有国王,还有少部分人。」

    费兹开口回答。既然这样——

    「对了,尤姆老弟。你们要不要跟我签约?」

    「啥?说什么狗屁——不,您这话的用意是?」

    看样子对尤姆的应对态度不是很满意的,不单只有紫苑,就连朱菜都跟著瞪他。所以他慌忙改用有礼貌的遣词用字。装作没发现比较不会伤到他,我决定继续把话说完。

    「简单来说就是——」

    继这句话之后,我开始娓娓道来。

    尤姆跟三十名手下。我要让他们当打倒半兽人王的英雄。

    虽然危险的半兽人王被打倒了,费兹还是觉得不安,是因为打倒半兽人王的我是魔物史莱姆。

    那么——就假装我们只出力帮尤姆,事实上是尤姆他们打倒半兽人王,对外放出这种风声。

    虽然出发的时期不对,顺著流程看会出现矛盾,但一般市民根本不在意这些小事。只要掌握详细情报的高层闭嘴,大家应该会自行做合理的解读才是。至于剩下的半兽人残兵,就说他们起内哄,尤姆等人因而轻松打败他们——对外解释照这剧本跑应该OK。别把具体数字二十万抖出,人们肯定会轻易相信。

    我方未直接出战,支援尤姆一行人武器、防具、粮食,这样的定位最理想。这样一来,我们就能确立立场——帮助打倒半兽人王的英雄,变成值得信赖的魔物——了吧?

    比起谜样的危险魔物,这样的魔物更让人有亲切感。

    「——差不多这样,如何?」

    访客们全都哑口无言。人好像石化了,没有半点反应。

    卡巴尔他们似乎早就跟不上话题周转速度,在那享用茶水。

    相较之下,红丸跟朱菜等人佩服地点点头。

    蜜莉姆跟紫苑自以为是地高挺胸膛,但我很怀疑她们是否真的有听懂。说起来,蜜莉姆跟这件事毫无关联。目前人还算安分要参一脚就算了,不过,我在想是否该趁她听腻失控前给点蜂蜜之类的。

    「你到底把我当什么了?算了,没关系。这个我收下。」

    我拿出装蜂蜜的瓶子,蜜莉姆则欣喜地接下。紫苑羡慕地眺望这一切,可惜没你的份。

    「不不不不,您在说什么啊!不是『如何』吧!」

    「等等?喂喂喂,要我当英雄?你想叫我扮勇者?」

    刚才一直当化石的费兹和尤姆同时大叫。

    不能怪他们,要人答应这种事可没那么简单。有这种反应很正常。

    「不能当勇者喔!勇者很特别,不是随便谁都能自称。自称勇者的人会有因果报应。所以说,你只要自称英雄就行了。」

    听尤姆在那儿嚷嚷,蜜莉姆开口回答。

    原来如此,跟魔王一样,随口自称勇者好像会死得很难看。当英雄就没问题,所以我想让尤姆当英雄,不过……

    「问题不在那里好吗,小鬼头!再说——」

    喀滋!

    现场气温瞬间骤降。

    「喂!」

    「蜜莉姆大人……」

    我傻眼了,紫苑也跟著露出欲言又止的样子。

    「你、你们别误会!又、又不是我的错!」

    蜜莉姆手忙脚乱找台阶下。我都还没跟她算帐,她就一副快哭的样子。

    「蜜莉姆,你就别找藉口了。下不为例啊!」

    「好。相信我,利姆路。」

    蜜莉姆频频点头,发誓绝不再犯第二次。

    是有点可怜,但仔细想想,错都在蜜莉姆。人一宠就学不乖,所以我这次郑重斥责她。紫苑似乎也对刚才被念的事耿耿于怀,此时哼呵几声,心情好像变好了。

    你别一副事不关己的样子好吗!本想拿这句话吐嘈她,最后还是咽回去了。望她学著点,改过自新。

    「蜜莉姆……?总觉得这名字好像在哪听过……」

    哎唷,费兹一听到蜜莉姆的名字就皱起眉头。他好像还没发现对方是魔王,但我千万不能大意。这是因为,魔王蜜莉姆似乎出乎意料地有名。

    我看现在还是蒙混过去好了。

    「对了,尤姆还好吗?」

    刚才听到闷闷的喀滋声,所以我真的很担心他是否平安。

    「没事,利姆路大人。我已经对他用药了,人安然无恙。」

    朱菜带著微笑禀报,这时尤姆正好苏醒过来。

    「唔——……到底发生……什么……」

    他好像有点状况外,不过,身体看起来一切安好。刚刚才被紫苑、蜜莉姆打过,这男人真的很硬。是说回复药也很强大啦,但他能活下来值得赞许。

    「利姆路……先生,这样叫对吧。知道了,我决定追随你。你能驯服那些危险的家伙,肯定是厉害的史莱姆。从今天开始,让我叫你利姆路少爷。有什么吩咐尽管说。」

    一恢复清明的意识,尤姆就对我说出这句话。虽然很像用暴力让人屈服,让我不大能接受,但他本人都跳出来应允了,我也不好重新提出讨论。

    「就、就这样吧。麻烦你了。」

    我朝尤姆颔首,奠定今后的合作关系。

    多亏这一串互动,费兹的注意力成功转移。

    「事已至此,我方也不会吝于伸出援手。不过,关于您是否站在人类这边,我还是要好好确认一下,可以吗?」

    「嗯,好啊。这是当然。没问题。」

    就这样,我们多了费兹当帮手。

    *

    我请费兹跟贝叶特男爵事先套招,再跟布尔蒙国王报告。与此同时,我请他协助统整要放至周边诸国的谣言蓝本。

    配合我提的剧本做细部调整,再跟各自由公会联络。

    我也会给费兹报酬,就是优待部分商人。

    对象是自由公会的商人,我准许他们在朱拉·坦派斯特联邦国首都利姆路停留。

    目前不收关税。这方面等费兹信任我们、两国展开邦交再谈。

    话虽如此,老实说关税该收多少才好,我心里毫无头绪。我不是政治家,哪来计算关税的能耐。所以说,表面上装得从容不迫……心里可是冷汗直流啊……

    基于上述原因,还没收关税前,自由公会布尔蒙分会的商人肯定能海捞一票。这么做有部分是为了收买费兹。

    要让布尔蒙王国当我们是国家并信任我们,这段路究竟要走多久?

    或许很快就走到了,也有可能花好几十年都无法成定局。但我已经有觉悟了,要跟他们打长期战,如此一来最起码得做好准备,用以助两国确立邦交。

    首先要让对方信任我们,这是先决条件,同时得调查税率定多少才合适。

    肯定不能高于法尔姆斯王国定的税率,另外提升便利性、展现安全性这些也很重要。目前交易路线尚未整顿完成,等这些工程都搞定再收关税也不迟。

    总之,要做的事堆积如山。

    费兹的问题到这儿算解决了。

    布尔蒙王国是小国,出现愿意跟他们另辟交易路线又缔结邦交的国家意义非凡。连同这一带的安全保障算在内,布尔蒙王国定会获得丰硕的利益。

    前提是他们信任我方,跟我们成为邦交国。

    再来就等费兹回去传话,向我回报详细情况。目前还不清楚结果会怎样,我只能祈祷事情朝好的方向进展。

    接著是尤姆一行。

    我要他们在镇里小住一段时间。

    为了让他看起来像英雄,得改头换面才行。

    想必现在正受白老监督,一面修行吧。

    尤姆有不错的实力,要当英雄却不够。光提升装备等级或许能鱼目混珠,但靠这些还是不行。

    不能只凭身体机能和战斗的野性直觉,必须确实锻炼技巧。以上是白老的见解。

    装备方面没问题。

    我们恰好有刚猎来的枪脚铠蜘蛛素材,可以利用这些准备最赞的武器和防具。

    所以说,装备完成前要锻炼尤姆一行人的身心灵。

    时光流逝,装备完成了。

    战斗时重要的要素不外乎速度、攻击力、防御力这三样。就算多了魔法这项要素也不例外。只是加了精神抵抗当魔法防御。

    自由公会计算出分级制度,基准即为这三大要素加总有多强。因此,光只是准备更好的武器和防具,依然可提升等级。

    从这个观点来看,此次素材可以说是顶尖货色。

    说起魔物枪脚铠蜘蛛,其实它的速度并没有那么快。好几只脚同时发动攻击才给人高速运动的感觉,冷静对应会发现单只脚并没快成那样。

    这点看B级的卡巴尔、哥布达有办法对付就可以得知。是说哥布达这边,其实我怀疑他可能有A左右……

    话题扯远了。

    动作不快的枪脚铠蜘蛛之所以能攀上A-等级,最大关键在于那身外骨骼。其强大的奥秘即仰赖外骨骼赋予高度防御力,另外还有光擦到就会造成严重创伤的复数足肢。

    换句话说——

    「喂喂喂,利姆路少爷……我可以收下这么棒的装备吗?」

    尤姆一脸感动,张眼眺望用外骨骼造的蹬甲。

    这是有三种花色的全身铠。以暗褐色为基底,上头衬著绿红交织的独特花纹。换个角度看,美得像件美术品。

    ——名叫骸甲全身铠。

    「还有,怎么会轻成这样——」

    尤姆拿起手甲,嘴里发出惊叹声,

    这还用说。

    跟拼接锁子甲、重点部位以板金补强的钢铠相比,一体成形的全身铠非常笨重。高防御力但牺牲了机动性,一般情况下很少人用。不过,这个骸甲全身铠未使用板金,改用比重较钢铁小的枪脚铠蜘蛛外骨骼制成,才得以轻量化。

    内侧用「黏钢丝」网铺满,具耐热抗寒功效。外骨骼本身具备高度的魔法抗性和防御力,如今又用「黏钢丝」补强,经实验证实可让半吊子魔法攻击无效化。

    强度超越全身钢铠,重量却不到三分之一。我是不清楚肌力远远凌驾人类的魔物怎么想啦,对人类尤姆来说应该是棒到不行的铠甲。

    「是啊。这是葛洛姆的自信之作。还夸下海口,说拿到市场上卖的价值比特质级还高。」

    「特、特质级!传说中A级冒险者花十年也买不起,是顶尖货色啊!」

    一听到我这么说,尤姆就发出惊呼,

    如同冒险者有阶级分别,武器防具亦按等级区分。

    在市场上随处可见的装备为一般级,性能稍微好一点、多了魔法效果的则是特上级。特上级的装备贵归贵,只要有钱就能买到,相较之下很好人手。

    身处这个世界随时与死亡为伍,让自己尽可能弄到更好的装备自然不在话下,听说一般冒险者大多以待上级装备防身。

    不过,跟有名工匠制造的高性能天价防具一比,这类装备便相形失色。那些武器和防具能轻易拉提装备者的等级,性能极具破坏力。

    这些一流制品称作稀有级。

    听说对冒险者来说,拥有这些稀有装备代表社会地位,收集一整套的人会受大家憧憬,形同实力派战将。葛洛姆作的防具相当于这个稀有级,卡巴尔他们当初会感激涕零的原因似乎就出在这儿,

    然而,还有比这些一流货色更卓越、性能爆表的装备存在。

    有名工匠严选素材制作,不计成本的作品就属于这类。

    特质级——这就是它们的称呼。

    大型城镇的武器店会将它们放在店内当宣传,选被王公贵族当传家宝小心翼翼地保管。总之,这类商品很少在市面上流通,是非常稀有的顶尖装备。

    这些就叫特质级装备。

    顺便补充一下,盖札王的战友和天翔骑士团团员全都穿了这个等级的装备。八成是想彰显生产大国有多少本领,才砸钱砸素材制作最顶尖的装备、维持聂高战力。

    这当然会强啦——事后我得知这件事曾闪过该念头。藉武器和防具提升等级是人类对付魔物的手段之一,所以无法说什么,但从受害者的立场来看肯定很不是滋味。

    所以说,我们当然会有样学样准备顶尖装备。

    从上述论调可以得知,尤姆会吃惊一点也不奇怪。

    尤姆用的大型双手剑刀刃早已坑坑疤疤,好几个地方缺损,根本不堪用,所以黑兵卫替他准备替代品,不过……这件替代品也是超级好物。

    屠龙刚刀——可以拿来对付大型魔兽,属大型双手剑。

    不像大太刀那样微弯,形状看起来偏西式双刃剑。实则不然,其中一侧是专门用来劈砍的利刃,另一侧则著重钝击,造得相当坚固。

    尤姆习惯不拿盾战斗,这应该比他以前拿的还要好用。他一拿到手就说「这家伙不得了……」,一副著迷样,尤姆能满意真是太好了。

    这把屠龙刚刀出自黑兵卫之手,是相当于特质级的顶尖作品。只要技巧够好,它的威力甚至足以砍断枪脚铠蜘蛛的外骨骼。这样讲或许很那个,但光装备这些武器和防具,尤姆的实力就会跃升A-之上。

    靠装备提升实力还满作弊的,不过,那也要他的技巧够格驾驭它们才行,现在就先睁只眼闭只眼吧。

    再说尤姆逐渐成长,强到不辱这些装备。

    我替他准备伙食、睡床,他也没吵著要其他东西——虽然我听到他哀哀叫,恨恨地臭骂白老是恶鬼——也很努力。既然都跟我签约又帮我了,送不错的装备奖励他没什么不好。

    说句心里话,其实我觉得送人有点可惜。目前特质级装备在市面上很少见,我曾经烦恼一阵子,想说要不要放到市面上贩售。可是,送他不辱英雄之名的装备才能说服观者。

    他在这座城镇修行,实力与日俱增,肯定不会输给那些装备。

    再修行一些时日,说半兽人王是尤姆打倒的肯定没人怀疑。

    *

    在那之后,尤姆他们仍持续修行。

    完成尤姆专用的武器和防具,我也替手下们准备装备。把这看成替我卖命的先行投资,喷点钱在所难免。

    他们跟尤姆一样,都被白老狂操,实力多少有点长进才对。要塑造成英雄和他的部下们,凑齐装备就更加有模有样了。

    他们的目的不单只有装备,还有另一个理由,那就是待在这个城镇生活似乎很对他们的胃口——是说他们一直很努力、没有抱怨,所以我也很满意。

    先前曾给卡巴尔试作品,这次送他们完成版,是嫩绿色的甲壳鳞铠。较贴近盗贼的轻巧人士则配红色硬革锤。刚好拆分尤姆那套骸甲全身铠的花纹及色系。

    再来是魔法师隆麦尔,我比照当初给爱莲的纯白黏钢丝衣另制一套染黑,还送他朱菜缝的魔绢法袍。

    「连我都有这么棒的装备——」

    这样装备不耐物理攻击,抵抗魔法却很有一套。我单纯希望他这个追随英雄的魔法师在外貌上不辱其名,隆麦尔也很开心,这样就好。

    我能做的就只有这些。魔法师无法单靠修行锻炼,接下来得看本人的造化了。

    还有一件事,我给他们通讯水晶的复制品。没办法联系很不方便,幸好有魔法师当队友。这样一来,联络上也比较方便吧。

    除了替他们准备装备,我还要隆麦尔回法尔姆斯王国报备。去夸大宣传尤姆一行人打倒半兽人王成了英雄的事。

    隆麦尔受尼德勒伯爵雇用,好像打算这次报告完顺便解除契约。他是受人雇用没错,但伯爵认为让隆麦尔出危险任务也没差,所以他丝毫没有留恋。

    先把报酬拿到手,再来就跟尤姆一起行动,他本人是这么说的。

    至于这个尼德勒·麦格姆伯爵,听起来就不是什么好东西。

    比起领民的事,那个男人更看重自己的利益,为人贪婪,又爱压榨人。

    对领民课高额税金,却没把钱花在保护他们人身安全的警备工作上。有伤亡才拟定对策,怪不得领民都跑去拜托自由公会。

    「那家伙真的很可恶。我们已经算坏蛋了,他比我们更坏。」

    这句话出自尤姆,说得极其厌恶。

    领主贪婪,故事里常有这种情节。但那些故事情节搬到现实世界、跟自己的生活绑在一起,当事人肯定很不是滋味。

    不过——

    在我看来,这次碰上他正好。

    尤姆能以英雄身分回归,保护领民免于危难。在各个村庄游历,省得我们找自由公会放消息。

    当然,此行并非当志工。透过村民向自由公会证明他们确实杀死半兽人王,之后再由领主支付报酬。才不要替尼德勒伯爵免费守护领地。

    这方面,我跟尤姆的利害关系一致。

    最大的好处是,尤姆成为英雄的事有助提升威望。受他帮忙的人会心怀感激,尤姆的实力、诚信将广为人知。这样一来,帮助尤姆的魔物——也就是我们,在外声望会跟著水涨船高。

    在没有补给的情况下巡回村庄很不容易,但拿这个城镇当据点就另当别论。

    各村总会有一两个咒术师,他们的能力足以操纵通讯水晶,我决定复制一大堆再发放至各村。这是价格高昂的魔法道具,但我们有办法弄到大把水晶和魔石,复制起来不花半毛钱。这是多亏我有「大贤者」才得以实现。

    萃取从魔物身上弄来的「魔晶石」,让它们变成高纯度结晶。这件事传出去就麻烦了,所以我得暗中进行。

    送去搞不好会被偷也说不定,但那不干我的事。这是各村自己的问题,没必要照顾到那里去。尤姆他们只是回去过以往的生活罢了,就交给他们自行处理吧。

    利格鲁德和鬼人也跟著发表意见,我们在那拟订尤姆英雄化计画的详尽细节。

    虽然立了契约,尤姆却不是我的部下。顶多只算合作关系。所以我不用付钱给他们,真棒。

    说句老实话,现在我们还摸不出赚取外币的手段,因此厦倒想叫尤姆一行人付钱当场地租借费呢。

    在这学吝啬鬼哭穷也没用,我还是替他们准备不用钱的食宿啦。

    这么做还有另一个理由,就是帮城镇打广告。

    听说在村子里觉得难以谋生的人都流向都市。有鉴于此,我就想是否能让人们移居本镇。话是这么说啦,要跟魔物共存共荣并非一朝一夕就能实现,必须从长计议。

    几个星期过去,尤姆他们的装备都凑齐了。

    通讯水晶跟马也就位。捕三十一只野马——独角魔兽把我们累个半死,它们是B+魔兽,非常强劲。

    话虽如此,尤姆跟他的手下都被白老特训过,跟几星期前的他们不可同日而语。区区魔兽根本吓不倒这伙人。

    大伙儿都变得更可靠了。个个换上一身新装,看起来像身经百战的勇士。这下子,他们总算够格当英雄的伙伴。

    「那么利姆路少爷,我们先走了。」

    说完,尤姆踏上旅途。

    今后他们以这里为据点,开始在世上大显身手。
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